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Mo Abudu n’attend pas la permission

LONDRES — Mo Abudu a toujours compris le pouvoir de la narration et l’impact de son absence. Ayant grandi ici en tant que fille de parents nigérians, on lui a posé des questions époustouflantes sur le temps qu’elle a passé en Afrique, notamment si elle dansait autour d’un feu ou vivait dans un arbre.

“Je n’ai jamais rien appris sur l’histoire de l’Afrique”, a-t-elle déclaré lors d’un récent appel vidéo. Et, sur l’écran de télévision à la maison, un manque de représentation de quiconque lui ressemblait a également laissé sa marque.

“Cela m’a tellement affecté que j’ai eu l’impression de ne pas compter”, a déclaré Abudu, 57 ans, qui est depuis devenu le genre de magnat des médias qui peut faire quelque chose. « Vous avez donc toujours ressenti le besoin de surcompenser en disant à tous ceux qui voulaient vous écouter qui vous étiez. »

Des décennies plus tard, Abudu fait écouter le monde entier. Sa société, EbonyLife Media, a produit certains des plus grands succès télévisés et au box-office de l’histoire du Nigeria. Le Hollywood Reporter l’a classée parmi les «25 femmes les plus puissantes de la télévision mondiale» et elle a été invitée cette année à rejoindre l’Académie des arts et des sciences du cinéma.

Et l’été dernier, EbonyLife est devenue la première société de médias africaine à signer un contrat multi-titres pour le cinéma et la télévision avec Netflix. Le premier de ces titres télévisés à lancer de nouveaux épisodes aux États-Unis, la procédure juridique nigériane « Castle & Castle », est arrivé la semaine dernière. (Netflix l’a repris à partir de la saison 2 ; la saison 1 a fait ses débuts en 2018 sur le réseau de diffusion EbonyLife, aujourd’hui disparu.)

Dans des entretiens séparés – l’un par vidéo le mois dernier depuis son domicile à Lagos, au Nigeria, et l’autre l’été dernier en personne, dans un parc près de sa résidence secondaire, au nord de Londres – Abudu a parlé du tourbillon de ces dernières années et des défis de la construction un empire médiatique. Tout cela faisait partie, a-t-elle dit, de sa quête pour « vendre l’Afrique au monde », avec des productions de haute qualité – et fabriquées localement.

“Je pense que les gens sont fatigués de raconter des histoires, dans une certaine mesure, de l’Occident parce que vous voyez les mêmes histoires encore et encore – puis-je avoir quelque chose de nouveau, quelque chose de frais?” elle a dit. “Et je pense que les goûts de Netflix l’ont compris.”

Née à Londres, Abudu a été envoyée par ses parents au Nigeria à l’âge de 7 ans pour vivre avec sa grand-mère à Ondo, une ville à environ 140 miles au nord-est de Lagos. De retour en Grande-Bretagne à 11 ans, elle a déclaré: “J’ai découvert que je devenais un peu comme une ambassadrice non officielle.”

En grandissant, les visages noirs étaient presque inexistants dans les divertissements à l’écran auxquels elle avait accès. Ceux dont elle se souvenait étaient peu nombreux, y compris dans la série télévisée des années 1980 « Fame », qui l’a brièvement amenée à rêver d’être danseuse ; et dans la mini-série emblématique de 1977 “Roots”, sur l’histoire de l’esclavage américain, qui, selon elle, la laissait en larmes après chaque épisode.

À 30 ans, après une brève carrière de mannequin, elle est retournée au Nigeria dans le but de saisir les opportunités professionnelles qu’elle a vu s’ouvrir dans sa patrie. Finalement, elle a gravi les échelons jusqu’à devenir la responsable des ressources humaines d’Exxon Mobil, mais elle n’a pas pu ébranler une ambition qu’elle avait depuis l’enfance : raconter l’histoire moderne du Nigeria à elle-même, et finalement au reste du monde .

N’ayant aucune expérience dans l’industrie, elle a acheté un coffret Oprah Winfrey, s’est inscrite à un cours de présentation télévisée et a élaboré un plan d’affaires, avant de créer le premier talk-show quotidien panafricain, “Moments With Mo”. Elle s’est rapidement méritée le titre officieux de « la réponse de l’Afrique à Oprah ».

En cours de route, certains obstacles se sont avérés tenaces. Abudu a été victime de discrimination sur trois fronts, a-t-elle déclaré: «Vous êtes confronté à l’inégalité et au racisme parce que vous êtes noir. Vous l’affrontez parce que vous êtes africain. Vous l’affrontez parce que vous êtes une femme. Cela arrive à chaque instant. »

A chaque instant, elle a vaincu. Alors qu’Abudu envisageait son rôle croissant dans un paysage médiatique en mutation, une invitée sur son canapé de chat-show a prononcé des mots particulièrement inspirants : Hillary Clinton, qui au moment de l’interview, en 2009, était la secrétaire d’État.

« Je lui ai dit : ‘L’Afrique stéréotypée est la maladie, le désespoir, le dénuement, la tromperie – pourquoi cela ?’ », a déclaré Abudu, paraphrasant la conversation. “Et elle a dit:” Mo, de plus en plus de voix comme la vôtre doivent parler au nom de l’Afrique. “”

Les plats à emporter d’Abudu ? “Si vous ne prenez pas la responsabilité de changer le récit, lorsque vous laissez votre narration à quelqu’un d’autre, vous ne pouvez pas le blâmer”, a-t-elle déclaré.

En 2013, « Moments » avait fait d’Abudu un nom bien connu au Nigeria. Voyant des opportunités, Abudu s’est mis à plein Winfrey et a lancé un réseau de télévision panafricain : EbonyLife TV. En 2020, la société faîtière d’Abudu, EbonyLife Media, a abandonné sa chaîne de télévision pour se concentrer sur un modèle basé sur des partenariats avec certains des plus grands streamers et studios du monde.

Aujourd’hui, en plus de ce qu’Abudu a décrit comme “plus de 30 accords” à annoncer, EbonyLife Media a des contrats avec Sony Pictures Television, AMC et Westbrook Studios, la société de production fondée par Will Smith et Jada Pinkett Smith.

“Je frappe à ces portes internationales depuis le premier jour”, a-t-elle déclaré, “mais vous savez, les gens n’étaient pas prêts à écouter.”

Au début d’EbonyLife TV, en 2013, la mission était centrée sur une programmation de style de vie qui présentait le continent cosmopolite en plein essor du 21e siècle. Mais Abudu a progressivement tendu ses muscles et élargi sa palette créative.

“Castle & Castle”, qu’Abudu a co-créé et produit par l’exécutif, concerne un cabinet d’avocats de Lagos dirigé par un mari et sa femme, dont les affaires respectives menacent de détruire leur mariage. Avec cette série, Abudu a voulu se concentrer sur des questions juridiques spécifiques au Nigéria. Dans un épisode, par exemple, « il y a un cas autour du lesbianisme », a-t-elle déclaré. « Il est en fait toujours illégal d’avoir une relation homosexuelle au Nigeria.

D’autres projets incluent une série télévisée de Sony Pictures Television sur l’armée historique entièrement féminine d’Afrique de l’Ouest connue sous le nom de Dahomey Warriors; la série dystopique « Nigeria 2099 », qui fera ses débuts sur AMC ; le film Netflix Original “Oloture”, sorti l’année dernière, qui explore la traite des êtres humains et la prostitution forcée ; et le film de 2022 “Blood Sisters”, également pour Netflix, qui dépeint la toxicomanie et la violence domestique au-delà des frontières de classe au Nigeria.

“Ce qui les unit”, a déclaré Ben Amadasun, directeur du contenu de Netflix en Afrique, à propos de certains des titres Netflix, “c’est la capacité unique de Mo et de son équipe EbonyLife à dépeindre les réalités du quotidien nigérian et à apporter une perspective unique à chaque personnage.”

Parmi les autres productions en cours avec Netflix, citons une adaptation de « La mort et le cavalier du roi », la pièce de 1975 de Wole Soyinka, le premier Africain à remporter le prix Nobel de littérature ; ainsi qu’une adaptation du roman de l’auteur nigériane Lola Shoneyin « Les vies secrètes des femmes de Baba Segi ».

“Je suis une grande admiratrice”, a déclaré Shoneyin lors d’un appel vidéo depuis son domicile à Lagos. Shoneyin avait refusé plusieurs offres d’adaptation depuis la publication de “Secret Lives” en 2010, a-t-elle dit, mais Abudu “m’a vraiment courtisé”.

“C’était très important pour moi que l’histoire soit d’abord racontée par un Africain qui, je le savais, comprendrait le livre et les personnages presque instinctivement”, a ajouté Shoneyin. “Mais aussi parce que je voulais que l’histoire soit racontée dans la tradition du conte africain.”

Compte tenu de l’attitude et de l’éthique d’Abudu, elle a certainement fait l’affaire.

“Fini le temps où vous ne pouviez me nourrir de force qu’avec du contenu américain”, a déclaré Abudu. « Ils ne possèdent pas toutes les histoires à raconter dans ce monde. Ils ont eu leur juste part de leur dire.

Abudu a fait du Nigeria sa base et son objectif jusqu’à présent, mais elle ne restreint pas ses horizons. (Déjà, elle emploie environ 200 membres du personnel dans ses organisations de Lagos, qui incluent l’école de cinéma EbonyLife Creative Academy et EbonyLife Place, un complexe hôtelier, cinéma et restaurant.) Elle veut également raconter des histoires d’Afrique du Sud, du Kenya, du Ghana et d’Éthiopie. .

Cela pourrait être une bonne nouvelle pour le reste du continent. En fin de compte, a-t-elle déclaré, elle aimerait que sa principale contribution soit un «écosystème complet de narration» – générant des emplois pour tout le monde, des cameramen aux créateurs de costumes – dont les productions peuvent présenter les marques et les talents africains sur les continents au-delà.

Elle n’exclut pas un déménagement aux États-Unis. Mais si elle le fait, ce n’est qu’un moyen pour parvenir à une fin – dans un domaine où elle a déjà fait de grands progrès.

“Je ne serai jamais perdue dans mes racines”, a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas possible, même si je vis, travaille et respire à Hollywood ; ils ne peuvent pas m’avoir au point que j’oublie jamais d’où je viens.

“Je pense que c’est important, car en faisant cette transition, j’emmène tout un tas de personnes avec moi dans ce voyage.”

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