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Le mariage Djibouti-Chine “ s’effiloche lentement ” alors que le projet d’investissement déçoit

Djibouti, carrefour géopolitique majeur de la Corne de l’Afrique, se rend aux urnes lors d’une élection présidentielle vendredi. Une grande partie du discours international sur le pays se concentre sur la Chine qui l’amène sur son orbite économique par le biais de l’Initiative de la ceinture et de la route. Mais les experts disent que Djibouti illustre les limites du vaste projet d’investissement et de prêts de la Chine.

La Chine n’a peut-être pas joué un rôle majeur à Djibouti aussi longtemps que le président Ismail Omar Guelleh, qui se présente pour un cinquième mandat, est en poste, mais on s’attend à ce qu’elle maintienne son emprise économique sur l’État d’Afrique de l’Est après les élections.

À bien des égards, la relation entre Djibouti et la Chine est une étude de cas sur la façon dont Pékin utilise sa stratégie d’investissement dans les infrastructures mondiales, l’initiative Belt and Road, pour accroître son influence économique et renforcer sa position de premier investisseur en Afrique – une priorité géopolitique majeure. , avec ses économies et ses populations en plein essor.

Mais c’est aussi l’histoire de la façon dont un petit pays africain, dépourvu de ressources naturelles, s’est ouvert aux puissances internationales pour profiter de sa situation stratégique à l’entrée de la mer Rouge.

En acceptant de vastes afflux de capitaux et de prêts chinois, Djibouti se trouve désormais dans une situation de dépendance économique telle qu’il «risque de menacer son autonomie», écrit Sonia Le Gouriellec, spécialiste de la Corne de l’Afrique à l’Université catholique de Lille, Revue de Défense Nationale (Examen de la défense nationale).

«Le Singapour de l’Afrique»?

L’ouverture de la base militaire chinoise à Djibouti en 2017 – la seule base permanente de l’Armée populaire de libération en dehors de la Chine – a fourni un signe clair des liens étroits entre les deux pays. Les 400 soldats chinois y sont situés à seulement sept kilomètres de la base militaire américaine, qui accueille environ 4 000 soldats américains. Le Japon et l’Italie ont également des troupes à Djibouti et la France, le dirigeant impérial du pays de 1883 à 1977, y a sa plus grande base militaire en Afrique, avec quelque 1 500 soldats.

Pékin avait déjà jeté son dévolu sur Djibouti au début des années 2000 – en investissant dans la construction d’écoles et de stades et en rénovant les routes et les bâtiments officiels, y compris le ministère des Affaires étrangères. Les investissements chinois se sont intensifiés après que le président Xi Jinping a pris le pouvoir en 2012 et a inauguré l’initiative Belt and Road l’année suivante.

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Les trois réalisations phares de Xi sont le grand port polyvalent de Doraleh, la ligne de chemin de fer entre Djibouti et l’Éthiopie et le gazoduc entre les deux pays. Djibouti accueille également la zone de libre-échange internationale construite par la Chine, où les entreprises peuvent opérer sans payer d’impôt sur le revenu, d’impôt foncier, de taxe sur les dividendes ou de TVA. Au total, la Chine a dépensé 14 milliards de dollars (11,8 milliards d’euros) en investissements et prêts pour Djibouti entre 2012 et 2020.

La raison pour laquelle Pékin a tant investi à Djibouti est qu’elle «donne à la Chine une composante africaine dans son vaste réseau de« routes maritimes de la soie », dans l’un des rares pays politiquement stables de la région», a déclaré un expert britannique de la Corne. d’Afrique qui a demandé à rester anonyme.

«Djibouti est une tête de pont vers les pays d’Afrique intérieure, y compris des pays beaucoup plus prometteurs sur le plan économique comme l’Éthiopie», a ajouté Gérard Prunier, historien à la Institut des Mondes Africains (Institut des mondes africains).

Djibouti a vu des avantages évidents dans l’afflux d’investissements et de prêts chinois. Le pays avait un besoin clair de financement et «il n’y avait personne d’autre vers qui se tourner», a déclaré Thierry Pairault, expert des relations sino-africaines au sein du think tank CNRS de Paris.

«Les élites djiboutiennes pensent que la finance, la technologie et le volume des échanges chinois […] propulser leur pays à devenir le «Singapour de l’Afrique» », a écrit Zach Vertin, désormais conseiller principal de l’ambassadeur américain auprès de l’ONU, dans un rapport pour The Brookings Institution publié en juin 2020.

«L’objectif est clair: à l’instar de Singapour, exploiter sa géographie unique à cheval sur une route maritime commerciale majeure pour devenir une plaque tournante mondiale de la logistique, des services et du transbordement dans un monde qui évolue vers l’Asie et l’Indo-Pacifique», a poursuivi Vertin.

Les chinois commencent à se sentir à l’étroit

Mais la relation sino-djiboutienne s’est «refroidie ces dernières années; c’est comme un mariage qui se déroule lentement », a déclaré Prunier.

La dette est un problème majeur. La Chine détient plus de 70% de la dette de Djibouti, qui, selon certains observateurs, menace la souveraineté du pays africain. Ils craignent que Djibouti subisse le même sort que le Sri Lanka, qui a dû céder le contrôle d’un port à des entreprises chinoises faute de pouvoir rembourser les prêts qu’il avait signés avec la Chine.

Cependant, la Chine a «appris de ses erreurs au Sri Lanka», a déclaré l’expert britannique anonyme. «Il est devenu plus disposé à renégocier ses dettes parce qu’il ne veut pas ressembler au méchant.»

Le problème est que les avantages pour Djibouti des investissements et des prêts chinois semblent douteux. Le port de Doraleh, par exemple, semble «principalement tourné vers l’extérieur», a déclaré Pairault: il n’a pas fait grand-chose pour l’emploi local; ce sont principalement les entreprises chinoises qui en ont profité.

«L’argent chinois a eu un impact très limité pour les Djiboutiens», a déclaré l’expert britannique.

L’enthousiasme de la Chine se refroidit également. Certains projets tels que le chemin de fer vers l’Éthiopie tardent à porter leurs fruits. «Les Chinois se rendent compte que les projets qu’ils ont financés ne sont pas nécessairement récompensés», a déclaré Pairault. “Ils commencent à se sentir un peu à l’étroit dans leur base militaire, avec les Américains à côté et les Français également à proximité”, a déclaré Prunier.

Il semble peu probable que ce refroidissement des relations incite la Chine à se désengager complètement de Djibouti. «Cela reste un élément important de l’initiative Belt and Road», a déclaré l’expert britannique.

Mais cela pourrait conduire à un rapprochement entre Djibouti et d’autres acteurs internationaux comme la France. “Aucun autre pays ne pourrait faire ce que fait la Chine en termes de prêt d’argent, mais il est plausible que Djibouti approfondisse ses liens avec d’autres pays”, a déclaré Pairault.

Cet article a été traduit de l’original en français.

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