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L’égyptologie passe un grand moment. Mais les touristes viendront-ils?

LE CAIRE – Par une matinée fraîche de novembre dernier, le ministre égyptien du Tourisme et des Antiquités se tenait dans une tente bondée dans la vaste nécropole de Saqqarah juste à l’extérieur du Caire pour révéler la plus grande découverte archéologique du site antique de l’année.

Le trésor géant comprenait 100 cercueils en bois – certains contenant des momies enterrées il y a plus de 2500 ans – 40 statues, amulettes, pots canopes et masques funéraires. Le ministre, Khaled el-Enany, a déclaré que les dernières découvertes faisaient allusion au grand potentiel du site antique et montraient le dévouement de l’équipe entièrement égyptienne qui a déterré les artefacts dorés.

Mais il a également souligné une autre raison pour laquelle les découvertes archéologiques étaient cruciales: c’était une aubaine pour le tourisme, qui avait été décimé par la pandémie de coronavirus.

«Ce site unique se cache encore beaucoup», a déclaré M. el-Enany. “Plus nous faisons de découvertes, plus il y a d’intérêt pour ce site et en Egypte dans le monde.”

L’égyptologie connaît un grand moment: les archéologues ont annoncé ce mois-ci qu’ils avaient déterré une ancienne ville pharaonique près de la ville méridionale de Louxor qui remontait à plus de 3400 ans.

La découverte a eu lieu quelques jours seulement après que 22 momies royales aient été déplacées dans un nouveau musée dans un spectacle somptueux qui a été diffusé dans le monde entier. De plus, la découverte de 59 sarcophages magnifiquement conservés à Saqqarah fait désormais l’objet d’un récent documentaire Netflix; une statue ornée de bijoux du dieu Néfertum a été trouvée à Saqqarah; la pyramide à degrés de Djoser, vieille de 4 700 ans, a été rouverte l’année dernière après une restauration de 6,6 millions de dollars sur 14 ans; et les progrès sont rapides sur le magnifique Grand Musée égyptien, dont l’ouverture est prévue cette année.

Mais la pandémie a porté un coup sévère à l’industrie, et ce qui était censé être une bonne saison est devenu un hiver sombre.

Le tourisme est un élément crucial de l’économie égyptienne – les revenus du tourisme international ont totalisé 13 milliards de dollars en 2019 – et le pays a hâte d’attirer les visiteurs sur ses sites archéologiques.

Avec les restrictions de voyage, les fermetures de frontières et la capacité réduite des hôtels, les visiteurs internationaux en Égypte ont chuté de 69% au cours des huit premiers mois de 2020 seulement, tandis que les revenus ont chuté de 67% au cours de la même période, selon l’Organisation mondiale du tourisme, une agence des Nations Unies. .

Aujourd’hui plus que jamais, le tourisme en Égypte est confronté à «un défi sans précédent», a déclaré Zurab Pololikashvili, le secrétaire général de l’organisation dans un courriel.

Ces dernières années, le tourisme égyptien a été affecté par une série de malheurs, à commencer par l’instabilité politique qui a suivi la révolution de 2011 et des explosions occasionnelles de terrorisme, y compris des attaques contre des touristes, des explosions à la bombe qui ont endommagé des musées importants et un avion de ligne abattu qui a tué des centaines de personnes. des touristes russes en 2015.

Mais le secteur se rétablissait régulièrement, les visiteurs attirés par les antiquités et les offres soleil et mer, passant à plus de 13 millions en 2019 contre 5,3 millions en 2016. La pandémie de coronavirus a inversé ces gains, laissant les hôtels, les complexes touristiques et les croisières vides , des sites populaires sans visiteurs et sans revenus, et des milliers de guides touristiques et de vendeurs avec des revenus considérablement réduits ou pas du tout.

«Le tourisme en Égypte vient de connaître l’une de ses meilleures années en 2019, puis est venue la pandémie qui l’a gravement affectée», a déclaré Amr Karim, directeur général de Travco Travel, l’un des plus grands voyagistes égyptiens, lors d’un entretien téléphonique. «Personne ne savait ce qui allait se passer, comment nous allons le gérer, comment cela nous affectera. C’est étrange.”

La pandémie, a-t-il dit, a perturbé le fonctionnement des voyagistes, la tarification de leurs forfaits et la manière de travailler avec les hôtels et de respecter leurs nouveaux manuels d’hygiène.

La pandémie a également révélé la fragilité du système de santé égyptien, les médecins déplorant des pénuries d’équipements de protection et de kits de test alors que les patients mouraient par manque d’oxygène. Avec plus de 12 000 décès, l’Égypte a également enregistré l’un des taux de mortalité dus au virus les plus élevés du monde arabe.

Avec un nombre croissant de cas, les responsables de la santé en Égypte ont récemment mis en garde contre une troisième vague de virus. Les autorités ont également annulé les grands rassemblements et festivals et promis d’infliger une amende à ceux qui ne respectent pas les mesures de protection telles que le port de masques, mais de nombreux Égyptiens ne respectent pas ces règles.

Les voyageurs sont tenus de passer un test Covid-19 négatif 72 heures avant d’arriver en Égypte, et les hôtels sont tenus de fonctionner à la moitié de leur capacité.

La crise a touché non seulement les grandes entreprises comme Travco, mais aussi les plus petites qui avaient commencé à parier gros sur l’industrie touristique en pleine croissance.

Passainte Assem a créé Why Not Egypt, une agence de voyage boutique, en 2017 en interviewant des voyageurs potentiels et en personnalisant leurs itinéraires. Mais après le début de la pandémie, la plupart de ses clients, qui viennent d’Australie, du Canada et des États-Unis, ont annulé leurs projets, a-t-elle déclaré, la poussant à suspendre l’entreprise pour le moment.

L’expérience lui a laissé le sentiment que «le tourisme n’est pas du tout stable», a-t-elle déclaré. «Ce ne peut pas être la seule source de revenus. Je dois avoir une bousculade secondaire.

Elle travaille maintenant en tant que directrice d’une entreprise qui tente de faire revivre et de préserver l’artisanat traditionnel égyptien.

Avec la diminution des réservations, le gouvernement est intervenu pour amortir le coup porté au secteur du tourisme. Les autorités ont introduit une série de mesures, notamment en permettant à certaines entreprises dépendantes du tourisme comme les hôtels et les centres de villégiature de retarder le paiement des factures de services publics, de rééchelonner le remboursement de la dette et de fournir une aide financière aux travailleurs du tourisme.

Le gouvernement a également cherché à attirer les voyageurs en réduisant le coût des visas touristiques et des droits d’entrée aux sites archéologiques, et a créé des programmes visant à accroître le tourisme intérieur pour compenser le manque de touristes étrangers. Une promotion hivernale, par exemple, offrait aux Égyptiens des réductions sur les voyages en avion, les hôtels et les entrées dans les musées.

Mais Ahmed Samir, directeur général de la société de voyages Egypt Tours Portal, a déclaré que le soutien direct en espèces aux travailleurs du tourisme était minime. Avec des réservations réduites, il a pu garder ses employés de ses départements marketing et médias sociaux sur la masse salariale, mais à moitié salaire.

«En guise de sympathie à mes employés, nous avons essayé d’équilibrer», a-t-il déclaré. Mais quand même, a-t-il ajouté, «la plupart des entreprises de mes amis ont complètement fermé leurs portes».

Le ralentissement des arrivées de touristes a laissé des zones généralement envahies par les touristes calmes.

Au musée égyptien du centre-ville du Caire, Mahrous Abu Seif, un guide touristique, s’est assis en attendant les clients un matin. Quelques petits groupes de touristes, y compris de Russie et de Chine, passaient par des scans de détecteurs de métaux pour entrer dans le musée. Mais il espérait que plus de clients viendraient.

«Que puis-je vous dire? Nous nous asseyons ici et attendons et attendons », dit-il en lançant ses mains en l’air et en ajustant ses lunettes de soleil. «Nous ne savons pas ce que l’avenir nous réserve.»

De l’autre côté de la ville, dans le café historique El Fishawy, quelques habitants gargouillaient leurs conduites d’eau et buvaient du thé à la menthe ou du café turc tandis que la récitation mélodieuse du Coran montait d’un orateur voisin. Situé dans le marché séculaire de Khan el Khalili, le café, ainsi que des boutiques de souvenirs et de bijoux, a été durement touché par la pandémie.

«J’avais l’habitude d’amener des gens ici et c’était bondé, mais regardez-le maintenant», a déclaré Mohamed Said Rehan, un guide d’une entreprise locale, à propos du café. «La pandémie est un gros problème.»

M. Rehan a dit qu’il connaissait de nombreux collègues et amis qui ont dû rester à la maison pendant des mois sans revenu ou qui ont complètement quitté l’industrie. Mais il s’accroche toujours à un fil d’espoir que le tourisme reprendra bientôt.

Et certains touristes ont en effet commencé à revenir.

En février, Marcus Zimmermann, un architecte allemand de 43 ans, visitait l’Égypte pour la première fois, s’arrêtant d’abord au Caire et organisant des voyages dans la ville méridionale de Louxor, qui abrite l’emblématique Vallée des Rois. M. Zimmermann avait espéré venir en Égypte l’année dernière avec sa mère, qui rêvait d’être archéologue, pour son 70e anniversaire. Mais ils ont dû annuler leurs plans à cause de la pandémie.

Cette année, il a décidé de venir seul mais a promis de «planifier à nouveau le voyage» avec elle une fois qu’elle sera vaccinée.

Même s’il sera difficile d’atteindre rapidement les chiffres prépandémiques, des gens comme M. Karim qui travaillent dans l’industrie espèrent que les touristes commenceront à revenir d’ici la fin de l’année.

Avec toutes les nouvelles découvertes, les rénovations et l’ouverture prévue de nouveaux sites et musées, les touristes reviendront progressivement en Égypte, a-t-il déclaré.

«Les gens commenceront à bouger. Les gens commenceront à voyager », a-t-il déclaré. “Je suis optimiste.”

Nada Rashwan et Asmaa Al Zohairy contribution aux rapports.

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