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Alors que l’Éthiopie se bat dans la région du Tigray, une répression contre les journalistes

NAIROBI, Kenya – Un journaliste éthiopien a été emmené par des policiers alors que sa fille désemparée de 10 ans s’accrochait à lui. Une autre a fui le pays après avoir déclaré que des hommes armés avaient saccagé sa maison et menacé de la tuer.

Et un journaliste étranger travaillant pour le New York Times a vu ses références de presse révoquées, quelques jours après avoir interviewé des victimes d’agression sexuelle et terrifié des habitants de la région du Tigray, déchirée par le conflit, au nord de l’Éthiopie.

Six mois après le début de la guerre au Tigré, où des milliers de personnes sont mortes au milieu des informations faisant état de violations généralisées des droits de l’homme, le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed a cherché à réprimer la couverture critique du conflit par une campagne d’arrestations, d’intimidation et d’obstruction visant les médias d’information indépendants, selon les militants des droits de l’homme et les organisations de la liberté des médias.

M. Abiy, qui a reçu le prix Nobel de la paix en 2019, se bat contre une élection prévue le 5 juin qui devrait consolider son emprise au pouvoir. Mais les groupes de défense des droits décrivent un climat de peur et de répression qui a érodé les libertés de la presse déjà précaires de l’Éthiopie et pourrait miner la confiance dans le résultat du vote.

«C’est une situation extrêmement décevante compte tenu de l’espoir et de l’optimisme du début de 2018 lorsque M. Abiy est devenu Premier ministre», a déclaré Muthoki Mumo, représentant pour l’Afrique subsaharienne auprès du Comité pour la protection des journalistes.

Lorsque M. Abiy est arrivé au pouvoir, l’Éthiopie était parmi les pays les plus répressifs pour les journalistes en Afrique, et il a rapidement gagné les éloges du monde entier pour une série de réformes radicales. Les journalistes ont été libérés de l’incarcération, des centaines de sites Web ont été débloqués et l’Éthiopie a accueilli pour la première fois les célébrations de la Journée mondiale de la liberté de la presse.

Mais les réformes ambitieuses de M. Abiy se sont rapidement heurtées à des vents contraires, notamment l’opposition des partis politiques régionaux et des flambées de violence ethnique dans plusieurs régions agitées. Son gouvernement a commencé à revenir aux anciennes méthodes, fermant Internet lors de manifestations politiques et détenant des journalistes en vertu de lois introduites par le gouvernement précédent.

Lorsque M. Abiy a reçu son prix Nobel de la paix en Norvège en décembre 2019, il a rompu avec la tradition en ne répondant pas aux questions de la presse. Dans son discours de remerciement, il a accusé les plateformes de médias sociaux de semer la discorde en Éthiopie.

Après que M. Abiy a commencé une opération militaire au Tigray le 4 novembre, dans l’espoir d’évincer un parti au pouvoir régional qui avait contesté son autorité, la liberté de la presse s’est encore détériorée.

En quelques heures, Internet à Tigray a été fermé et les journalistes ont été empêchés d’entrer dans la région. Plus tard, les autorités ont arrêté des Éthiopiens travaillant à Tigray pour des organes d’information internationaux tels que la BBC, l’Agence-France Press, le Financial Times et le New York Times.

Depuis novembre, le Comité pour la protection des journalistes a documenté les arrestations d’au moins 10 journalistes et professionnels des médias qui ont été détenus pendant des périodes allant de quelques jours à deux mois en raison de leur couverture du conflit au Tigray.

La semaine dernière, des responsables gouvernementaux ont confirmé qu’ils avaient révoqué l’accréditation de Simon Marks, un journaliste irlandais basé en Éthiopie travaillant pour le New York Times.

Dans une guerre qui a déjà causé des milliers de morts, déplacé au moins deux millions de personnes et conduit à des accusations de nettoyage ethnique, la couverture médiatique est devenue un sujet «très sensible» pour le gouvernement, a déclaré Befeqadu Hailu, un journaliste éthiopien emprisonné pendant 18 ans. mois par le régime précédent.

Au début du combat, au moins six journalistes éthiopiens travaillant pour les médias locaux à Tigray ont été arrêtés. Plus tard, les autorités se sont retournées contre les Éthiopiens travaillant avec des organes d’information internationaux. En décembre, Kumerra Gemechu, un caméraman de Reuters, a été détenu et détenu sans inculpation pendant 12 jours avant d’être libéré.

En janvier, des groupes de défense des droits humains ont accusé les forces de sécurité d’avoir tué Dawit Kebede, un journaliste abattu dans la capitale tigréenne de Mekelle, apparemment pour avoir bafoué le couvre-feu.

En février, des hommes armés ont saccagé la maison d’Addis-Abeba de Lucy Kassa, journaliste indépendante pour le Los Angeles Times et d’autres médias. Dans une interview, Mme Lucy, qui a depuis fui vers un autre pays, a déclaré que les hommes semblaient être des agents du gouvernement, savaient sur quelle histoire elle travaillait et l’ont avertie d’arrêter. Ils ont confisqué un ordinateur portable et une clé USB qui, selon elle, contenaient des preuves que des soldats du pays voisin de l’Érythrée combattaient au Tigray, bien que l’Éthiopie ait insisté à l’époque sur le fait que ce n’était pas vrai.

Le gouvernement a déclaré dans un communiqué à l’époque que Mme Lucy ne s’était pas légalement enregistrée en tant que journaliste.

En mars, le gouvernement éthiopien a autorisé plusieurs agences de presse à se rendre à Mekelle, mais a ensuite détenu les Ethiopiens travaillant pour eux pendant plusieurs jours.

M. Marks, qui travaille pour le Times et d’autres publications, rapporte depuis l’Éthiopie depuis 2019. Dans une lettre révoquant son accréditation le 4 mars, l’Autorité éthiopienne de radiodiffusion l’a accusé de «fausses nouvelles» et de ce qu’elle a appelé des reportages «déséquilibrés» sur le conflit au Tigray.

Un jour plus tôt, M. Marks était rentré à Addis-Abeba en provenance du Tigré, où il avait interrogé des civils qui décrivaient les atrocités commises par des soldats éthiopiens et érythréens, et des femmes qui avaient déclaré avoir subi des agressions sexuelles horribles.

Ce reportage a été à la base de deux articles publiés par The Times dans les semaines suivantes.

La semaine dernière, après le rejet des appels du Times, le chef de l’Autorité éthiopienne de radiodiffusion a confirmé que l’accréditation de M. Marks avait été annulée au moins jusqu’en octobre. Des responsables ont déclaré à M. Marks que la couverture de l’Éthiopie par le Times avait «causé d’énormes pressions diplomatiques» et que de hauts responsables du gouvernement avaient autorisé la décision d’annuler ses papiers.

«Il est profondément décevant qu’un récipiendaire du prix Nobel de la paix tente de faire taire une presse indépendante», a déclaré Michael Slackman, rédacteur en chef adjoint du Times pour l’international. «Nous encourageons le gouvernement à repenser cette approche autoritaire et à travailler à la place pour favoriser un échange solide d’informations. Cela peut commencer par la réémission des lettres de créance de M. Marks et la libération de tout journaliste détenu.

Le prochain test d’ouverture de l’Éthiopie sera probablement l’élection du 5 juin, la première pour M. Abiy depuis sa nomination au poste de Premier ministre en 2018.

Billene Seyoum, porte-parole de M. Abiy, a renvoyé des questions sur M. Marks à l’Autorité éthiopienne de radiodiffusion.

Dans un entretien téléphonique, Yonatan Tesfaye, le chef adjoint de l’autorité de diffusion, a confirmé que les pouvoirs de M. Marks avaient été révoqués. Il a ajouté que bien qu’ils aient consulté d’autres institutions gouvernementales, y compris les forces de l’ordre, l’Autorité éthiopienne de radiodiffusion a pris la décision de manière indépendante.

Il a déclaré que l’autorité examinait également le travail des journalistes éthiopiens pour d’éventuelles violations de la loi éthiopienne.

«Nous voulons que les médias prennent le contexte dans lequel nous nous trouvons et nous voulons qu’ils fonctionnent dans le respect de l’état de droit du pays», a-t-il déclaré.

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