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Qu’est-ce qui a quatre pattes, un tronc et une base de données comportementale ?

Joyce Poole avait 6 ans et vivait au Malawi lorsque sa famille a conduit vers le nord pour voir les éléphants d’Afrique sauvages de ce qui est maintenant le parc national d’Amboseli au Kenya. En apercevant un éléphant mâle particulièrement majestueux, le père du Dr Poole, qui était un photographe sérieux, a arrêté la voiture et a commencé à prendre des photos.

« Que se passera-t-il si l’éléphant charge ? » Joyce a demandé nerveusement.

“Il va écraser notre voiture à la taille d’une cosse de pois”, a répondu son père, plissant les yeux à travers son appareil photo.

Un instant plus tard, l’éléphant chargea.

Joyce a crié et a plongé sous le siège. Son père a retiré la voiture du chemin. Le moteur a calé et l’éléphant a de nouveau chargé avant de finalement décider que les touristes en conserve ne valaient pas la ruée. Pendant des années par la suite, le Dr Poole a déclaré : « Je me méfiais assez des éléphants. »

Pourtant, dans la belle tradition rom-com de «Orgueil et préjugés» ou «Quand Harry a rencontré Sally», la méfiance précoce a cédé la place à un amour constant. Aujourd’hui, le Dr Poole, 65 ans, est une autorité de premier plan sur l’éléphant de savane africaine, le plus grand animal terrestre de la planète et l’un des plus complexes sur les plans cognitif et comportemental.

Elle et ses collaborateurs ont rassemblé des informations importantes sur la sexualité des éléphants, la vie de famille des éléphants, les styles de recherche de nourriture des éléphants, la scène sociale des éléphants et les stratégies de communication des éléphants, y compris la découverte surprenante que les éléphants peuvent rester en contact avec des pairs éloignés en générant des -des signaux de fréquence que nous, les humains, pouvons à peine entendre.

Au cours de sa carrière, le Dr Poole a passé des dizaines de milliers d’heures sur le terrain à observer, suivre et analyser des éléphants sauvages. Aujourd’hui, dans un projet global que d’autres biologistes animaliers décrivent comme « une réalisation incroyable » et « un immense trésor », le Dr Poole et son mari, Petter Granli, ont compilé les fruits de son travail sur le terrain dans une vaste base de données accessible au public appelée l’Éthogramme d’Éléphant : Une Bibliothèque de Comportement d’Éléphant Africain.

Publié fin mai par le groupe à but non lucratif ElephantVoices, l’éthogramme est un recueil détaillé des saveurs et phonèmes de base du comportement des éléphants qu’un observateur est susceptible de rencontrer : les rabats, les ondulations, les plis et les claques des énormes oreilles expressives de l’éléphant ; la façon dont le tronc se recroqueville, s’étire, pivote, sonde, cueille, aspire et pointe ; les bruissements subtils de la queue, qui sont faciles à ignorer mais ne devraient pas l’être ; les tissages et les boucles pas si subtils du phallus d’un mâle excité, qui ressemble à un deuxième tronc et gêne parfois un mâle pesant ; les trompettes, les grondements, les salutations, les supplications, les réprimandes, les taquineries et les menaces. Environ 500 comportements et 110 suites comportementales sont décrits dans une grande variété de contextes, et la bibliothèque ne cesse de s’agrandir.

Et bien que des éthogrammes plus ou moins approfondis aient été compilés pour d’autres espèces, ce qui rend le nouvel éthogramme d’éléphant exceptionnel – et addictif, même pour le non-expert – est son inclusion de plus de 3 000 clips vidéo et audio qui illustrent les descriptions écrites.

« C’est une réalisation scientifique incroyable et un merveilleux ajout à nos connaissances », a déclaré Cynthia Moss, fondatrice de l’Amboseli Trust for Elephants et autre leader dans le domaine. “Pour avoir toutes les postures, gestes, vocalisations, signaux affichés et expliqués en un seul endroit, je ne connais rien d’autre comme ça.”

L’éthogramme encyclopédique arrive au milieu d’une crise en cours pour les éléphants sauvages d’Afrique. Fin mars, l’Union internationale pour la conservation de la nature a formellement divisé les éléphants d’Afrique en deux espèces distinctes, les éléphants de savane décrits dans l’éthogramme et l’éléphant de forêt plus petit, plus rare et plus insaisissable. Tous deux sont désormais répertoriés comme en voie de disparition, l’éléphant de forêt l’étant de manière critique. En 1913, il y avait environ 10 millions d’éléphants sur le continent africain. Aujourd’hui, il n’en reste plus que 400 000.

Les éléphants continuent d’être abattus pour leurs magnifiques défenses, qui sont des incisives hautement modifiées et d’une bien plus grande utilité pour les éléphants que comme symboles de statut en ivoire sculpté affichés sur un échiquier. Mais la menace la plus sérieuse est la perte d’habitat et les démêlés avec les gens pour l’accès à la terre et à l’eau. Les biologistes des éléphants soutiennent que plus nous comprenons l’état d’esprit des éléphants, plus grandes sont les chances de garder les éléphants en vie.

Michael Pardo, chercheur postdoctoral à la Colorado State University qui a rédigé son doctorat. thèse sur les pics, est passé à l’étude de la communication vocale chez les éléphants d’Afrique il y a trois ans. “Le comportement des éléphants peut être subtil et il est parfois difficile de savoir pourquoi un éléphant vocalise”, a-t-il déclaré. « Joyce a passé beaucoup de temps à étudier le contexte de différents appels, et les vidéos me donnent une idée de ce que je devrais rechercher sur le terrain. »

Le Dr Pardo a cité comme exemple le grondement « allons-y », un grondement de basse profundo qu’une femelle éléphant lance pour annoncer son désir de passer à autre chose.

« Je savais que ces appels existaient, mais lorsque je suis allé sur le terrain pour la première fois, ce n’était pas aussi facile à identifier qu’il n’y paraît sur papier », a-t-il déclaré. L’éthogramme de l’éléphant propose 13 clips des grondements pour aider les tyros de la recherche de demain.

Daniela Hedwig, chercheuse associée au Elephants Listening Project de l’Université Cornell qui étudie les éléphants de forêt, a déclaré que “les éléphants d’Afrique peuvent servir de système d’étude vraiment cool pour l’évolution de systèmes de communication complexes, y compris notre propre langue”.

L’éthogramme est basé sur des études de trois populations d’éléphants : deux au Kenya, dans le parc national d’Amboseli et la réserve de Maasai Mara, et la troisième dans le parc national de Gorongosa au Mozambique, pour un total d’environ 6 000 éléphants. Les différents groupes présentent un certain nombre d’idiosyncrasies culturelles. À Maasai Mara, par exemple, certains éléphants passeront une douzaine de minutes à la fois debout tranquillement au-dessus d’un buisson.

“Ils agissent comme si le buisson était autre chose qu’un buisson, comme s’il s’agissait d’un veau”, a déclaré le Dr Poole, tout en faisant le visage d’une mère éléphant allaitant un veau. Tous les cavaliers de brousse sauf un se sont avérés être des adolescentes, ce qui suggère, selon le Dr Poole, que le comportement était une sorte de technique d’entraînement maternel qu’ils avaient apprise en regardant les autres. À Gorongosa, les éléphants femelles de tous âges sont notoirement hostiles aux humains, héritage de la guerre civile de 25 ans au Mozambique, lorsque les éléphants ont été massacrés en masse. Alors que de nombreux éléphants Gorongosa d’aujourd’hui sont nés après la guerre, a déclaré le Dr Poole, “ils ont appris une culture d’agression de leurs mères, grands-mères et arrière-grands-mères”.

Partout où vivent les éléphants, ils semblent enrichir leur vaste vocabulaire social en mélangeant et en associant des gestes et des sons familiers. Le contexte est la clé. Les éléphants arrangent fréquemment leurs trompes en forme de périscope, par exemple, mais la signification de la conformation dépend des circonstances. D’un veau, cela peut indiquer un désir de téter. D’un jeune mâle, une envie de jouer. Les éléphants adoptent également une trompe de périscope lorsqu’ils détectent quelque chose d’intéressant ou de danger inhabituel, et les preuves suggèrent qu’ils se dirigent les uns les autres vers la source du problème avec la pointe du périscope, comme s’ils pointaient du doigt. L’écartement des oreilles peut servir d’avertissement ou de salut amical, selon le nombre de battements d’oreilles larges, si elles sont simultanément pliées ou levées et l’angle du menton de l’éléphant.

À travers tout cela, les éléphants sauvages aiment rester en contact – littéralement, avec leur corps; olfactivement, par les odeurs qui s’écoulent des glandes temporales et que les autres éléphants peuvent détecter à travers leurs cavités nasales longues de la trompe, plus sensibles que celles d’un limier ; ou acoustiquement, à travers des grondements, des aboiements, des rugissements et des trompettes. Les grondements ressemblent à des ronronnements de chat très profonds, et ils sont de loin les vocalisations les plus courantes et les plus diverses de l’éléphant.

“Certains sont silencieux, certains sont bruyants, d’autres montent et descendent en hauteur”, a déclaré le Dr Pardo. Il a des preuves préliminaires que les éléphants utilisent des grondements pour s’appeler par leur nom. « Jusqu’à présent, nos résultats indiquent que les éléphants s’adressent aux membres individuels de la famille avec des appels uniques », a-t-il déclaré. “Et lorsque différents éléphants s’adressent au même individu, ils utilisent un appel similaire.”

Ce qui n’est jamais Dumbo ou Bimbo. Aristote avait raison lorsqu’il jugeait les éléphants « l’animal qui surpasse tous les autres en esprit et en esprit ». Grâce au célèbre test de reconnaissance miroir, il a été démontré que les éléphants ont un sentiment de conscience de soi, et les éléphantes femelles – qui forment le noyau de la société des éléphants – gardent une trace de centaines d’individus à travers des réseaux à plusieurs niveaux d’unité familiale, de groupe de liaison et de clan, à l’ensemble de la population.

Les éléphants ne sont pas stupides, mais ils sont gentils. “Les éléphants présentent certaines des caractéristiques que nous aimerions penser avoir”, a déclaré le Dr Moss. “Ils se soucient beaucoup de leur famille et tolèrent les non-parents.”

Un mâle adulte peut peser le double des 7 000 livres d’une femelle, mais il ne joue pas au babouin harcelant.

“Même ces gros mâles en musth, quand ils ont une montée de testostérone, ils sont si doux avec les femelles et les veaux”, a déclaré le Dr Poole. Au lieu de cela, un taureau passe sa période annuelle de deux ou trois mois de pulsions érotiques à la recherche de femelles consentantes en œstrus, ou à se battre avec d’autres mâles en mâles musth, tout en mangeant relativement peu.

Sinon, les éléphants sont des gourmands implacables, passant environ 16 heures par jour à abattre des branches, à fouiller dans les buissons et à arracher agilement les brindilles de leur feuillage. Les éléphants sont considérés comme des ingénieurs de l’écosystème, ouvrant des opportunités pour un éventail de formes de vie plus petites. Dans le même temps, l’appétit des éléphants peut les conduire à piller les vergers et les jardins locaux et à détruire du jour au lendemain les moyens de subsistance d’un agriculteur de subsistance.

Les biologistes et les conservateurs des éléphants concèdent que cohabiter avec les éléphants n’est pas facile, mais disent que l’idée de leur extinction est insupportable. “Ce serait une Terre très triste”, a déclaré le Dr Moss, “s’il n’y avait pas d’éléphants qui la traversaient.”

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