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Photos d’une éruption : le volcan des îles Canaries fait fuir des milliers de personnes

La lave d’une éruption volcanique à La Palma, l’une des îles espagnoles des Canaries, s’est propagée mercredi, détruisant des centaines de maisons, forçant l’évacuation de milliers de personnes et déclenchant des avertissements d’explosions toxiques.

L’éruption de La Palma – la première majeure depuis 50 ans – a commencé dimanche, et certains experts ont averti que la lave pourrait continuer à cracher pendant des semaines.

Environ 320 maisons sur l’île au large du nord-ouest de l’Afrique avaient été englouties par le feu et la lave mercredi matin, quelque 6 000 habitants ont été évacués et quelques centaines d’autres maisons restent en danger, selon les autorités locales. Malgré les destructions généralisées, il n’y a eu aucun rapport de morts ou de blessés jusqu’à présent.

“Nous avons toujours vécu ici en craignant une éruption”, a déclaré Antonio Rodríguez Acosta, un enseignant à la retraite qui vit près du village de Todoque et a été évacué dimanche.

Sa maison a été épargnée par la coulée de lave jusqu’à présent, a-t-il dit, mais il a perdu un petit vignoble à proximité.

“C’est un désastre complet”, a-t-il déclaré. “C’est une chose de savoir que cela pourrait arriver un jour, et une autre de devoir soudainement vivre cela.”

Les pompiers et autres secouristes se sont précipités mercredi pour creuser un ravin afin de détourner la lave de Todoque.

Arnau Folch, volcanologue au Conseil national espagnol de la recherche, a déclaré : « La principale incertitude est de savoir combien de temps cela va durer. »

Mais M. Folch a noté qu’une éruption de 1971 a duré environ trois semaines.

“Il semble que ce qui se passe maintenant ressemblera assez étroitement à ce qui s’est passé il y a 50 ans”, a-t-il déclaré.

L’un des principaux dangers, a déclaré M. Folch, provient des explosions puissantes qui pourraient se déclencher si la coulée de lave atteint l’océan. Au fur et à mesure que l’eau se dilate de manière explosive en jets de vapeur, elle peut fragmenter la lave en cendres à grains exceptionnellement fins. Une autre préoccupation est la libération possible de gaz toxiques provenant de réactions entre la lave et l’eau de mer.

La Palma est l’une des îles Canaries les plus petites et les moins peuplées, qui comprend également Lanzarote et Tenerife, des destinations touristiques bien établies.

Étant donné que l’archipel se trouve sur un point chaud volcanique, les îles sont étroitement surveillées par des scientifiques, qui ont mis en place plusieurs stations pour analyser les tremblements de terre.

La Palma est particulièrement surveillée depuis 2017, lorsque l’activité sismique s’y est intensifiée – des signes révélateurs qu’une éruption peut se produire. Ce mois-ci, les scientifiques ont émis des avertissements après avoir enregistré des milliers de petits tremblements de terre. Les secousses et les images de l’éruption ont également été enregistrées par le programme de satellites d’observation de l’Union européenne, Copernicus.

La géologie des îles Canaries permet à la lave et aux gaz de s’échapper des fissures, ce qui peut entraîner des éruptions d’intensité variable et à divers endroits. L’éruption de dimanche a été suivie par l’ouverture d’un autre évent deux jours plus tard, qui à son tour a provoqué plus de tremblements de terre.

Depuis mardi, la progression de la lave vers l’océan a été ralentie par un terrain plus plat, mais les autorités locales ont déclaré une zone d’exclusion de deux milles marins dans les eaux autour de l’île au cas où l’activité volcanique déclencherait des explosions sous-marines qui pourraient menacer la navigation.

Les scientifiques disent qu’il est trop tôt pour savoir si d’autres éruptions pourraient se produire et combien de lave pourrait être libérée.

Héctor Lamolda Ordóñez, ingénieur en sciences de la terre qui enseigne à l’Université Complutense de Madrid, a déclaré que l’éruption en était encore à sa première phase, au cours de laquelle de nouveaux évents peuvent apparaître tandis que d’autres se bouchent. Finalement, “l’activité sera probablement concentrée dans quelques évents”, a-t-il déclaré.

Mardi et mercredi, les habitants de certains des hameaux et villages évacués proches du parc national où se trouve le volcan, Cumbre Vieja, ont été autorisés à rentrer chez eux sous la surveillance étroite des services d’urgence pour récupérer leurs effets personnels.

Mais d’autres ont été invités à garder leurs distances.

“La zone est loin d’être sûre”, a déclaré un responsable de l’île, Mariano Hernández Zapata, aux médias locaux.

Les touristes, du moins au début, ont reçu un message plus mitigé.

Le ministre espagnol du Tourisme, Reyes Maroto, a été contraint de revenir sur les commentaires faits dans une interview à la radio suggérant que l’éruption pourrait être “une attraction” pour les visiteurs qui pourraient “apprécier ce que la nature a apporté à La Palma”. Après un contrecoup, Mme Maroto a déclaré que la priorité était d’aider les milliers d’insulaires touchés.

Veronika Siewers, qui gère un club de plongée sous-marine à l’extrémité sud de La Palma, a déclaré qu’elle avait déjà eu une multitude de réservations annulées.

“Je reçois des appels toutes les heures de gens me demandant s’ils peuvent toujours venir, et honnêtement, je ne sais pas quoi leur dire”, a-t-elle déclaré.

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