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Pour les mères du Soudan du Sud, COVID-19 a secoué une fondation fragile Écoles Oxygen Hunger Africa Melinda Gates Foundation

Paska Itwari Beda ne connaît que trop bien la faim. La jeune mère de cinq enfants – tous âgés de moins de 10 ans – survit parfois avec un bol de bouillie par jour, et toute sa famille a la chance de préparer un seul repas par jour, même avec une grande partie de l’argent que Beda gagne en nettoyant les bureaux pour se nourrir. Elle se couche le ventre vide dans l’espoir que ses enfants n’auront pas à travailler ou à mendier comme beaucoup d’autres au Soudan du Sud, un pays vieux de dix ans seulement et déjà déchiré par la guerre civile.

Mais la pandémie effraie Beda d’une manière que même la faim ne fait pas.

Au Soudan du Sud, des vies se construisent et basculent au bord de l’incertitude. Un accord de paix pour mettre fin à la guerre civile prend beaucoup de retard. La violence éclate entre les ethnies. La corruption est généralisée. La faim hante plus de la moitié de la population de 12 millions de personnes. Et même la terre elle-même ne garantit pas une assise solide, car le changement climatique provoque des inondations dans des pans entiers du pays.

Pourtant, de nombreuses femmes disent que c’est la douleur de la pandémie qu’elles ressentent le plus – une catastrophe qui se déroule lentement, contrairement au traumatisme soudain de la guerre et de ses retombées de la famine – alors qu’elles essaient de maintenir les familles ensemble dans l’un des endroits les plus difficiles au monde pour élever des enfants.

Avec COVID-19 est venu le rétrécissement de l’aide humanitaire, une bouée de sauvetage pour de nombreux Sud-Soudanais, alors que les donateurs lointains tournaient l’attention et le financement vers leurs propres citoyens. La fermeture des frontières a coupé les importations et le secteur pétrolier sur lequel repose largement l’économie a été touché par un effondrement des prix mondiaux. Un verrouillage a anéanti le travail informel et non taxé et d’autres travaux sur lesquels de nombreux Sud-Soudanais comptaient pour leur repas quotidien.

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Cette histoire fait partie d’une série d’un an sur l’impact de la pandémie sur les femmes en Afrique dans les pays les moins avancés. La série d’AP est financée par le programme European Development Journalism Grants du Centre européen de journalisme, qui est soutenu par la Fondation Bill & Melinda Gates. AP est responsable de tout le contenu.

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La pandémie n’a fait qu’exacerber la faim généralisée au Soudan du Sud. Alors que le pays marque une décennie d’indépendance ce mois-ci, les Nations Unies préviennent qu’il y a “plus d’enfants qui ont besoin d’une aide humanitaire urgente que jamais auparavant”. Plus d’un million de personnes devraient souffrir de malnutrition aiguë cette année, et le comté compte la plus forte proportion d’enfants non scolarisés au monde.

Beda, maintenant âgée de 27 ans, a accouché de ses plus jeunes enfants, des jumelles, des semaines avant l’arrivée du coronavirus en Afrique. Parallèlement à la fermeture des frontières et à d’autres restrictions, les prix ont commencé à augmenter pour les produits de base tels que l’huile de cuisson. Les écoles ont fermé et les chèques de paie des enseignants – y compris le mari de Beda, qui avait longtemps soutenu la famille avec son salaire – ont brusquement cessé.

Pour faire face à cette nouvelle réalité, certains enfants sud-soudanais, même de moins de 10 ans, ont été envoyés travailler ou mendier. Les filles à peine pubères étaient mariées.

Beda s’est dit qu’elle ne permettrait pas à ses enfants de faire partie de ce que certains considèrent comme une génération perdue du Soudan du Sud, enracinée dans la pauvreté sans éducation. Elle a trouvé un emploi et fait la navette une heure dans chaque sens pour se rendre dans un bureau de la capitale Juba – un geste rare pour une femme dans certaines parties de ce pays largement conservateur. En tant que femme de ménage, elle gagne 16 000 livres sud-soudanaises par mois, soit environ 35 $. Elle gagne de l’argent supplémentaire en fabriquant des cupcakes à vendre dans son immeuble de bureaux.

Mais l’argent n’achète pas grand-chose. L’inflation a réduit les revenus de Beda, même lorsqu’elle est combinée avec le salaire de son mari une fois les écoles rouvertes. Avant la pandémie, a déclaré Beda, 100 livres « pourraient vous rapporter quelque chose », mais maintenant même 1 500 « ne feront rien ». Le coût du sorgho blanc, un aliment de base, est passé de 1 000 livres sud-soudanaises à 1 500 pour 3,5 kilogrammes en six mois.

Beda essaie de ne pas s’attarder sur sa situation avant COVID-19. Mais elle se souvient : « Avant corona, la vie était belle. »

Juba était une sorte de refuge. Beda a pu rester à la maison et élever les trois enfants qu’elle a eus avant les jumeaux, grâce au salaire de son mari et à l’aide alimentaire humanitaire qui la complète.

La famille de Beda mangeait trois repas par jour. L’eau potable était livrée à domicile, un luxe relatif dans un pays où de nombreuses femmes transportent des bidons sur de longues distances depuis les puits ou les rivières.

Maintenant, Beda se réveille avant l’aube pour faire sortir sa famille. Ses enfants plus âgés montent sur la moto de leur père pour aller à l’école. Beda travaille pendant que les jumeaux restent avec la famille élargie.

Les livraisons d’eau se sont taries avec leurs économies. Beda puise donc l’eau d’un puits plusieurs fois par semaine.

Elle surveille constamment ses enfants pour la maladie. Les médicaments sont plus difficiles à trouver maintenant; Beda pourrait plutôt s’appuyer sur des remèdes à base de plantes. Les services hospitaliers ne sont plus gratuits.

Les centres de santé du Soudan du Sud n’étaient pas préparés à faire face à une épidémie aussi répandue que COVID-19. Ils voient les infections augmenter alors que l’Afrique est aux prises avec une vague de cas de plus en plus dangereux. Dans l’ensemble, le pays a enregistré plus de 10 000 cas confirmés de coronavirus. C’est probablement un sous-dénombrement en raison du faible nombre de tests. L’oxygène, les lits et les fournitures de soins intensifs sont rares. Et le pays a reçu une fraction des vaccins dont il a besoin.

Dans sa communauté, Beda est devenue un modèle : elle a trouvé un emploi et a fait preuve d’indépendance.

Beda et neuf femmes ont formé un groupe qui se réunit et fournit deux des éléments de première nécessité pour conjurer la faim et la maladie : de l’argent et des pains de savon.

Ils se rassemblent chaque semaine, mettent en commun les fournitures et les donnent à une autre famille. Autour d’un café, ils échangent des conseils. Ils appartiennent à différents groupes ethniques – un contrepoint aux tensions de la guerre civile – et disent que le groupe reflète leur confiance partagée.

Les jumeaux de Beda n’ont connu la vie que pendant la pandémie. Beda veut plus pour eux qu’elle n’en avait pour elle-même. Elle a été témoin de cinq années de guerre qui ont tué environ 400 000 personnes. Elle porte une cicatrice où une balle a touché son bras quand elle était jeune. Elle n’a jamais terminé sa scolarité.

Beda est déterminé. Elle continuera comme aide dans sa communauté et comme pourvoyeuse de ses enfants. Chaque vendredi, lorsque le rassemblement des femmes se sépare, les jumelles se précipitent à Beda pour allaiter, blotties l’une contre l’autre.

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Voir la série complète sur la façon dont la pandémie affecte les femmes en Afrique : https://apnews.com/hub/women-the-eyes-of-africa

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