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Combattre une pandémie tout en lançant la révolution de la santé en Afrique

Lorsque le Dr John Nkengasong a pris le poste de premier chef des nouveaux centres africains de contrôle des maladies en 2017, une partie du continent venait de sortir d’une épidémie dévastatrice d’Ebola. Moins de trois ans plus tard, le Covid-19 a frappé.

Le Dr Nkengasong essaie maintenant de rassembler les gouvernements d’un continent vaste et diversifié pour anticiper et combattre les menaces pour la santé publique et les rendre moins dépendants des institutions internationales comme l’Organisation mondiale de la santé ou la Croix-Rouge. Il a aidé l’Afrique à parler d’une seule voix, en particulier sur ce qu’il appelle la « famine vaccinale », les pays riches achetant des millions de doses dont ils n’ont pas besoin alors que l’Afrique manque.

Peut-être qu’Ebola était un signal que quelque chose de plus gros se profilait, dit-il, et que quelque chose s’est avéré être Covid-19. Il pense également que Covid-19 pourrait être le signe avant-coureur de quelque chose de pire à venir : un virus aussi contagieux que la variante Delta mais avec le taux de mortalité élevé d’Ebola.

Le CDC Afrique a été lancé en réponse à l’épidémie d’Ebola, avec un financement de l’Union africaine et d’autres donateurs. Lorsque le Dr Nkengasong est arrivé, pendant des mois, il n’y avait pas de bureau, pas de personnel et même à un moment donné pas d’Internet ; le gouvernement éthiopien l’avait fermé pour empêcher les gens de tricher aux examens d’entrée à l’université.

Mais, dit-il : « Nous pouvons faire de la santé publique sous le sapin. Cela n’a pas vraiment d’importance. Le truc, ce sont les concepts. Êtes-vous déterminé à résoudre les problèmes d’iniquité et de sécurité sanitaire ? »

(Cette conversation a été modifiée et condensée pour plus de clarté.)

En décembre 2019, j’étais en congé et nous avons commencé à entendre des histoires sur le virus à Wuhan. J’ai appelé Addis-Abeba et j’ai dit : « Activez notre centre d’opérations d’urgence. » J’ai reçu un premier recul de mon propre personnel. Ils ont dit: «Eh bien, cette chose se passe loin. Nous avons Ebola en cours au Nord-Kivu. Ils ont dit : « Nous sommes déjà trop occupés. J’ai dit : « S’il vous plaît, faites-le, parce que je sais que cela viendra. »

Le continent a bien commencé. Nous nous étions positionnés. Nous avons brouillé. Nous avons formé des gens. Cela peut paraître ridicule, mais lors des premiers entraînements que nous avons faits en Afrique du Sud et au Sénégal, tout le monde est rentré chez lui avec un pack de 100 tests.

Une urgence est l’endroit où votre maison est en feu. Tu cours partout, tu appelles le 911, ils viennent asperger d’eau. Cette phase est terminée. Nous sommes maintenant dans une phase où votre maison est incendiée. Comment construire une nouvelle maison ?

Je pense que ce virus est en train de gagner. En tant que continent, nous ne gagnons pas. Aujourd’hui, nous avons plus de sept millions de cas avec près de 180 000 décès. Et les taux de mortalité augmentent tous de manière très spectaculaire à travers le continent. Les taux de vaccination sont très, très bas. Nous sommes environ 2,5% de la population complètement vaccinés, et c’est un continent de 1,2 milliard d’habitants.

L’histoire de l’accès aux vaccins et du rôle que Covax était censé jouer est ce que j’appelle une tragédie morale.

L’intention et la conception étaient parfaites, excellentes, mais l’exécution – même les personnes qui dirigent Covax admettront qu’elle n’a pas tenu sa promesse.

Les pays qui financent Covax, ou qui ont promis des fonds, étaient des pays développés. Alors ils se sont engagés. Je ne suis pas sûr qu’ils aient nécessairement donné de l’argent. Mais ensuite, ils ont acheté les vaccins, tous les vaccins. Donc, même avec l’argent que Covax avait, il n’y avait nulle part où se procurer des vaccins.

Nous ne disons pas, faites-nous un don. Ne pas donner nous les vaccins. Nous disons simplement, laissez l’Afrique proposer ses 400 millions de doses de vaccins – qu’elle a payées ! En échangeant simplement l’ordre dans lequel nous sommes dans la file d’attente pour la livraison des vaccins, je pense que vous pouvez commencer à résoudre beaucoup de problèmes.

Les gouvernements n’ont pas suffisamment investi dans leurs propres besoins de santé publique.

Toute l’architecture — architecture de santé publique et architecture de sécurité sanitaire — a été conçue, depuis la Seconde Guerre mondiale, de telle sorte qu’elles ont créé beaucoup de dépendance, l’Afrique vis-à-vis du monde extérieur.

L’Afrique compte environ trois millions de travailleurs de la santé. Ce n’est presque rien. Vous voyez donc clairement la négligence. Et notre architecture de sécurité sanitaire a été conçue lorsque la population de l’Afrique était inférieure à 300 millions. Aujourd’hui, où en sommes-nous ? Nous sommes 1,2 milliard de personnes, aspirant à atteindre 2,5 ou 2,4 milliards dans les 30 prochaines années.

Aucun peuple ne survivra en important 99 % de ses vaccins et 100 % de ses diagnostics. Cela n’a pas de sens. Nous avons besoin de 6 000 épidémiologistes. Nous n’en avons actuellement qu’environ 1 900 sur le continent.

Il doit encore s’agir d’une bataille gagnée ou perdue au niveau communautaire. La désinformation continue d’être un problème grave.

Cependant, quand je regarde les tendances, ce qui se passe sur le continent, je suis très encouragé. J’étais au Maroc, et au stade de Tanger il y avait de longues files de jeunes. Quand je les ai approchés, j’ai pensé qu’il y avait un match de football, mais c’étaient des gens qui s’inscrivaient en ligne pour se faire vacciner. Nous avons vu des scénarios similaires à Kigali, à Nairobi.

L’hésitation à vacciner n’est donc plus le problème. La famine vaccinale est le vrai défi maintenant, pas l’hésitation vaccinale.

Il devait atteindre au moins 25 à 30 pour cent d’ici la fin de l’année. Mais cela dépendrait de nombreux facteurs. Les pays qui ont obtenu des vaccins sont-ils prêts à distribuer ces vaccins ?

Au rythme où nous le faisons, nous nous dirigeons très volontairement vers l’endémicité de ce virus sur le continent, cela ne fait aucun doute. Maintenant, il est concentré dans les grandes villes, mais il va bientôt se propager dans des zones reculées, et il devient très, très difficile à débusquer.

J’ai grandi au Cameroun. Vous partez et vous pensez que vous reviendrez, et puis la vie vous transporte d’une partie du monde à une autre et vous continuez simplement à avancer.

Je me souviens que lorsque j’ai accepté le poste, mes collègues m’ont dit : « John, tu traverses peut-être une crise de la quarantaine ? Pourquoi voudriez-vous quitter Atlanta et quitter votre travail, et commencer quelque chose que vous ne connaissez vraiment pas ? » Mais c’était en moi que je devais faire ça.

Pendant près d’un an, je n’ai pas eu de bureau. J’avais un grand nom de réalisateur, mais il n’y avait pas de place pour s’asseoir et travailler.

Cela a-t-il été facile ? Pas du tout.

Au moment où vous dites que vous avez un CDC, les attentes sont très élevées. En particulier, emprunter un nom à un CDC renommé comme l’USCDC a mis beaucoup de pression et d’attentes sur nos épaules très, très tôt.

Shirley Chisholm a dit que s’ils ne vous donnent pas de chaise autour de la table, allez-y avec une chaise pliée. Ne demandez pas la permission de faire ce qui est de votre droit.

Imaginez, la première conférence sur la santé publique en Afrique sera organisée par Africa CDC à la fin de cette année.

Pourquoi est-ce important ? Il fournit une plate-forme aux experts africains de la santé publique pour interagir, partager leurs expériences, apprendre les uns des autres.

Deuxièmement, nous investissons dans nos propres écoles de santé publique et croyons en nos propres écoles de santé publique.

Tirer une leçon, c’est ce que l’Afrique fait actuellement ; nous n’avons pas de vaccins, nous devons produire des vaccins.

Si nous poursuivons ce voyage guidé par un nouvel ordre de santé publique, lorsque la prochaine pandémie frappera, nous la combattrons de manière très, très différente.

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