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La mort d’un djihadiste derrière l’attaque contre des soldats américains est le dernier coup dur pour les militants

DAKAR, Sénégal — Avant même que la France n’annonce mercredi que ses forces avaient tué le chef de l’État islamique dans le Grand Sahara, le groupe terroriste semblait en difficulté.

Le groupe qui menait autrefois des attaques majeures contre des bases militaires au Niger et au Mali, et a tué en 2017 quatre soldats américains et cinq de leurs partenaires nigériens, a récemment été réduit à massacrer des villageois sans défense.

En annonçant la mort du leader du groupe, Adnan Abu Walid al-Sahraoui, le président français, Emmanuel Macron, a déclaré qu’il s’agissait d’un « nouveau succès majeur dans notre lutte contre les groupes terroristes au Sahel ».

C’est peut-être un coup dont l’ISGS, comme on appelle le groupe, ne peut pas se remettre, d’autant plus que l’armée française a affirmé en juillet qu’elle avait tué deux de ses autres dirigeants, tous deux également surnommés al-Sahraoui. Mais c’est incertain.

“On ne sait pas dans quelle mesure la structure de direction est irrévocablement endommagée”, a déclaré Hannah Armstrong, analyste principale pour la région du Sahel à l’International Crisis Group. “Ils ont définitivement coupé la tête et la poitrine.”

Crédit…Département d’État américain

M. al-Sahraoui a créé l’ISGS avec un groupe d’adeptes en 2015, prêtant allégeance à l’État islamique d’Irak et du Levant. Les militants ont mené de nombreux raids meurtriers contre les forces de sécurité à la frontière entre le Mali et le Niger, deux vastes pays du Sahel, comme est connue la bande aride au sud du Sahara.

Mais la formation a récemment perdu une grande partie de son pouvoir face aux frappes aériennes françaises, ainsi qu’aux affrontements avec des groupes djihadistes rivaux. En janvier, les forces françaises et maliennes ont tué une centaine de djihadistes dans le centre du Mali, sans que l’on sache clairement de quel ou de quels groupes. Plusieurs groupes terroristes opèrent dans la région.

Certains experts ont mis en garde contre de larges déclarations de victoire.

« Ce n’est pas la première fois qu’un dirigeant clé est tué et pourtant le groupe continue d’exister et continue de s’étendre », a déclaré Rida Lyammouri, chercheur principal au Policy Center for the New South, un groupe de réflexion marocain. « Le succès devrait être mesuré par l’incapacité du groupe à terroriser les civils – pas seulement les militaires – et par le retour de la population déplacée dans ses villages. Il est prématuré de parler de succès.

Les États-Unis ont fourni des renseignements généraux aux responsables français pour aider à retrouver M. al-Sahraoui, a déclaré jeudi un responsable militaire américain.

Certains analystes ont remis en question la stratégie française visant à éliminer les principaux dirigeants djihadistes, arguant que de nouveaux dirigeants – parfois même plus violents – peuvent surgir pour combler le vide.

C’est un point que la ministre française de la Défense, Florence Parly, a abordé dans une déclaration sur le meurtre de M. al-Sahraoui qui a été diffusée à la télévision française.

« Nous entendons souvent parler de l’hydre du terrorisme », a-t-elle déclaré. « Si la mort de l’émir de l’ISGS est importante, c’est parce qu’elle est l’aboutissement d’une longue série de neutralisations et de captures qui ont désorganisé et divisé le haut commandement de l’organisation.

Mme Parly, utilisant un nom alternatif pour l’État islamique, a déclaré : « La mort d’Adnan Abu Walid al-Sahraoui est un coup décisif pour le commandement de Daech au Sahel, mais aussi pour sa cohésion. Car l’ISGS aura sans doute du mal à remplacer son émir par une figure de même stature.

On pensait que M. al-Sahraoui viendrait du Sahara occidental, un territoire contesté qui a rejeté les revendications de souveraineté du Maroc sur celui-ci, et il aurait fréquenté l’université en Algérie avant de déménager au Mali.

Là, avec plusieurs autres djihadistes, il fonde le Mouvement pour l’unité et le jihad en Afrique de l’Ouest, connu sous le nom de Mujao, en 2011. Après un soulèvement et un coup d’État au Mali en 2012, il devient l’un des dirigeants de la ville de Gao, imposant la charia. loi.

Ceux qui l’ont connu à cette époque le rappellent comme l’intellectuel, « la tête pensante » de Mujao. Mais en 2015, il a rompu et a jeté son dévolu sur l’État islamique.

Alors que M. al-Sahraoui recrutait dans les communautés peules, exploitant leurs griefs contre l’État, le groupe s’est rapidement renforcé.

Lorsque ses troupes ont tendu une embuscade à une patrouille de soldats américains et nigériens à Tongo Tongo, dans la région de Tillabéri au Niger, le groupe a attiré l’attention du monde entier.

En règle générale, des hordes de combattants à moto avaient l’habitude d’affluer et de submerger les cibles militaires, tuant des dizaines de soldats à la fois, volant leurs armes puis disparaissant dans le désert.

Mais en 2020, la fortune du groupe s’effondre.

Au cours de cette année, environ 400 à 500 de ses combattants ont été tués par des frappes françaises et dans des combats avec un groupe aligné avec Al-Qaïda, Jama’at Nusratul Islam wal Muslimin. L’année suivante, ils ont de plus en plus tourné leurs armes contre des civils, tuant plus de 100 villageois lors d’une attaque en janvier et 58 hommes revenant d’une foire commerciale en mars.

“Ces massacres doivent être considérés comme un signe de faiblesse, pas de force”, a déclaré Mme Armstrong. « Ils tuent des fermiers, pas des soldats.

Les civils nigériens ont réagi à la violence en essayant de mettre en place des groupes d’autodéfense, reflétant un modèle dans l’ensemble de la région qui conduit souvent à des tensions interethniques et à une violence aveugle.

Les Français semblent maintenant prêts à essayer une approche quelque peu différente.

Ils ont annoncé que début 2022 verrait la fin de l’opération Barkhane, leur mission militaire au Sahel, qui compte environ 5 000 soldats dans la région. L’accent sera désormais mis sur Takuba, une task force internationale à laquelle des milliers de soldats français sont attendus.

La France, ainsi que l’Allemagne, qui dispose également de quelques forces au Sahel, ont réagi avec colère aux informations selon lesquelles le Mali envisage un accord avec un groupe de mercenaires russes, Wagner, pour lui fournir des soldats.

Mercredi, la France a publié plus de détails sur le meurtre de M. al-Sahraoui. Le gouvernement a déclaré qu’il avait été tué au Mali vers la fin août, lors d’une opération impliquant un commando soutenu par un soutien aérien.

M. Lyammouri a souligné que l’annonce française de la mort de M. al-Sahraoui est intervenue bien après que les Maliens l’aient signalée. Le timing, a-t-il suggéré, pourrait avoir quelque chose à voir avec l’accord éventuel avec Wagner.

« Il leur a fallu environ un mois pour le réclamer », a déclaré M. Lyammouri. « Pourquoi attendre si longtemps ? »

Eric Schmitt a contribué au reportage et Mady Camara à la recherche.

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