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L’agence des Nations Unies pour la santé place la barre plus haute et plus stricte pour la qualité de l’air

L’Organisation mondiale de la santé a déclaré mercredi que les effets nocifs de la pollution atmosphérique sur la santé se manifestent à des niveaux inférieurs à ce qu’elle pensait auparavant et qu’elle place la barre plus haut pour les décideurs politiques et le public dans sa première mise à jour de ses directives sur la qualité de l’air en 15 ans.

L’agence de santé des Nations Unies a publié ses lignes directrices révisées sur la qualité de l’air, car le changement climatique est un sujet de premier plan à l’Assemblée générale des Nations Unies à New York Le président chinois Xi Jinping a annoncé mardi que la Chine ne financerait plus les centrales électriques alimentées au charbon, qui génère plusieurs des polluants couverts par les directives.

Depuis la dernière mise à jour des recommandations de l’OMS, une meilleure surveillance et la science ont clarifié le tableau mondial des effets de six principaux polluants atmosphériques sur la santé humaine. Selon l’agence, 90 % de la population mondiale vit déjà dans des zones contenant au moins un type de polluant particulièrement nocif.

Les révisions mettent également en évidence un autre aspect – et souvent parallèle – des préoccupations environnementales au-delà des inquiétudes généralisées concernant le réchauffement climatique et l’impact de la combustion de combustibles fossiles.

On estime que l’exposition à la pollution atmosphérique cause 7 millions de décès prématurés et affecte la santé de millions de personnes supplémentaires chaque année, et la pollution atmosphérique « est désormais reconnue comme la plus grande menace environnementale pour la santé humaine », a déclaré le Dr Dorota Jarosinska, du programme Europe de l’OMS. responsable des milieux de vie et de travail.

La pollution de l’air est désormais comparable à d’autres risques mondiaux pour la santé, comme une mauvaise alimentation et le tabagisme, a déclaré l’OMS.

Les directives, qui ne sont pas juridiquement contraignantes et destinées à servir de référence pour les décideurs politiques, les groupes de défense et les universitaires, abaissent les concentrations conseillées de six polluants connus pour avoir des impacts sur la santé : deux types de particules connues sous le nom de PM 2,5 et PM 10, ainsi que comme l’ozone, le dioxyde d’azote, le dioxyde de soufre et le monoxyde de carbone.

Les directives pourraient également envoyer un message au grand public sur le mode de vie et les choix commerciaux – qu’il s’agisse de conduire des voitures et des camions, de jeter les ordures, de travailler dans l’industrie ou dans l’agriculture.

Selon l’OMS, les principales sources de pollution atmosphérique d’origine humaine peuvent varier géographiquement, mais comprennent les secteurs de l’énergie et des transports, ainsi que les décharges et la cuisine et le chauffage domestiques.

« Nous espérons que les normes plus strictes attireront l’attention sur l’importance de l’air pur pour la santé des humains et des écosystèmes, a déclaré Jessica Seddon, responsable mondiale de la qualité de l’air au World Resources Institute. “La difficulté viendra de rendre les directives de l’OMS significatives pour la personne moyenne qui passe sa journée.”

Alors que les pays riches d’Europe, d’Asie et d’Amérique du Nord ont fait des progrès dans l’amélioration de la qualité de l’air ces dernières années, l’OMS affirme que dans le monde, plus de 90 % de la population mondiale respire de l’air avec des concentrations de PM 2,5 qui dépassent les niveaux recommandés dans ses dernières directives, publiées dans 2006.

De telles particules peuvent pénétrer profondément dans les poumons et pénétrer dans la circulation sanguine, entraînant des impacts respiratoires et cardiovasculaires. La pollution de l’air a été liée aux maladies cardiaques, au diabète, au cancer et à la mort précoce, et des preuves récentes ont suggéré des effets négatifs sur la grossesse, le développement cognitif des enfants et la santé mentale, selon les experts.

Les nouvelles directives établissent ou révisent à la baisse les niveaux de pollution atmosphérique recommandés pour la quasi-totalité des six particules, à la fois sur une base quotidienne et annuelle. Par exemple, ils ont réduit la recommandation PM 2,5 sur une base annuelle à 5 microgrammes par mètre cube, contre 10 auparavant.

“C’est juste un énorme changement”, a déclaré Susan Anenberg, professeure agrégée de santé environnementale et professionnelle et de santé mondiale à l’Université George Washington. “Cette moyenne annuelle de PM 2,5 dans les directives va être extrêmement difficile à atteindre… Il y a très peu de personnes sur la planète en ce moment qui ont des expositions aussi faibles.”

Les directives de 2016 ont incité de nombreux pays à prendre des mesures même s’ils le font volontairement, insiste l’OMS. Depuis lors, les preuves se sont multipliées sur les impacts négatifs de la pollution atmosphérique sur la santé sur la base de systèmes de mesure de la pollution et d’évaluations de l’exposition améliorés, ce qui a conduit à la mise à jour.

« Pour que les grands pays du monde y parviennent, il faudra des changements majeurs à nos systèmes humains. » dit Anenberg. “Ils doivent arrêter de brûler des combustibles fossiles et ce que le monde décide de faire contre le changement climatique dans les semaines à venir aura des impacts majeurs sur notre capacité à suivre ou non une telle directive.”

Un sommet clé de l’ONU sur le climat doit avoir lieu à Glasgow, en Écosse, dans six semaines.

L’OMS a publié des directives similaires sur des questions aussi diverses que la consommation de tabac, la consommation de sucre et les jeux vidéo. Parfois, ses normes agacent les groupes industriels et confrontent les décideurs à des décisions difficiles.

Alors que les pays développés et certains pays en développement ont établi des normes pour la qualité de l’air, un rapport du programme environnemental des Nations Unies plus tôt ce mois-ci a révélé qu’un tiers des pays du monde n’ont pas de normes légalement mandatées pour la qualité de l’air extérieur. Beaucoup d’entre eux se trouvent en Afrique et dans le Pacifique occidental.

Au cours des 20 dernières années, la qualité de l’air s’est améliorée dans les endroits où des politiques de réduction des émissions de polluants ont été appliquées, notamment en Europe, aux États-Unis et au Canada, a déclaré Vincent-Henri Peuch, directeur du service de surveillance de l’atmosphère Copernicus de l’Union européenne.

La Chine a également connu des améliorations. Mais la qualité de l’air s’est détériorée dans de nombreuses autres parties du monde, en particulier dans les pays à faible revenu, a déclaré Peuch.

Il y a des domaines qui offrent des promesses. Les experts notent des améliorations grâce au retrait des vieilles voitures et à leur remplacement par des modèles qui émettent moins de dioxyde d’azote ou fonctionnent sur batteries.

Mais le message global de l’OMS était clair.

« Le défi peu enviable pour les décideurs sera de réagir de manière à minimiser les dommages avérés pour la santé, comme indiqué par l’OMS, mais avec des politiques proportionnées, rentables et, surtout, offrant des avantages équitables à travers le pays et la population. » a déclaré Alastair Lewis, professeur à l’Université de York, du National Center for Atmospheric Science.

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Costley a rapporté de Washington.

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