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Un glissement autoritaire entache la “ démocratie modèle ” de l’Afrique de l’Ouest alors que le Bénin se dirige vers les urnes

La petite nation ouest-africaine du Bénin s’est imposée au cours des trois dernières décennies comme un modèle de démocratie dans une région en proie à des coups d’État et des insurrections. Alors qu’il cherche un second mandat lors d’une élection présidentielle dimanche, son chef de file du magnat Patrice Talon fait face à des accusations selon lesquelles il a terni la réputation du pays en tant que démocratie multipartite dynamique.

Talon, un multimillionnaire connu sous le nom de «roi du coton», semble presque certain de remporter une réélection dans un concours que les critiques disent qu’il est fortement incliné en sa faveur. Il fait face à deux rivaux peu connus, Alassane Soumanou et Corentin Kohoue, la plupart des dirigeants de l’opposition vivant en exil ou étant disqualifiés.

L’absence de concours signale un renversement brutal après trois décennies d’élections compétitives dans la nation côtière de 11,5 millions d’habitants, une ancienne colonie française coincée entre le petit Togo et la puissance africaine, le Nigéria. Il fait suite à l’introduction de réformes controversées que les analystes ont qualifiées de «classe de maître dans la consolidation de l’autocratie».

Le résultat a été une période inhabituellement tendue avant le vote, avec des troupes déployées dans plusieurs bastions de l’opposition cette semaine pour disperser de violentes manifestations. Vendredi, des responsables ont déclaré que deux personnes avaient été tuées dans la ville centrale de Save alors que les troupes tiraient des gaz lacrymogènes et des balles réelles en l’air pour disperser les manifestants.


“Patrice Talon devait terminer son mandat le 5 avril. Mais il n’a pas réussi à organiser les élections à temps, comme l’exige la constitution”, a déclaré Kamar Ouassagari, haut responsable du parti d’opposition Les Démocrates, dans un entretien avec FRANCE 24.

«Le peuple béninois s’est donc levé pour lui dire que son temps était écoulé», a ajouté Ouassagari.

Les opposants se sont abstenus de voter

Pays pauvre fortement tributaire des exportations de coton et du commerce informel avec le Nigéria voisin, le Bénin est fier de son statut de phare de la démocratie. Suite à l’introduction d’un système multipartite en 1991, son leader de longue date Mathieu Kérékou est devenu le premier président ouest-africain à accepter la défaite aux urnes.

Le prédécesseur de Talon, le président à deux mandats Thomas Boni Yayi, a accepté de démissionner en 2016 alors même que les dirigeants voisins ont changé leur constitution pour étendre leur règne. Talon lui-même a semblé disposé à aller plus loin, s’engageant en tant que candidat cette année-là à renoncer à un second mandat afin d’éviter la “complaisance”.

Mais les critiques affirment que ses actes une fois au pouvoir ont largement sapé les progrès démocratiques du pays.

Les opposants sont particulièrement critiques à l’égard d’une réforme des lois électorales du pays exigeant que les candidats à la présidentielle obtiennent la signature d’au moins 16 élus pour se présenter. La règle a été ostensiblement conçue pour empêcher la prolifération de mini-partis et de candidatures fantaisistes. Mais dans un pays où les 83 députés et 71 des 77 maires appartiennent au camp de Talon, obtenir ces précieuses mentions s’est avéré en grande partie impossible.

La mainmise du président sortant sur le pouvoir résulte d’élections parlementaires contestées tenues en 2019, au cours desquelles les principaux partis d’opposition n’ont pas été autorisés à se présenter. Ces sondages ont conduit à un taux de participation lamentable de 27% – un niveau sans précédent dans un pays qui avait connu un taux de participation proche de 75% dans les années 1990.

Les élections législatives contestées ont déclenché des manifestations de colère et plusieurs personnes ont été tuées lorsque l’armée a ouvert le feu sur des manifestants. Beaucoup craignent une flambée de violence similaire après le vote présidentiel de dimanche.

«Le Bénin sera à haut risque dans les prochains jours», prévient Francis Kpatindé, journaliste franco-béninois et chercheur à Sciences-Po Paris, soulignant que «cette violence politique est une nouveauté» dans un pays autrefois stable et habitué à transferts pacifiques de pouvoir.

«Auparavant, le Bénin obtenait de bons résultats dans les classements mondiaux publiés par Amnesty International et Reporters sans frontière», dit-il. «Mais au cours des cinq dernières années, nous l’avons vu glisser sur les tables en ce qui concerne les droits de l’homme et le respect des institutions démocratiques.»

Cour “ politisée ”

Amnesty International a enregistré au moins 12 cas d’opposants politiques arrêtés, condamnés ou convoqués par les autorités depuis le début de l’année.

«La plupart de ces arrestations sont fondées sur des lois qui semblent conçues pour restreindre la liberté d’expression et la capacité d’exprimer des critiques. [of the authorities]», Déclare l’expert régional Fabien Offner, qui travaille pour le bureau d’Amnesty à Dakar, au Sénégal. Il évoque une loi numérique, adoptée en 2019, «qui a été utilisée pour détenir des personnes sur la base de messages publiés sur WhatsApp».

Offner ajoute: «Le résultat est que le Bénin se dirige vers une élection avec la plupart des dirigeants de l’opposition soit en exil soit en détention sur la base de cas juridiques souvent très vagues.»


Des affiches soutenant Patrice Tallon et son colistier dans les rues de Cotonou. © Pius Utomi Ekpei, AFP

Ces dernières années, les principaux opposants au président ont été écartés un par un.

Sébastien Ajavon, un chef d’entreprise qui a soutenu Talon au second tour des élections de 2016 après avoir terminé troisième aux élections, a fui en France avant sa condamnation pour trafic de drogue, ce qu’il nie. Ganiou Soglo, un autre opposant de premier plan, a survécu à une tentative d’assassinat plus tôt cette année, peu de temps après avoir déclaré sa candidature. Quant à Lionel Zinsou, finaliste il y a cinq ans, il purge une interdiction de mandat de cinq ans pour avoir dépassé les limites de dépenses lors de la campagne de 2016.

Le mois dernier, les autorités ont emprisonné un autre candidat potentiel, l’ancien ministre de la Justice Reckya Madougou, cette fois pour soutien au terrorisme. Selon un juge qui a fui le Bénin au début du mois, les charges retenues contre Madougou étaient motivées par des motifs politiques.

“Il n’y avait rien dans l’affaire qui aurait justifié son arrestation”, a déclaré lundi la juge Essowé à la radio RFI de FRANCE 24, s’exprimant depuis un lieu inconnu. «Ce n’est pas la première fois», a-t-il ajouté. “Il y a eu plusieurs cas où nous avons reçu des instructions d’en haut.”

Le gouvernement a rejeté ces accusations en les qualifiant de «manipulation politique», accusant les opposants en exil d’essayer d’annuler les élections.

Le Bénin ressemble rapidement à «le prototype d’un régime autoritaire qui ne tolère aucune contradiction», dit Kpatindé. «Talon veut développer l’économie du pays et rénover ses infrastructures. Il pense qu’il est investi d’une mission presque messianique à la tête du pays – et il n’accepte aucun contrôle sur son pouvoir.

Menace djihadiste

Il y a cinq ans, le «roi du coton» du Bénin a misé sur ses références commerciales et son image de modernisateur pour obtenir une victoire convaincante aux urnes. Il a mis en valeur ses succès économiques au cours de cette campagne, en améliorant l’approvisionnement routier, en eau et en énergie.

La croissance économique a grimpé d’un point à 5,5% au cours des premières années de son mandat. Selon la Banque africaine de développement, l’économie béninoise a continué de croître l’année dernière malgré la récession mondiale, ce qui en fait l’un des rares pays au monde à ne pas afficher de chiffres négatifs au milieu de la pandémie de coronavirus. Cependant, les analystes affirment que la croissance résiliente n’a guère contribué à améliorer le sort d’une population encore largement tributaire de l’économie informelle.

Certains observateurs ont établi des parallèles entre le Bénin de Talon et le Rwanda sous le président Paul Kagame, qui a été crédité de la mise en œuvre de réformes structurelles radicales tout en étouffant la dissidence.

Les critiques de Talon dénoncent également son emprise sur l’économie du pays. Le magnat de 62 ans est l’homme le plus riche d’un pays où le coton représente 80% des exportations.

La concentration du pouvoir entre les mains du président sortant du Bénin est alarmante, dit Kpatindé, avertissant que le balayage net du parlement de Talon pourrait lui permettre de «prolonger son règne indéfiniment, sans avoir besoin d’un référendum» pour contourner les limites constitutionnelles des mandats.

La santé de la démocratie béninoise est particulièrement préoccupante à un moment où les insurrections djihadistes menacent de se répandre dans les pays côtiers au sud de la région agitée du Sahel, prévient Kpatindé.

«Si vous n’avez pas d’unité nationale et d’un cadre démocratique stable et pacifique, alors la porte est ouverte à toutes sortes d’entreprises», dit-il.

En mai 2019, des hommes armés ont enlevé deux touristes français et tué leur guide dans le parc national de la Pendjari, près de la frontière nord-ouest du pays avec le Burkina Faso. Bien que rare, l’incident a servi de rappel inquiétant que le Bénin n’est pas à l’abri de la menace djihadiste qui fait des ravages dans de larges pans de l’Afrique de l’Ouest.

Cet article a été adapté de l’original, en français.

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