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Les archéologues découvrent des preuves de l’inhumation humaine la plus ancienne connue en Afrique

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s dès que l’archéologue Nicole Boivin est arrivée pour la première fois sur le site de fouilles de Panga ya Saidi au Kenya, elle a su que l’endroit était spécial. «Pour l’atteindre, vous devez en fait grimper à travers ces forêts denses de la plaine côtière à cette région des hautes terres. C’était une randonnée chaude et en sueur à l’aide d’une machette pour couper à travers la forêt, mais lorsque nous avons atteint le sommet, nous avons trouvé cet incroyable complexe de grottes », explique Boivin, directeur de l’archéologie à l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine, explique dans une presse briefing en présence de L’indépendant.

Alors que les objectifs initiaux de son équipe dans cette partie de l’Afrique de l’Est à partir de 2008 avaient été d’étudier l’émergence du commerce et de la connectivité longue distance sur le continent de l’océan Indien, l’objectif a changé lorsque les archéologues ont découvert ce complexe de grottes à environ 15 km de la côte kényane. aboutissant à la découverte de la plus ancienne sépulture humaine connue de toute l’Afrique.

“C’est un système de grottes et des parties du toit des grottes se sont effondrées, et la lumière, le soleil et les vignes tombent. Il y a donc beaucoup de plantes, de fleurs et d’animaux sauvages”, explique Boivin, co-auteur de l’étude. publié dans la revue Nature.

Depuis le début des fouilles en 2010 dans le cadre d’un partenariat à long terme entre des chercheurs de l’Institut Max Planck et des musées nationaux du Kenya, les grottes ont été un trésor pour la recherche sur les origines des premiers humains.

Ici, dans l’une des grottes, à environ trois mètres de profondeur, les chercheurs ont trouvé ce qu’ils décrivent comme une fosse circulaire peu profonde contenant des os étroitement groupés et fortement décomposés.

Après des mois de fouilles, nécessitant la stabilisation et le plâtrage des échantillons, les archéologues ont trouvé des preuves qu’un enfant avait été enterré dans cette fosse à l’embouchure de la grotte il y a 78000 ans – changeant ce que l’on sait sur la façon dont les populations de l’âge de pierre moyen en Afrique interagissaient avec le mort.

«À ce stade, nous ne savions pas vraiment ce que nous avions trouvé. Les os étaient tout simplement trop délicats pour être étudiés sur le terrain. Nous avons donc eu une découverte qui nous enthousiasmait beaucoup – mais il nous faudrait un certain temps avant que nous ne comprenions son importance », explique Emmanuel Ndiema des Musées nationaux du Kenya.

Après un traitement spécialisé et une analyse de deux dents exposées lors de nouvelles fouilles qui ont été apportées au Centre national de recherche sur l’évolution humaine (CENIEH) à Burgos, en Espagne, les scientifiques étaient convaincus que les restes dentaires appartenaient à un enfant humain âgé entre deux et deux ans. un an et demi et trois ans, surnommé plus tard «Mtoto», swahili pour «enfant».

Des fouilles subséquentes et une analyse non destructive ont révélé le crâne et le visage de l’enfant, avec une mandibule intacte et des dents non éclatées en place.

“L’articulation de la colonne vertébrale et des côtes a également été étonnamment préservée, conservant même la courbure de la cage thoracique, ce qui suggère qu’il s’agissait d’un enterrement non perturbé et que la décomposition du corps a eu lieu directement dans la fosse où les os ont été trouvés,” dit le professeur María Martinón-Torres, directrice de la CENIEH.

Maintenant, après des mois d’analyse du sol environnant et de la décomposition qui a eu lieu dans la fosse au fil des ans, les archéologues pensent que Mtoto a été intentionnellement enterré peu de temps après sa mort.

Ils disent que son corps fléchi, retrouvé allongé sur le côté droit avec les genoux tirés vers la poitrine, indique un enterrement étroitement enveloppé avec une préparation délibérée.

Selon Martinon-Torres, «la position et l’effondrement de la tête dans la fosse suggéraient qu’un support périssable pouvait être présent, comme un oreiller, indiquant que la communauté aurait pu entreprendre une forme de rite funéraire».

Avec la datation par luminescence, une technique utilisée pour déterminer l’âge des minéraux en fonction de leurs années d’exposition au soleil, les chercheurs ont estimé l’âge de Mtoto à près de 78000 ans, ce qui en fait la plus ancienne sépulture humaine connue en Afrique.

Bien que la découverte de Panga ya Saidi représente la première preuve d’enterrement intentionnel en Afrique, les chercheurs ont déclaré que les enterrements de Néandertaliens et d’humains modernes en Eurasie remontent à 120000 ans et incluent des adultes et une forte proportion d’enfants et de jeunes.

Ils pensent que le manque relatif d’enterrements précoces en Afrique pourrait être dû à un biais dans les expéditions archéologiques, historiquement plus concentrées en Eurasie et dans d’autres parties du monde, mais il est également possible que cela soit dû à des différences dans les pratiques mortuaires parmi les anciens humains. .

Les scientifiques pensent que l’enterrement des morts est une pratique culturelle qui était probablement partagée par Homo sapiens et les Néandertaliens.

«Cette découverte soulève des questions sur l’origine et l’évolution des pratiques mortuaires entre deux espèces humaines étroitement liées, et sur la mesure dans laquelle nos comportements et nos émotions diffèrent les uns des autres», explique le professeur Michael Petraglia de l’Institut Max Planck à Jena, en Allemagne.

L’origine des humains modernes remonte à au moins 300 000 ans en Afrique, alors que cette dernière découverte date la plus ancienne inhumation du continent à 78 000 ans. Cela soulève la prochaine grande question, disent les archéologues – pourquoi y a-t-il «un si grand écart»?

«Nous ne savons pas vraiment s’il y a encore des sépultures plus anciennes en Afrique. Il y a un biais en ce qui concerne notre échantillonnage de sites archéologiques à travers le monde. Les archéologues ont été très occupés dans le Proche-Orient et en Europe depuis plus de 150 ans avec des fouilles continues et donc le nombre de sépultures connues d’Europe et du Proche-Orient [is greater than] en Afrique », raconte Petraglia L’indépendant.

Il pense que de nombreux travaux de rattrapage sur le terrain sont nécessaires dans de grandes parties du continent africain.

«Si la même quantité de travail sur le terrain est effectuée en Afrique, nous pourrions trouver plus d’enterrements, bien sûr, et des sépultures plus anciennes. À l’heure actuelle, nous savons que la plupart des sépultures les plus anciennes se trouvent en dehors de l’Afrique. Ce que nous ne savons pas, c’est si c’est un parti pris ou non », ajoute Petraglia.

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