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Les déchets de la mine en Angola tuent 12 personnes en aval au Congo, selon le ministre

LUANDA, Angola — Tout d’abord, le fleuve est devenu rouge. Puis des poissons morts par tonne remontèrent à la surface. Puis des milliers de personnes ont commencé à tomber malades.

Aujourd’hui, 12 personnes sont mortes en République démocratique du Congo, dans ce que les chercheurs ont appelé « une catastrophe environnementale et humaine sans précédent » le long du fleuve Kasaï, un affluent sud du puissant fleuve Congo.

Des chercheurs et des responsables du gouvernement congolais disent que la cause était une fuite toxique en amont, de la plus grande mine de diamants d’Angola, dirigée par Catoca, une joint-venture détenue par Endiama, la société minière d’État angolaise, et le géant minier russe Alrosa.

La société a admis dans un communiqué le mois dernier qu’il y avait eu une fuite de son installation, mais a déclaré qu’il ne s’agissait que d’eau et de sable – rien de toxique.

En plus des 12 décès, environ 4 500 personnes ont contracté la diarrhée à cause de la pollution et près d’un million ont été touchées au total, a déclaré Eve Bazaiba, ministre congolaise de l’Environnement et du Développement durable lors d’une conférence de presse jeudi.

« C’est une destruction totale des écosystèmes, en particulier de la biodiversité aquatique », a déclaré Mme Bazaiba, qui s’est rendue dans la région.

Elle a déclaré que les personnes vivant près de l’eau ont remarqué vers le 26 juillet que quelque chose d’étrange se produisait sur la rivière Tshikapa, qui coule vers le nord depuis l’Angola, où elle s’écrit Chicapa, puis au Congo, se jetant dans le Kasaï.

Au début, ils pensaient que les mineurs de diamants à petite échelle étaient à l’origine du problème, a-t-elle déclaré. Mais ensuite, le 31 juillet, la situation s’est aggravée.

« Ils ont remarqué qu’il y avait des poissons morts. Beaucoup de poissons morts – des tonnes et des tonnes d’entre eux, flottant sur la rivière », a déclaré Mme Bazaiba.

Une équipe dépêchée sur place a rapporté que deux hippopotames étaient également morts. « Tout le monde paniquait, dit-elle.

Le gouvernement a averti les gens de ne pas manger de poisson et a prélevé des échantillons d’eau à analyser dans des laboratoires à Kinshasa, la capitale du Congo. Une semaine plus tard, les résultats sont revenus. L’échantillon d’eau contenait des métaux lourds – nickel et fer – et ses niveaux de pH étaient éteints, selon le ministre.

“C’est pratiquement acide,” dit-elle. « Il aspire l’oxygène de l’eau. Il n’y a plus de vie là-bas.

Des chercheurs du Centre de recherche sur les ressources en eau du bassin du Congo de l’Université de Kinshasa ont qualifié la pollution du bassin du Kasaï de « catastrophe environnementale et humaine sans précédent ». Dans un rapport publié à la mi-août, ils ont déclaré qu’ils suivaient le déversement depuis sa source dans les provinces de Lunda Norte et Lunda Sul en Angola depuis le 15 juillet, et qu’il a fallu 15 jours pour atteindre la ville de Tshikapa, au confluent des rivières Tshikapa et Kasaï. Il a dit que deux millions de personnes étaient en danger.

Les conséquences immédiates de la catastrophe jusqu’à présent, selon le rapport, comprennent la pollution de l’eau, l’empoisonnement et la perte de faune et de flore aquatiques, les maladies d’origine hydrique pour les communautés riveraines, la perturbation des activités de pêche et de navigation et le manque d’accès aux services d’eau domestiques.

Il a averti que la pollution pourrait se propager en aval jusqu’à la section du fleuve qui traverse la vaste métropole de Kinshasa, l’une des plus peuplées d’Afrique.

Mme Bazaiba a déclaré qu’elle espérait que les eaux volumineuses du fleuve Congo – juste après celles de l’Amazone – dilueraient la pollution au moment où elle atteindrait la capitale, ajoutant que les eaux commençaient à se dégager.

Pendant ce temps, le gouvernement essaie de déterminer la source de la pollution, a-t-elle déclaré, mais doit suivre la procédure, car elle provient d’un pays étranger.

“Nous ne savons pas exactement s’il s’agissait d’un accident”, a-t-elle déclaré, “ou si c’était connu.”

Mme Bazaiba a déclaré que le gouvernement angolais et la société ont reconnu que la pollution provenait de la mine de Catoca. Elle a ajouté que le Congo demanderait une indemnisation en vertu du « principe du pollueur-payeur ».

Mais le gouvernement angolais n’a rien dit publiquement à ce sujet. Un responsable du ministère de l’Environnement, du Tourisme et de la Culture, qui n’était pas autorisé à parler en public et a parlé sous couvert d’anonymat, a déclaré que le ministère n’avait reçu aucune information officielle du gouvernement congolais. Le responsable a déclaré que les seules informations dont disposait le ministère étaient celles qu’il avait glanées dans les médias et que les enquêtes étaient toujours en cours.

Un employé de l’entreprise, qui n’était pas autorisé à s’exprimer et a parlé sous couvert d’anonymat, a nié que Catoca avait confirmé l’allégation du gouvernement congolais selon laquelle il y avait eu un déversement toxique.

La mine de Catoca produit les trois quarts des diamants angolais. L’un de ses propriétaires, la firme russe Alrosa, a tenté ces dernières années d’augmenter ses ventes aux États-Unis.

Dans une déclaration le mois dernier, la société a admis qu’il y avait eu une “rupture dans le pipeline qui fonctionne comme un déversoir”. Mais il a dit que tout ce qui avait coulé dans la rivière était un mélange de sable et d’eau. Il a précisé qu’une enquête avait été réalisée et que “la situation enregistrée ne représentait pas un risque pour la vie de la population”.

L’employé de l’entreprise a déclaré que Catoca n’a pas utilisé les métaux lourds décrits par le ministre congolais.

“Il ne pouvait pas y avoir de matières toxiques provenant de la mine de Catoca car la mine n’utilise pas de telles matières”, a déclaré l’employé. “C’était une concentration de sable et d’eau, ou pour être clair, c’était de la boue.”

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