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Goma, au Congo, est partiellement évacuée en raison des craintes d’éruption volcanique [Video]

GOMA, République démocratique du Congo – Des dizaines de milliers de personnes ont bloqué des autoroutes, des bateaux bondés et sont partis à pied pour fuir cette grande ville africaine mercredi, cherchant à échapper à la menace grondante du mont Nyiragongo, l’un des plus actifs et des plus dangereux au monde. volcans.

Après qu’une fissure de feu s’est ouverte samedi, envoyant un torrent de lave dévaler les pentes rocheuses de la montagne vers Goma et tuant plus de deux douzaines de personnes, les scientifiques et les autorités locales ont averti que le danger n’était pas passé.

Dans la nuit de mercredi, ils ont ordonné à pas moins d’un million de personnes d’évacuer, alors même qu’une série régulière de secousses et de tremblements de terre mineurs secouaient la ville.

À seulement 2,5 miles sous le sol instable, les scientifiques ont détecté un flux de magma, un lac de feu juste sous la ville, et la crainte était que l’activité tectonique puisse déclencher une nouvelle éruption.

Une nouvelle fissure pourrait s’ouvrir à tout moment, a déclaré Benoît Smets, expert en risques géologiques au Musée royal de l’Afrique centrale à Tervuren, en Belgique, qui fait partie d’une équipe internationale travaillant pour aider l’Observatoire du volcan de Goma, la seule station de surveillance en la région.

«Nous avons un volcan très actif avec une ville très dense et peuplée au pied du volcan, il y a donc un risque énorme de catastrophe», a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique.

Ce qui a rendu l’éruption de samedi différente de deux éruptions passées, la plus récente en 2002, c’est qu’elle est survenue sans avertissement, a-t-il déclaré.

Au moment où les habitants de Goma et des villes et villages environnants savaient qu’ils étaient en danger, le ciel était déjà en feu. Pendant plus de cinq heures, le ciel nocturne a brûlé en rouge cramoisi alors que la lave coulait des flancs du mont Nyiragongo.

Au matin, la coulée de lave avait détruit 17 communautés sur son passage, selon les agences de secours.

L’agence des Nations Unies pour les réfugiés, citant les autorités locales, a déclaré que 32 personnes étaient mortes dans des incidents liés à l’éruption, dont sept personnes tuées par les coulées de lave et cinq asphyxiées par les gaz.

La lave s’est arrêtée juste avant le centre-ville et a presque atteint l’aéroport.

Depuis l’éruption, le bassin de lave du volcan s’est rapidement rempli et les scientifiques se sont précipités pour comprendre ce qui se passe sous la surface de la terre.

L’éruption de 2002 a détruit environ 20% de Goma, l’enterrant sous la roche en fusion, laissant 120 000 personnes sans abri et tuant environ 250 personnes par asphyxie au dioxyde de carbone, brûlures et explosion déclenchée par la lave d’une station-service.

Depuis lors, le nombre de personnes vivant à l’ombre du volcan de 11 385 pieds de haut a plus que doublé, pour atteindre environ 1,5 million à deux millions.

La situation politique instable dans le pays, ravagée depuis des décennies par les guerres civiles, les conflits ethniques et la corruption systémique, a compliqué les efforts pour étudier le volcan. La Banque mondiale a retiré son financement pour le centre de recherche de Goma, craignant que l’argent ne soit détourné.

En 2020, une équipe de volcanologues a dû être transportée par avion dans la région par des soldats de la paix des Nations Unies qui ont protégé les scientifiques des rebelles armés de la région.

Dario Tedesco, volcanologue à l’Université Luigi Vanvitelli de Campanie, en Sicile, était sur cette mission et il a déclaré au magazine Science que lui et ses collègues avaient trouvé le lac de lave se remplir à un rythme alarmant.

«C’est le volcan le plus dangereux du monde», a-t-il déclaré peu de temps après ce voyage.

Situé sur la fracture tectonique connue sous le nom de Rift est-africain, à l’est de la République démocratique du Congo, près de la frontière avec le Rwanda, il se trouve à moins de 13 km du centre de Goma, qui se trouve sur les rives du lac Kivu.

Bien qu’il ne soit pas clair si la dernière éruption et l’activité sismique déclencheront une catastrophe plus meurtrière, les responsables du pays d’Afrique centrale ont décidé que le risque était trop grand pour ne pas agir.

«La situation peut changer rapidement», a déclaré au public le gouverneur militaire de la province, le lieutenant-général Constant Ndima. «En prévision de cette éventuelle catastrophe et en accord avec les scientifiques et volcanologues, nous avons pris la décision de relocaliser la population» de 10 des 18 quartiers de la ville.

Pas moins d’un million de personnes résident dans ces districts, mais il était difficile de savoir combien d’entre elles ont écouté l’avertissement du gouvernement.

Adolphe Basengezi, un chauffeur de taxi qui vit à Goma, a déclaré qu’il ne restait plus beaucoup de monde dans son quartier.

«La plupart se sont enfuis», a-t-il déclaré. «Je conduisais et les gens sur la route paniquaient et essayaient de sauver leur vie.»

Bon nombre des personnes les plus riches de la ville, celles qui ont les moyens de s’acheter une voiture, se sont précipitées vers l’est et au Rwanda. Plus de 3 000 personnes avaient franchi la frontière à 9 h 30, selon un responsable au point de contrôle.

D’autres ont afflué vers le port situé sur le lac Kivu, dans l’espoir de s’échapper par ferry. Des témoins ont rapporté avoir vu au moins deux bateaux tellement submergés par les gens qu’ils ont été brisés et ont dû être abandonnés.

Le lac lui-même présentait cependant une autre menace.

S’étendant sur environ 1 600 miles et environ 1 500 pieds de profondeur dans certaines parties, le lac a été façonné par les mêmes forces géologiques qui ont donné naissance au mont Nyiragongo et à sept autres volcans connus sous le nom de chaîne des Virunga.

Au fil des ans, l’activité volcanique a conduit à une accumulation régulière de dioxyde de carbone et de méthane au fond du lac.

«Comme ce lac est très profond, cette couche ne se mélange pas avec le reste», a déclaré M. Smets. La crainte est que si le lit du lac est déstabilisé par quelque chose comme un tremblement de terre, puis exposé à de la lave surchauffée, cela pourrait provoquer la libération du gaz – avec des conséquences mortelles pour toute personne prise dans le nuage suffocant.

“Pour le moment”, a déclaré M. Smets, “ce qui est rassurant, c’est qu’il n’y a aucun signe de perturbation dans le lac.”

Le danger que le magma se déplace sous le sol et s’accumule dans le volcan était la préoccupation la plus pressante.

Patrick Muyaya, le ministre de la Communication du pays, a déclaré qu’à l’heure actuelle, «les scientifiques n’ont pas de réponse claire à ce qui se passe».

“Goma fait face à quatre types de risques: l’accentuation des tremblements de terre, une nouvelle éruption volcanique, l’explosion de poches de gaz sous le lac et la toxicité de l’environnement ambiant”, a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse mercredi.

«Face à ce spectre de dangers et, dans l’attente des résultats de la surveillance et de l’analyse globale de la situation, la seule option a été celle de protéger les vies humaines et de mettre la population à l’abri du danger.»

Avec le décret d’évacuation publié au milieu de la nuit, beaucoup de ceux qui ont pris la route pour s’échapper ont également exprimé leur confusion.

Les plus grandes foules de gens ont fui à pied – portant leurs biens précieux en bandoulière sur leurs épaules et des matelas attachés au dos. Toute la matinée et l’après-midi, une masse d’humanité a marché vers l’ouest en direction de la ville de Sake à plus de 19 km.

«Toutes les routes hors de la ville sont complètement pleines», a déclaré M. Basengezi, le chauffeur de taxi. «Les gens n’ont pas d’informations claires.»

Il a dit que tous les hôtels de Sake étaient pleins en fin d’après-midi et que les gens n’arrêtaient pas d’arriver.

Mais tout le monde n’est pas parti. Certains, comme Albert Muihigi, 28 ans, ne le pouvaient pas. Sa mère est diabétique et il devait rester et prendre soin d’elle.

«La plupart de ceux qui sont partis sont des femmes et des enfants», a-t-il déclaré. «Beaucoup de jeunes hommes sont restés pour s’occuper de nos maisons parce qu’il n’y a pas de police dans les parages.»

Il a dit qu’il n’avait pas peur mais qu’il y avait une atmosphère de peur dans l’air.

«Nous sommes assez jeunes pour que si quelque chose arrive, nous puissions courir pour cela», a-t-il déclaré.

Finbarr O’Reilly a rapporté de Goma et Marc Santora de Londres. Steve Wembi a contribué au reportage depuis Kinshasa, République démocratique du Congo.

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