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Les aumôniers de l’armée burkinabé mis à l’épreuve par le conflit extrémiste Burkina Faso Etat islamique protestant catholique Sahel

Depuis plus de 15 ans, Salomon Tibiri offre une aide spirituelle en tant que pasteur militaire au Burkina Faso, il n’a jamais répondu à autant d’appels de soldats anxieux et de leurs proches que ces dernières années, lorsque l’armée s’est trouvée attaquée par des combattants extrémistes islamiques.

«Avant la crise, il y avait plus de stabilité», a déclaré Tibiri, assis dans une église du camp militaire de la ville de Kaya, dans la région du Centre-Nord durement touchée. «Maintenant (les soldats) sont plus occupés, et quand vous les approchez, vous ressentez leur stress – beaucoup plus de stress.»

Autrefois considérée comme un phare de paix et de coexistence religieuse dans la région, la nation ouest-africaine est plongée dans des violences sans précédent liées à Al-Qaida et à l’État islamique depuis 2016, jetant une armée mal équipée et sous-entraînée dans le désarroi – et accablant les aumôniers. chargé de les soutenir.

Lors d’entretiens dans le Centre-Nord et à Ouagadougou, la capitale, des aumôniers militaires ont déclaré à l’Associated Press qu’ils sont épuisés par le conflit sans précédent et que l’aide qu’ils sont en mesure de fournir par le biais d’appels téléphoniques et de services de prière est insuffisante.

Seuls sept aumôniers, issus de confessions protestante, catholique et musulmane, sont chargés de conseiller spirituellement quelque 11 000 soldats et d’aider à maintenir leur moral. L’armée n’a pas consacré le peu de ressources dont elle dispose pour intégrer les unités, et ils disent que la distance ne fait que rendre plus difficile la motivation des soldats.

Les troupes «font face à la mort tous les jours. … En ce moment, ils ont également besoin d’une aide beaucoup plus spirituelle », a déclaré Noel Henri Zongo, aumônier et prêtre catholique.

C’est un travail crucial car les experts disent que les effets psychologiques d’un conflit comme ce qui se passe au Burkina Faso peuvent être particulièrement difficiles pour les soldats qui le vivent dans leur pays pour la première fois. Cela peut les exposer à un risque accru de trouble de stress post-traumatique et augmenter la probabilité qu’ils agissent de manière contraire à leurs valeurs morales.

L’année dernière, 524 civils ont été tués par des soldats et des milices de défense locales combattant à leurs côtés, selon le projet Armed Conflict Location & Event Data Project, soit plus que les 432 tués par les extrémistes. Au moins 180 corps ont été retrouvés dans des fosses communes près de la ville de Djibo contrôlée par le gouvernement, avec des preuves de l’implication de l’armée dans des exécutions à grande échelle selon Human Rights Watch.

Etienne Bonkoungou, un autre aumônier, a déclaré qu’il conseillait régulièrement les troupes aux prises avec la question de savoir si leur participation au combat en faisait des défenseurs ou des tueurs.

«La Bible dit de ne pas tuer, donc en tant que soldat, ces questions se posent souvent», a déclaré Bonkoungou. «Pour en tuer un autre, pour voir un collègue mourir (ou tuer quelqu’un vous-même), devez-vous tuer? Ne devriez-vous pas tuer?

Pour les aider à résoudre ce dilemme, il utilise des exemples bibliques de personnes pieuses combattant dans des guerres, et conseille que «même parfois Dieu lui-même ordonne de tuer».

Le soldat Luc Yelkouni a reconnu que le conflit «a un impact sur notre moral».

Vétéran de 29 ans depuis près d’une décennie dans l’armée, il n’avait jamais subi le genre de traumatisme comme ces dernières années, un collègue après l’autre tué par les extrémistes. Après un passage au Sahel, il s’est tourné vers un prêtre militaire pour l’aider à faire face à une expérience de son déploiement si traumatisante qu’il a dit qu’il ne voulait pas entrer dans les détails, même trois ans plus tard.

Parler au prêtre était rassurant, a déclaré Yelkouni.

Les aumôniers «jouent un rôle clé pour nous», a-t-il dit, «et la collaboration est vraiment bonne.»

Bien que les aumôniers n’aient pas dit ce qu’ils pensaient que l’armée devrait faire, l’un d’eux a dit qu’il serait utile qu’il y en ait quatre ou cinq de plus. Et ils souhaitent pouvoir être physiquement plus proches de ceux qui sont déployés pour des tâches dangereuses.

«Le rôle d’un aumônier est d’être présent là où se trouvent les hommes», a déclaré Zongo, «et ce qu’il doit apporter, c’est la capacité nécessaire pour faire face au danger et se relever après l’échec.»

L’armée, dont l’équipe des communications a facilité les entretiens avec les aumôniers et y a participé, n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Mais l’année dernière, reconnaissant que son clergé avait besoin d’aide, il a fait appel à des aumôniers militaires américains pour former leurs homologues.

Le major Mike Smith, aumônier principal du Commandement des opérations spéciales des États-Unis en Afrique, a déclaré que les aumôniers du Burkina Faso n’avaient jamais été formés à des tâches telles que s’occuper des blessés, conseiller les familles, pleurer les morts et motiver les combattants.

«(L’armée) voyait régulièrement des victimes, que des soldats soient tués lors d’attaques ou blessés lors d’attaques», a déclaré Smith. «Et … cela déchirait la résilience de leur force, dans son ensemble, et cela a même eu un impact sur leur rétention.

La pandémie de coronavirus affectant également les opérations, les États-Unis ont fourni aux aumôniers du Burkina Faso des iPad qu’ils utilisaient pour enregistrer des sermons et les diffuser en première ligne via des applications de messagerie.

Leur capacité à remonter le moral peut avoir de réelles conséquences, les experts affirmant que le moral bas dans les rangs a un impact sur la stratégie antiterroriste du Burkina Faso.

Héni Nsaibia, un analyste du projet de données sur la localisation et les événements du conflit armé spécialisé dans la région du Sahel, épicentre de la violence, a déclaré qu’il semble que les milices volontaires ont essentiellement «remplacé» l’armée sur les lignes de front alors que les soldats préfèrent rester dans leur caserne.

Une décision le mois dernier de mener des frappes aériennes et d’utiliser des forces spéciales plutôt que de lancer une offensive terrestre après une embuscade meurtrière dans l’est du pays est également une indication probable d’une plus grande réticence des troupes régulières, a-t-il ajouté.

Malgré les ressources limitées, les soldats ont déclaré que les aumôniers avaient été une bouée de sauvetage.

Yempabou Kobori, 30 ans, a dit qu’une chose qui le fait avancer est un verset biblique que son pasteur a partagé de lui dans le Livre des Psaumes, sur le fait de rester en sécurité alors même que des milliers de personnes tombent autour de vous. Il le récite avant la bataille.

«Cela me rappelle que je ne suis pas seul», a déclaré Kobori.

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La couverture religieuse d’Associated Press reçoit le soutien de la dotation Lilly via The Conversation US. L’AP est seul responsable de ce contenu.

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