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Avec un nouveau musée, les travailleurs africains prennent le contrôle de leur destin

AMSTERDAM – Lorsque l’artiste néerlandais Renzo Martens a présenté son film «Episode III: Enjoy Poverty» à la Tate Modern de Londres en 2010, il n’a pu s’empêcher de remarquer les nombreux logos Unilever peints sur les murs blancs du musée.

Unilever, une société anglo-néerlandaise qui possède Axe, Dove, Vaseline et d’autres marques ménagères, sponsorise la série Unilever, dans laquelle un artiste est chargé de réaliser une œuvre spécifique au site pour le Turbine Hall de la Tate Modern.

«Unilever, Unilever, la série Unilever», dit Martens dans son dernier documentaire, «White Cube», rappelant ce moment. «Les plus grands et les plus célèbres artistes du monde, financés par Unilever.»

Unilever était autrefois presque omniprésente dans la région de la République démocratique du Congo où Martens travaille depuis 2004. «Episode III: Enjoy Poverty», à partir de 2008, a documenté des conditions désastreuses dans les plantations d’huile de palme du pays, où les travailleurs gagnaient moins 1 $ par jour. Dans «White Cube», il poursuit en visitant d’anciennes plantations appartenant à Unilever dans les villages de Boteka et Lusanga. (Unilever a vendu la dernière de ses plantations au Congo en 2009.)

Pour Martens, Unilever représente un système d’exploitation mondiale, dans lequel les entreprises occidentales extraient des ressources des pays plus pauvres, génèrent des revenus, puis utilisent une partie de cette richesse pour financer la haute culture ailleurs. Certains des artistes qu’ils soutiennent, a-t-il ajouté, réalisent également des œuvres axées sur les inégalités, mais les avantages de ces œuvres vont rarement à ceux qui en ont besoin.

«Les habitants des plantations sont désespérément pauvres et travaillent pour la communauté mondiale», a déclaré Martens dans une récente interview à Amsterdam. «Ils travaillent même, indirectement, pour des expositions à la Tate Modern. L’art est stérile s’il prétend être une question d’inégalité, mais n’apporte pas d’avantages à ces personnes.

«Je voulais m’assurer qu’une critique de l’inégalité permettrait, au moins partiellement et matériellement, de corriger cette inégalité», a-t-il ajouté.

La carrière artistique de Martens a décollé après «Episode III: Enjoy Poverty», et il a dit qu’il avait décidé à ce moment-là d’utiliser sa nouvelle position d’influence dans le monde de l’art pour tenter un «projet de gentrification inversée». L’objectif était d’amener l’art directement dans les plantations, pour y stimuler le développement économique. Dans «White Cube», un film de 77 minutes qui est projeté dans les centres d’art du monde entier ce mois-ci, y compris à Eindhoven, aux Pays-Bas; Kinshasa, Congo; Lagos, Nigéria; et Tokyo, documente ce processus. Le film sera également projeté au Festival du documentaire de Copenhague, qui se déroule du 21 avril au 2 mai.

«White Cube» est à la fois un film et un enregistrement d’un projet visant à transformer une communauté à travers l’art. En reliant directement le riche monde de l’art international à une plantation africaine appauvrie, Martens démontre à quel point les fortunes du monde entier sont entrelacées. Les questions de restitution, de rapatriement et peut-être même de réparations sont au cœur de cette entreprise. La question sous-jacente posée par «White Cube» est la suivante: qu’est-ce que l’art doit aux communautés dont il a tant extrait?

Ces questions sont particulièrement pertinentes aujourd’hui, car les gouvernements se sont engagés à identifier les œuvres d’art pillées sur le continent africain dans leurs musées publics. Le président français Emmanuel Macron s’est engagé en 2017 à commencer un rapatriement à grande échelle. Il a commandé une étude qui a révélé que 90 à 95% de l’art africain est détenu par des musées en dehors de l’Afrique. Un comité consultatif auprès du gouvernement néerlandais a également recommandé l’année dernière aux Pays-Bas de restituer l’art à ses anciennes colonies.

«Ce qui doit être restitué, ce ne sont pas seulement les anciens objets – c’est sûr que cela doit arriver – mais c’est aussi l’infrastructure», a déclaré Martens. «Où l’art a-t-il lieu? Où l’art est-il autorisé à attirer le capital, la visibilité et la légitimité des gens? »

«White Cube» commence en 2012, lorsque Martens tente d’amener l’art dans une plantation opérationnelle à Boteka. Cela va vite mal et il est chassé de la communauté sous les menaces proférées par une entreprise congolaise qui a repris la gestion de la plantation après le retrait d’Unilever.

Il réussit mieux quand il essaie à nouveau à Lusanga, un village autrefois connu sous le nom de Leverville, après William Lever, fondateur d’une société qui deviendra plus tard Unilever. Lever y établit l’une de ses premières plantations congolaises, en 1911. L’opération de Leverville ferma ses portes dans les années 1990, laissant derrière elle des bâtiments abandonnés et des sols devenus impraticables après un siècle de monoculture intensive.

Dans le film, Martens dit qu’Unilever a obtenu ses plantations au Congo grâce à une concession foncière des administrateurs coloniaux belges au début du XXe siècle, a récolté les bénéfices et épuisé le sol, puis a vendu la terre et abandonné l’entreprise à des entrepreneurs.

Unilever a refusé de commenter le film de Martens ou les accusations d’exploitation qu’il porte contre la société. Marlous den Bieman, une porte-parole d’Unilever, a déclaré dans un courrier électronique que «Unilever n’a eu aucune implication dans les plantations de la RDC depuis leur vente il y a plus de 10 ans».

Dans le cadre de «White Cube», d’anciens ouvriers agricoles se sont portés volontaires pour faire partie d’un studio d’art produisant des sculptures, qu’ils coulaient dans du chocolat – une délicatesse rarement goûtée pour les travailleurs, malgré le fait qu’ils produisaient de l’huile de palme, ingrédient – puis vendu dans une galerie d’art à New York. Les sculpteurs locaux ont formé une coopérative, la Congolese Plantation Workers Art League, et ont partagé le produit des ventes. Jusqu’à présent, le projet «White Cube» a généré 400 000 dollars pour la communauté locale, a déclaré René Ngongo, le président congolais de la coopérative; il en a utilisé la moitié pour acheter plus de terres.

En tant que pièce maîtresse du projet à Lusanga, Martens a sollicité l’assistance pro bono d’OMA, la société de l’architecte néerlandais Rem Koolhaas, pour concevoir un musée d’art – le «White Cube» du titre du film. Dans les coulisses, il a négocié avec un philanthrope néerlandais pour le payer, et a travaillé avec l’architecte congolais Arséne Ijambo, qui a adapté la conception et a embauché des ouvriers du bâtiment locaux. Au total, environ 250 000 dollars d’investissements privés ont été collectés pour construire le musée, les studios d’art, un centre de conférence et des logements, selon Martens.

Dans une récente interview vidéo du Congo, Cedart Tamasala, l’un des locaux qui fabrique les sculptures en chocolat, a déclaré qu’il avait aspiré à être un artiste dès son plus jeune âge mais qu’il avait été contraint d’abandonner l’école d’art à Kinshasa faute de fonds. et est allé travailler sur la ferme familiale de son oncle sans salaire. Le projet «White Cube» lui a donné un revenu, une stabilité et un sentiment d’autonomie, a-t-il déclaré.

«L’un des aspects importants est que nous avons notre espace maintenant; nous avons notre terre et nous pouvons décider de ce que nous voulons en faire », a-t-il noté.

«Le film, comme le cube blanc, est un outil», a ajouté Tamasala. «Cela raconte ce que nous faisons, et cela le rend visible, et cela nous relie également au monde, à d’autres plantations, à d’autres artistes, et cela nous donne accès à des choses auxquelles nous n’avions pas accès auparavant.

Le musée a été fermé pendant la pandémie de coronavirus, mais il est prévu d’y exposer le travail d’artistes locaux, y compris, à terme, des œuvres d’art renvoyées par les musées européens.

“Mon souhait le plus ardent pour le musée de Lusanga est qu’il soit un soutien au rapatriement de notre art détourné”, a déclaré Jean-François Mombia, un militant des droits de l’homme qui travaille avec Martens depuis 2005, dans un échange de courriels, “mais aussi un support qui nous permettra de nous exprimer à travers l’art. Nous souhaitons que le musée de Lusanga soit une base pour l’épanouissement artistique des musées à travers le Congo.

Tamasala a déclaré que ramener de l’art volé au Congo à l’époque coloniale ne représenterait qu’une petite compensation pour tout ce qui avait été pillé dans sa communauté. «Outre les œuvres d’art qui ont été enlevées d’ici, il y avait des diamants, de l’or, de l’huile de palme, tant de choses», a-t-il déclaré. «Si nous avons besoin de restituer quelque chose, nous devons restituer tout cela, pas seulement l’art.»

Dans cet esprit, y a-t-il des limites à ce que Martens pense pouvoir faire pour une ancienne ville de plantation?

«Je ne vois pas encore de limites», dit-il. «Je ne vois que des possibilités.»

L’art était «une baguette magique», a-t-il ajouté, qui pouvait «créer tous ces effets secondaires positifs. Je pense que cela devrait se produire dans une plantation, et pas exclusivement à New York ou Amsterdam, ou à Dubaï ou au Cap. “

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