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Biden menace de nouvelles sanctions contre les chefs de guerre en Éthiopie

NAIROBI, Kenya – Le président Biden a signé vendredi un décret exécutif menaçant de nouvelles sanctions radicales contre les dirigeants de la guerre qui s’étend dans le nord de l’Éthiopie, l’effort le plus important jamais déployé par les États-Unis pour mettre fin aux combats et permettre l’acheminement de l’aide humanitaire d’urgence dans la région.

L’administration n’a pas encore appliqué les sanctions, espérant changer le cours de la guerre sans punir directement les responsables éthiopiens, le deuxième pays le plus peuplé d’Afrique et un allié stratégique important. Les deux parties poussant dur pour une victoire militaire, les critiques ont déclaré que les dernières mesures pourraient être trop peu ou trop tardives.

Seulement 10 pour cent de l’aide humanitaire requise a atteint la région du Tigré le mois dernier en raison de l’obstruction du gouvernement éthiopien, selon deux responsables américains qui ont fourni un briefing de fond aux journalistes.

Des combattants de diverses factions ont été accusés d’atrocités contre des civils, les dernières accusations incluant les forces tigréennes qui combattent le gouvernement central éthiopien. Et le Premier ministre Abiy Ahmed a intensifié une campagne de recrutement de masse et acquis de nouvelles armes, avant une recrudescence attendue des combats le mois prochain, ont déclaré les responsables.

“Près d’un million de personnes vivent dans des conditions proches de la famine”, a déclaré M. Biden dans un communiqué. « Les travailleurs humanitaires ont été bloqués, harcelés et tués. Je suis consterné par les informations faisant état de meurtres de masse, de viols et d’autres violences sexuelles visant à terroriser les populations civiles. »

Les sanctions menacées par l’ordre viseraient des individus et des entités des gouvernements éthiopien et érythréen, du Front populaire de libération du Tigré et du gouvernement régional d’Amhara, qui risquent de geler leurs avoirs et d’être interdits de voyager.

Il s’agit d’une avancée par rapport aux mesures plus faibles et largement inefficaces, y compris les restrictions de visa, imposées par les États-Unis en mai. Pour l’instant, les nouvelles sanctions n’ont encore été imposées à personne, et l’un des responsables de l’administration qui a fourni des informations a refusé de donner un calendrier.

Mais l’action serait une question de “semaines et non de mois”, a-t-elle déclaré.

Pour éviter les sanctions, les dirigeants des deux parties doivent accepter des négociations sans conditions préalables et accepter une médiation sous la direction de l’ancien président nigérian Olusegun Obasanjo, un envoyé de l’Union africaine qui doit débarquer en Éthiopie ce week-end.

Le gouvernement éthiopien doit autoriser les convois quotidiens de camions transportant de l’aide humanitaire à voyager par voie terrestre dans le Tigré et rétablir les services de base comme l’électricité, les communications et les services bancaires, a ajouté le responsable.

“Une voie différente est possible, mais les dirigeants doivent faire le choix de la poursuivre”, a déclaré M. Biden.

Les critiques, cependant, ont remis en question l’efficacité des dernières mesures américaines, les qualifiant de trop tard ou de peu susceptibles de changer le comportement d’un gouvernement éthiopien qui s’est jusqu’à présent révélé insensible aux critiques extérieures.

« Les Éthiopiens disent que la pression américaine a été incessante », a déclaré Cameron Hudson, chercheur principal à l’Africa Center de l’Atlantic Council. “Mais nous pensons que cela a été inexistant, à part un tas de déclarations.”

L’administration Biden pense que le conflit, qui a commencé en novembre, atteint un tournant important. Citant des preuves que les deux parties se préparent à une escalade le mois prochain, lorsque la saison des pluies se termine généralement dans le nord de l’Éthiopie, les responsables de l’administration ont déclaré qu’il y avait peu d’appétit pour les pourparlers de paix.

Ils ont déclaré que M. Abiy semblait faire pression pour une victoire militaire qu’il pourra annoncer lorsque le nouveau Parlement éthiopien entrera en session le 8 octobre.

Le mois dernier, M. Abiy a annoncé un appel de recrutement à l’échelle nationale pour les Éthiopiens valides de tout le pays pour se joindre à la lutte contre les forces du Tigré. À cette époque, des photos ont circulé en ligne montrant le dirigeant éthiopien inspectant un drone armé non identifié dans un aéroport de la région d’Afar, à la frontière du Tigré.

Les experts militaires affirment que l’Éthiopie n’était pas censée disposer d’une capacité de drones armés au début de la guerre. On ne sait pas quel pays a fourni le drone à l’Éthiopie.

Depuis que le Front populaire de libération du Tigré a repris une large partie du Tigré fin juin, ses forces se sont enfoncées profondément dans la région voisine d’Amhara, capturant plusieurs grandes villes. Mais ils se sont heurtés à une forte résistance de la part des forces locales ces dernières semaines et ont fait face à des accusations croissantes de violence contre les civils.

Les responsables d’Amhara ont accusé les Tigréens d’avoir tué au moins 120 civils dans le district de Dabat, à environ 80 kilomètres au nord de l’ancienne ville de Gondar, après trois jours de combats intenses début septembre. Ces accusations n’ont pas été confirmées de manière indépendante.

Birhanu Mulu, directeur de l’hôpital de la ville de Nefas Mewcha, au sud de Gondar, a déclaré que les combattants tigréens avaient causé d’autres destructions, faisant des ravages dans son hôpital et détruisant des machines et des médicaments. “Il n’y a actuellement aucun patient à l’hôpital”, a-t-il déclaré par téléphone. Il soignait des civils et des soldats blessés par les Tigréens avant d’être attaqué.

Les responsables tigréens ont rejeté les allégations de meurtres comme des « allégations fabriquées » et ont appelé à une enquête indépendante.

Un flot de rapports faisant état d’atteintes aux droits, notamment de violences sexuelles, de massacres et de nettoyage ethnique, a accompagné la guerre du Tigré depuis qu’elle a éclaté en novembre, lorsque M. Ahmed a envoyé des troupes après avoir accusé des combattants locaux d’avoir attaqué une base militaire.

La plupart des accusations ont porté sur ceux qui combattent les Tigréens – les troupes éthiopiennes et érythréennes et les milices Amhara. Mais une nouvelle recherche de Human Rights Watch a indiqué qu’un groupe a été victime des deux côtés.

Un rapport publié jeudi par le groupe de défense des droits de l’homme a déclaré que les réfugiés érythréens, qui se sont retrouvés piégés dans la zone de combat en novembre, avaient été violés, tués et détenus par des soldats érythréens et des milices tigréennes rivales.

« Les meurtres horribles, les viols et les pillages contre les réfugiés érythréens au Tigré sont des crimes de guerre évidents », a déclaré Laetitia Bader de Human Rights Watch.

Si le conflit continue sur sa trajectoire actuelle, il pourrait provoquer l’effondrement de l’Éthiopie, un pays de plus de 110 millions d’habitants, avec des conséquences “catastrophiques” pour la région de la Corne de l’Afrique et au-delà, a déclaré l’autre responsable de l’administration Biden.

Les États-Unis se sont déjà déplacés contre un haut responsable de la guerre. En août, les États-Unis ont sanctionné le général Filipos Woldeyohannes, chef d’état-major des Forces de défense érythréennes, pour les violations des droits humains commises par ses troupes au Tigré.

Le général Filipos a été désigné en vertu de la Global Magnitsky Human Rights Accountability Act, qui cible les auteurs de violations des droits de l’homme et de corruption dans le monde.

Bien que les alliés de l’Amérique partagent son évaluation sombre de la situation en Éthiopie, tous ne sont pas d’accord sur sa solution.

Un haut responsable européen, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter de diplomatie sensible, a déclaré qu’il ne pensait pas que des mesures coercitives comme des sanctions auraient beaucoup d’impact sur le gouvernement de M. Abiy.

L’Union européenne recherchait une nouvelle approche combinant carottes et bâtons, a-t-il déclaré, bien que tous les pays européens ne se soient pas mis d’accord sur cette ligne de conduite.

Simon Marc contribué aux reportages de Nairobi.

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