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Jeux olympiques de Tokyo: les Copper Queens de Zambie brillent malgré des préparatifs cabossés

Lorsque vous vous préparez à faire vos débuts olympiques contre des poids lourds du football féminin et des championnes d’Europe, des préparatifs en douceur seraient utiles – mais les Copper Queens de Zambie ont eu tout sauf.

L’équipe a bouleversé toutes les chances de devenir le seul représentant de l’Afrique à Tokyo, battant le Cameroun, qualifié pour la Coupe du monde féminine 2019, en barrages pour prendre la place convoitée au-dessus même de la puissance du Nigeria, neuf fois champion d’Afrique, un record.

La Zambie s’est heurtée à un mur de défis depuis sa mémorable qualification en mars 2020, et le fait qu’elle n’ait joué qu’un seul match amical depuis peut être imputé au vaste obstacle présenté par la pandémie de coronavirus en cours.

Néanmoins, les difficultés d’avant le tournoi n’ont guère freiné l’enthousiasme, comme le montre clairement la capitaine de l’équipe Barbra Banda – une attaquante qui a également boxé professionnellement dans le passé.

“C’est tellement incroyable et tout le monde est ravi de représenter le pays – pas seulement la Zambie, mais l’Afrique en général”, a-t-elle déclaré à BBC Sport Africa.

“C’est un signe que le football féminin en Zambie va quelque part et que nous nous améliorons à chaque fois.

“Nous sommes si heureux en tant qu’équipe de représenter le continent. C’est formidable parce que nous avons travaillé si dur pour cela. Je sais que nous avons une bonne équipe.”

Ce seul match amical – une impressionnante victoire 2-1 contre une équipe chilienne jouant à domicile – a eu lieu en décembre 2020, avec un deuxième match prévu brusquement annulé après que plusieurs membres de l’équipe de Zambie ont été testés positifs pour Covid-19.

Circuits annulés

En février, les Copper Queens devaient ensuite se tester contre une forte opposition lors d’un tournoi international à huit équipes en Turquie uniquement pour des tests Covid plus positifs dans l’équipe pour forcer leur retrait avant le départ.

Leur dernier coup de dés était une tournée en Angleterre en juin, avec un match contre la Grande-Bretagne comme point culminant, mais encore une fois le coronavirus – ou, plus précisément, les restrictions de voyage qu’il applique – a écrasé ces plans.

La capitaine zambienne Barbra Banda en action pour le club chinois Shanghai Shengli
La capitaine de la Zambie Barbra Banda est ravie de jouer aux Jeux olympiques de Tokyo

Cela laisse une équipe qui a défié toutes les chances de se rendre aux Jeux olympiques devant affronter les doubles médaillés d’argent du Brésil, de la Chine (finalistes de 1996) et des champions d’Europe des Pays-Bas avec seulement un camp d’entraînement intensif de trois mois en Zambie pour tomber. revenir sur.

“La situation idéale aurait été de nous tester contre des équipes fortes”, a déploré Sydney Mulenga, responsable de la liaison avec les médias de la Zambie FA.

“Évidemment, vous ne pouvez pas remplacer ce niveau de compétition par tout ce que nous avons (en Zambie).”

Pourtant, Banda, qui a terminé meilleure buteuse de la Super League féminine de Chine l’année dernière, n’est pas déroutée par la puissance du groupe F.

“Je me sens bien parce que je veux toujours rivaliser avec les meilleurs, alors je dois juste y aller et faire mes preuves”, a-t-elle déclaré.

“C’est un groupe difficile mais nous ne regardons pas les noms des équipes – nous y allons avec notre propre objectif et les Zambiens attendent beaucoup de nous.”

Inspirer la prochaine génération

La qualification olympique des Queens a suscité un intérêt accru pour le football féminin en Zambie, où l’on espère que Tokyo 2020 et sa campagne de qualification pourront marquer le début d’un véritable changement pour le football dans ce pays d’Afrique australe.

“Leur succès a ouvert de nombreuses fenêtres d’opportunités pour d’autres filles”, a expliqué Mulenga. “Il n’a pas été facile d’amener les femmes à jouer au football, mais les petits pas qu’elles ont fait au fil du temps ont inspiré d’autres filles à essayer le football.

“La première fois que nous avons participé à la Coupe du monde en 2014, pour les joueurs de moins de 17 ans, nos filles n’étaient pas bien rémunérées et certaines d’entre elles ont abandonné. Les quelques-uns qui ont survécu à partir de ce moment-là reçoivent au moins un certain soutien.

“Je pense que certaines de ces filles soutiennent leur famille au-delà de ce que font les hommes dans leur foyer.”

“Notre qualification compte beaucoup – en particulier pour les jeunes qui arrivent”, a reconnu Banda. “Cela met la ligue féminine dans le pays à un autre niveau. Tout le monde se bat pour se retrouver au niveau national.”

“Nous devons simplement continuer avec ce même rythme pour que nous puissions faire de notre mieux et nous espérons avoir beaucoup plus de professionnels de notre équipe.”

À part Banda, les autres joueuses de l’équipe ayant une exposition internationale incluent Hellen Mubanga, qui joue pour l’équipe espagnole de Saragosse, et Rachael Kundanaji, basée au Kazakhstan, qui possède une expérience en Ligue des champions féminine d’Europe, et la gardienne de premier choix Hazel Nali, qui joue en Israël.

Après avoir représenté la Zambie en tant qu’athlète aux Jeux olympiques de 2008 à Pékin, Rachael Nachula espérait entrer dans l’histoire en jouant pour l’équipe de football de Tokyo, mais une blessure a anéanti ces objectifs.

Malgré les préparatifs regrettables, les Copper Queens pensent pouvoir briller de manière appropriée à Tokyo.

“Nous n’avons peur d’aucune équipe – nous pouvons les battre”, a déclaré Florence Mwila, l’entraîneur adjoint de la Zambie, à BBC Sport Africa.

“Je suis très confiant que nous ne serons pas éliminés en phase de groupes.”

Les Copper Queens entameront leur campagne olympique contre les Néerlandais le 21 juillet au Japon où ils seront outsiders mais quels que soient les résultats, la qualification sera considérée comme une victoire en Zambie pour de nombreuses années à venir.

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