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Pas plus négligé: Inji Efflatoun, artiste égyptien du peuple

Cet article fait partie de Overlooked, une série de nécrologies sur des personnes remarquables dont la mort, à partir de 1851, n’a pas été rapportée dans le Times.

C’est alors qu’elle était en prison que l’artiste égyptienne, féministe et dissidente politique Inji Efflatoun a peint son meilleur travail.

Ses portraits de femmes emprisonnées – prostituées, voleurs, assassins, voire militants comme elle, incarcérés comme communistes par le régime autocratique du président Gamal Abdul Nasser – sont rendus dans des couleurs vives et des contours épais qui captent le sentiment d’isolement de ses sujets.

Son empathie était particulièrement prononcée dans sa peinture d’une femme dont la condamnation à mort avait été repoussée d’un an afin qu’elle puisse allaiter son nouveau-né.

«J’ai ressenti l’énorme tragédie de son histoire», a écrit Efflatoun dans ses mémoires, «De l’enfance à la prison» (2014), «comme elle avait tué et volé sous la pression de conditions extrêmement dures et d’une misère accablante.»

Les peintures d’Efflatoun pendant son emprisonnement, de 1959 à 1963, font partie de ses œuvres les plus puissantes – «une fenêtre sur un monde qui avait été caché de la vue», Sultan Sooud Al Qassemi, instructeur invité au programme de civilisation et sociétés islamiques à Boston College, a déclaré dans un e-mail.

Mais Efflatoun peignait depuis de nombreuses années auparavant. En fait, son art, jugé subversif par les autorités, avait joué un rôle déterminant dans son incarcération – des peintures d’enfants orphelins couchés à côté de leurs parents assassinés et de femmes enragées, les bras levés, appelant à l’abolition de l’autocratie égyptienne.

Une peinture, «Nous ne pouvons pas oublier» (1951), la conduisit le plus directement en prison. Il montrait une mer de visages au milieu d’une rangée de cercueils, un commentaire sur la gestion par Nasser de la lutte nationaliste sanglante de l’Égypte contre le contrôle britannique du canal de Suez. Nasser avait réprimé les critiques de son régime, forçant Efflatoun à se cacher. Elle se voilait, s’habillait en paysanne et vivait seule dans des quartiers rapprochés, où elle continuait à peindre. Pourtant, elle a été arrêtée par la police en 1959 et emprisonnée pour ses activités communistes.

Les racines de son activisme et de son féminisme sont profondément ancrées.

Inji Efflatoun est née le 16 avril 1924, la cadette de deux filles d’une famille aristocratique. Son père, Hassan Efflatoun, était un scientifique qui a créé un département d’entomologie à l’Université du Caire. Inji avait été inclinée vers les arts depuis son plus jeune âge et était encouragée par ses parents.

«Les filles accompagnaient leur père lors de visites sur le terrain», a déclaré Hassan Mahmoud, un parent éloigné, lors d’un entretien téléphonique. «Inji était douée pour le dessin, à tel point qu’il lui demandait de dessiner les insectes pour lui.

La mère d’Inji, Salha, était exceptionnellement indépendante pour les femmes de son temps. Elle a divorcé de son mari à 19 ans, est allée à Paris pour étudier la mode et a ouvert sa propre boutique, la Maison Salha.

Inji était inscrit au prestigieux Collège du Sacré-Cœur, une institution catholique française du Caire connue pour discipliner ses étudiants. Elle l’a appelé «ma première prison». Les règles strictes de l’école et la discrimination manifeste – les religieuses égyptiennes se sont vu déléguer plus de travail que leurs homologues nées à l’étranger – ont alimenté sa rébellion, la conduisant à lire avec défi des livres que l’école avait interdits. Elle a ensuite fréquenté le Lycée Français du Caire plus libéral, où elle a appris de Rousseau, Voltaire, la Révolution française et l’invasion de l’Égypte par Napoléon.

Les théories marxistes l’ont inspirée à rejeter son passé élitiste et à se tenir aux côtés des Égyptiens de la classe ouvrière. Et elle a commencé à voir l’art comme une forme de libération.

Efflatoun a étudié avec Kamel El Telmissany, un artiste et cinéaste qui a fondé le groupe de gauche Surrealist Art and Liberty.

«Le groupe s’est prononcé contre le colonialisme, a dénoncé le nationalisme et a œuvré pour l’émancipation des femmes et l’élimination des classes», a déclaré Sam Bardaouil, qui a organisé (avec Till Fellrath) l’exposition itinérante «Art et Liberté: Rupture, guerre et surréalisme en Égypte (1938- 1948) », qui a fait ses débuts au Centre George Pompidou à Paris en 2016 et comprenait le travail d’Efflatoun. «Celles-ci deviendraient des causes qu’Efflatoun défendrait pour le reste de sa vie.»

El Telmissany l’a également initiée au surréalisme et au cubisme.

«Elle avait une colère et un besoin impérieux d’être libérée en raison de son éducation protégée et privilégiée, enveloppée de cellophane», a déclaré Fatenn Mostafa, chercheuse en art et fondatrice de la galerie Art Talks du Caire, par e-mail. “El Telmissany l’a aidée à traduire cette colère en des mondes puissants surréalistes et imaginaires qui défient le temps et l’espace.”

En 1942, Efflatoun rejoint Iskra, un groupe de jeunes marxistes, et participe à l’exposition annuelle Art and Liberty à l’hôtel Continental du Caire. Des images de femmes effrayées, de paysages étranges et d’arbres enroulés remplissaient ses toiles. Pour elle, l’arbre est devenu le symbole de la condition humaine.

«Les arbres sont comme les gens – souffrants – et représentent nos esprits de rêve», a-t-elle déclaré à l’artiste et écrivain Betty LaDuke dans un article de 1989 dans le journal de la National Women’s Studies Association. Elle a ajouté: «Les gens se demandaient pourquoi une fille d’une famille riche était si tourmentée, si malheureuse et refusait beaucoup de choses.»

Elle a commencé à ressentir un gouffre grandissant entre elle et son éducation aristocratique et aspirait à explorer ses racines. Elle a fait des voyages en Nubie et dans le delta du Nil pour y peindre des ouvriers agricoles et des scènes de la vie quotidienne. Dans des peintures éclatantes comme «Quatrième épouse» (1952) et «Ezba» (1953), les hommes et les femmes travaillent dur – labourant, récoltant, tissant et vendant leurs marchandises.

Ses convictions politiques se sont également reflétées dans son art alors qu’elle peignait le sort des Égyptiens souffrant du despotisme. Elle a été nommée déléguée à la Première Fédération démocratique internationale des femmes à Paris en 1945 et a écrit des brochures politiques traitant des questions de classe, de genre et d’oppression impérialiste.

En 1948, elle a épousé l’avocat Mohammed Abdul Elija, qui partageait ses convictions; il mourut en 1956. Son art était alors exposé en Égypte et à l’étranger, notamment à la Biennale de Venise de 1952 et à la Biennale de São Paolo de 1953. En 1952, Nasser a dirigé le renversement de la monarchie égyptienne et, en 1959, sa répression contre les communistes a conduit à l’emprisonnement d’Efflatoun.

Derrière les barreaux, peignant dans des conditions exiguës, elle a créé une activité parallèle, faisant basculer les fonctionnaires de la prison pour qu’ils emballent ses toiles et les acheminent en contrebande à sa sœur, qui les vend ensuite.

«La prison a été une expérience très enrichissante pour mon développement en tant qu’être humain et artiste», a-t-elle déclaré à LaDuke dans l’article du journal. «Lorsqu’une crise ou une tragédie survient, on peut devenir plus fort ou être détruit. Je suis devenu plus ouvert aux gens, à la vie. Avant, je ne faisais pas de compromis. Maintenant, si je vois la faiblesse de quelqu’un, je l’accepte.

Sous les ordres de Nasser, Efflatoun a été libéré en 1963 avec d’autres prisonniers politiques avant une visite dans le pays du Premier ministre soviétique Nikita S. Khrouchtchev.

Un an plus tard, Efflatoun a organisé une exposition personnelle à la galerie Akhenaton du Caire et a reçu une subvention du ministère de la Culture. Des expositions à Rome, Paris, Dresde, Varsovie, Moscou et plusieurs autres villes européennes ont suivi.

Elle est décédée au Caire le 17 avril 1989. Elle avait 65 ans.

Al Qassemi, le chercheur du Boston College, a qualifié Efflatoun de «grand artiste qui nous a donné un aperçu de mondes que nous aurions pu ignorer autrement».

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