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Au Nigéria, la circulation sur un pont étouffe le progrès économique

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SUR LE PONT DE LA RIVIÈRE NIGER, Nigéria – Après deux heures passées dans des embouteillages à essayer de traverser un pont enjambant le puissant fleuve Niger, le désespoir éclate. Nous n’avons pas bougé d’un pouce. Je remue sur la banquette arrière. Allons-nous jamais arriver de l’autre côté?

Après avoir été bloqué trois heures – le temps passé principalement à se demander pourquoi au Nigéria, le géant de l’Afrique, ce pont étroit est le seul lien majeur entre deux régions du sud économiquement vitales – l’acceptation arrive: c’est là que nous passons la nuit.

Les gens sortent de leurs voitures et camions pour s’étirer, l’acceptant aussi. Une demi-douzaine d’hommes dérivent vers le bord du trottoir, pour s’asseoir et plaisanter. Les femmes s’appuient sur le coffre de leur voiture et discutent.

Un homme poussant une brouette rebondit, se faufilant entre des camions-citernes, des bus jaunes et des véhicules empilés de matelas. Sa brouette est une grille, pleine de charbons ardents, son contenu éclairé par une lumière clippée sur le côté. Il s’arrête, retournant la viande avec des pinces.

À court d’essence, nous tuons le moteur et ouvrons nos fenêtres. L’odeur de suya – viande épicée – dérive.

En dessous de nous, le Niger, troisième plus long fleuve d’Afrique et qui a donné son nom au Nigéria, est invisible dans des nuages ​​chauds d’échappement éclairés par des feux arrière rouges, ses eaux fluides inaudibles par le bruit des moteurs au ralenti.

Un chauffeur appelle le vendeur de viande. Je suis sur le point de faire de même. Absorbé par l’histoire que je rapporte sur les marchands nigérians de faux espoirs qui promettent, moyennant des frais, d’aider les familles à retrouver des êtres chers qui ont disparu en garde à vue, tout ce que nous avons mangé aujourd’hui, ce sont quelques bananes et des cacahuètes.

Mais soudain, nous bougeons. Tout le monde regagne ses véhicules. Un énorme camion hérissé de paniers fonce aussi vite que possible, frôlant presque la grille de la brouette. Étaient hors! Mais seulement pour une minute. Nous arrivons à environ 50 mètres avant de nous arrêter.

Pendant ses 56 ans, ce pont en treillis d’acier de 4600 pieds sur le Niger a supporté une lourde charge, reliant les villes jumelles d’Onitsha, un centre commercial, et plus calme Asaba, où vivent de nombreux navetteurs à Onitsha malgré l’épreuve quotidienne de la traversée.

Au fil des décennies, d’innombrables camions de bois, de palmiste et de caoutchouc sont passés par là. Tous les biens de consommation imaginables – lingerie, escargots, motos, brosses de toilettes, moustiquaires fluorescentes, capuchons de moyeu, lampes à paraffine, iPhones – se déplacent également vers ou depuis le plus grand marché commercial d’Afrique de l’Ouest, dans le bourdonnement d’Onitsha.

Chaque année, des marchandises d’une valeur de 5 milliards de dollars sont échangées sur le marché d’Onitsha, a déclaré une agence gouvernementale d’État en 2016. Il abritait Onitsha Market Literature, l’industrie nigériane de la pâte à papier, et la clé du succès de Nollywood, l’entreprise cinématographique nigériane de plusieurs milliards de dollars: 51 Iweka Road, l’un des trois plus grands réseaux de distribution de films, est présent sur le marché d’Onitsha.

En plus de toutes ces marchandises, un grand nombre de voyageurs nigérians dépendent également du pont. La population du Nigéria, estimée avoir franchi la barre des 200 millions, a probablement quadruplé depuis 1965, année de la construction du pont. (Les recensements ne sont pas souvent effectués, il est donc impossible de le savoir avec certitude.)

La confiture dans laquelle nous sommes coincés cette nuit de novembre n’est pas une anomalie. Chaque jour, les voyageurs et les marchandises arrivant de toutes les directions sont acheminés vers le pont, ce qui signifie que la plupart des traversées prendront des heures. Les trajets sont encore ralentis par des points de contrôle de sécurité aux abords du pont. .

Ce point d’étranglement au-dessus du Niger fait obstacle au progrès dans le sud-est entrepreneurial du Nigéria, l’une des régions les plus prospères du pays.

Mais la pénurie de ponts – et l’état délabré ou incomplet d’une grande partie des infrastructures du Nigéria – est un vaste problème qui retient tout le pays, selon les analystes.

«Cela a un impact sur le coût des affaires», a déclaré Patrick Okigbo, un analyste politique qui a travaillé avec le dernier gouvernement nigérian pour développer un plan national d’infrastructure. «Cela a un impact sur des vies. S’ils en ont les moyens, plus personne ne voyage par la route. Si vous ne pouvez pas, alors vous faites une prière.

Un mile en aval de la scène bondée sur le pont du Niger, invisible dans l’air visqueux de la nuit, peut se trouver une réponse: un autre pont, à moitié construit.

Le deuxième pont du Niger a été initialement proposé en 1978, et depuis lors, il a été utilisé comme promesse de campagne par les politiciens nationaux cherchant le soutien des électeurs du sud-est. Il a fallu plus de trois décennies pour que les travaux commencent, mais finalement, l’entreprise qui a construit le pont à six voies affirme qu’il sera prêt d’ici 2022.

Une fois terminé, ce sera «un énorme soupir de soulagement pour tous les Orientaux de ce pays», déclare Newman Nwankwo, 33 ans, un homme d’affaires basé à Onitsha qui planifie souvent toute sa journée autour du trafic sur les ponts. Soit il essaie de traverser à l’accalmie de midi entre 12h et 14h, soit il attend jusqu’à dimanche.

Il n’essaiera même pas de traverser à moins d’avoir au moins un demi-réservoir d’essence.

«Si je ne planifie pas bien et que je rencontre du trafic, je me détends simplement ici dans la file d’attente, mettant ma climatisation et ma musique», a-t-il déclaré.

Calé sur le pont, je regarde autour de moi et j’imagine ce que tous ces gens pourraient faire si leur temps n’était pas absorbé par ces grognements quotidiens et les quatre décennies d’attente pour une autre option de l’autre côté de la rivière. Les ponts causent du trafic partout dans le monde, mais les rivets en acier vieillissants de celui-ci semblent subir plus de pression que tous ceux que j’ai jamais traversés.

Une autre heure passe. Nous bougeons de quelques centimètres.

Les gens passent, vendant de l’eau froide et du Coca. Là où il y a un ralentissement, comme les embouteillages sont connus au Nigéria, le commerce des vendeurs fleurit.

Tout mouvement est un processus répétitif. À un moment donné, lorsque la circulation commence à avancer, le conducteur devant nous dort. Aucun klaxon ne le réveille. Quelqu’un se précipite pour le secouer.

Nous allons pendant 30 secondes. Nous nous arrêtons pendant 30 minutes.

A minuit, nous traversons. Il a fallu près de six heures pour parcourir trois milles.

En quittant le pont, nous passons sous un grand panneau côté Asaba.

«Bienvenue», dit-il avec optimisme, «au pays du progrès».

Ruth Maclean est la chef du bureau Afrique de l’Ouest du New York Times.


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