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Haile Gerima passe un moment hollywoodien. Cela l’a laissé en conflit.

Haile Gerima ne se retient pas quand il s’agit de ses réflexions sur Hollywood. Les jeux de pouvoir des producteurs et distributeurs de films sont « anti-cinéma », a-t-il dit récemment. La structure en trois actes s’apparente au « fascisme » – elle « engourdit, rend les histoires édentées ». Et le cinéma hollywoodien est comme la « bombe à hydrogène ».

Pendant des décennies, Gerima, le cinéaste éthiopien de 75 ans, a ouvert la voie en dehors du système hollywoodien, construisant un héritage qui pèse sur le cinéma indépendant américain et africain.

Mais alors qu’il m’a parlé récemment lors d’un appel vidéo depuis son studio à Washington, DC, Gerima s’est retrouvé à un moment inattendu : il était sur le point de se rendre à Los Angeles, où il recevrait le premier prix Vantage lors du gala d’ouverture du Academy Museum of Motion Pictures, qui projette également une rétrospective de son travail ce mois-ci. Une nouvelle restauration 4K de son classique de 1993, « Sankofa », a fait ses débuts sur Netflix le mois dernier.

Après 50 ans, Hollywood est enfin venu appeler. « J’y vais avec une boule dans la gorge », a déclaré Gerima avec sa candeur typique. “C’est une industrie avec laquelle je n’ai aucune relation, aucune confiance, aucun désir d’en faire partie.”

Gerima a tendance à parler directement et sans euphémisme, ses mots propulsés par la force de sa conviction. Le cinéaste est en désaccord avec l’industrie cinématographique américaine depuis les années 1970, alors qu’il était étudiant à l’Université de Californie à Los Angeles. Là, il faisait partie de ce qui allait être connu sous le nom de LA Rebellion – un collectif lâche de cinéastes africains et afro-américains, dont Charles Burnett (« Killer of Sheep »), Julie Dash (« Daughters of the Dust »), Larry Clark (“Tamu”) et d’autres, qui ont défié l’idiome cinématographique traditionnel.

Le premier projet de Gerima à l’école de cinéma était une courte publicité intitulée « Death of Tarzan ». Exorcisme des fantasmes coloniaux d’Hollywood, il a provoqué une réponse d’un camarade de classe dont Gerima se souvient encore avec émotion : « Merci, Gerima, d’avoir tué cet impérialiste en couches !

Les huit longs métrages qu’il a réalisés depuis sont hérissés du même élan de libération, utilisant des récits non linéaires et des expériences audiovisuelles déchiquetées pour peindre des portraits entraînants de la résistance noire et panafricaine. Lors d’un entretien téléphonique, Burnett a décrit le travail de Gerima comme une course pleine d’émotions : « Les gens ont des intrigues et des choses, mais il a de l’énergie, une vraie énergie. C’est ce qui caractérise ses films.

La brutale « Bush Mama » (1975) en noir et blanc retrace la radicalisation d’une femme à Los Angeles alors qu’elle navigue dans la pauvreté et la bureaucratie kafkaïenne de l’aide sociale. “Ashes and Embers” (1982) – qui s’ouvre avec le protagoniste conduisant à Los Angeles avec des rêves d’Hollywood avant d’être brusquement arrêté par la police – retrace la désillusion progressive d’un vétéran de la guerre du Vietnam noir. Dans « Sankofa », l’un des films les plus acclamés de Gerima, un mannequin afro-américain est transporté dans le passé dans une plantation, où elle est prise dans une rébellion d’esclaves. D’autres films, comme « Harvest : 3000 Years » (1976) et « Teza » (2008), explorent l’histoire politique de l’Éthiopie natale de Gerima.

Pour le cinéaste et sa femme et partenaire de production, Shirikiana Aina, ces visions d’une féroce indépendance noire sont autant une question de vie que d’art. La plupart des films de Gerima ont été produits et distribués par la société du couple, Mypheduh Films, qui tire son nom d’un ancien mot éthiopien signifiant « protecteur de la culture ». Les bureaux de Mypheduh sont situés à Sankofa, une librairie et un centre culturel panafricain en face de l’Université Howard, où Gerima a enseigné le cinéma pendant plus de 40 ans. Cette petite poche de Washington est l’empire de Gerima – ou son « territoire libéré », comme il aime l’appeler.

“Quand je pense au cinéma de Haile, je pense au cinéma des marrons”, a déclaré Aboubakar Sanogo, un ami de Gerima et spécialiste du cinéma africain à l’Université Carleton à Ottawa, au Canada, dans une interview, invoquant un terme pour les esclaves en fuite. qui ont formé leurs propres colonies indépendantes. « C’est vraiment un cinéma de liberté. Hollywood est la plantation dont il s’est échappé.

Si Gerima est désormais prête à danser avec l’académie (qui d’ailleurs n’a jamais décerné d’Oscar du meilleur réalisateur à un cinéaste noir), c’est grâce à l’implication d’une âme sœur : Ava DuVernay.

Le cinéaste « Selma », qui a coprésidé le gala d’ouverture du Musée de l’Académie, a été le moteur du Haile-ssance de 2021. Array, le collectif de distribution et de plaidoyer de DuVernay, a été le fer de lance de la restauration de « Sankofa ». La société a également réédité “Ashes and Embers” sur Netflix en 2016, en plus de distribuer “Residue”, le premier long métrage du fils de Gerima, Merawi, l’année dernière.

S’exprimant par téléphone, DuVernay a déclaré qu’en collaborant avec Gerima, elle avait le sentiment d’avoir bouclé la boucle : il y a des années, elle a modelé Array sur l’exemple donné par les initiatives de distribution à la base de Gerima et Aina.

“J’ai été très influencé par cette idée que votre film est une extension de vous et qu’il n’a pas besoin d’être donné à quelqu’un d’autre pour le partager avec le monde”, a déclaré DuVernay. « L’autodétermination de l’autodistribution, c’était une idée radicale pour moi. Je n’avais pas à mendier les studios – je pouvais faire mon film et être en conversation avec un public de manière indépendante.

C’était une stratégie que Gerima et Aina ont forgée lors de la sortie initiale de “Sankofa”. Le film donne une forme galvanisante à une idée qui traverse toute l’œuvre de Gerima : que les Africains ne sont pas les victimes de l’histoire, mais ses héros. “J’ai toujours pensé que l’esclavage ne concernait pas les Blancs brutaux”, a-t-il déclaré. « L’esclavage, c’est les Noirs africains qui refusent d’être des esclaves. Les conséquences de cela ne peuvent pas être l’aspect dominant d’un film ; sinon, vous participez à la création de victimes hollywoodiennes.

Mais faire voir ce film – né de coproductions sans précédent avec le Ghana, le Burkina Faso et d’autres pays africains – vu par le public noir en Amérique a nécessité son propre genre d’indépendance intrépide. Lorsqu’une première bien accueillie au Festival international du film de Berlin 1993 n’a débouché sur aucun accord de distribution américain, Gerima et Aina ont fait ce qu’elles savaient le mieux : elles se sont tournées vers leur communauté.

Ils ont loué un cinéma local à Washington et ont organisé des projections et des réunions pour faire passer le mot. La réponse a été écrasante : le théâtre était plein à craquer pendant 11 semaines, et bientôt ils ont collecté des fonds pour une deuxième copie à montrer à Baltimore, où elle a duré 21 semaines. Alors que des groupes communautaires et culturels commençaient à s’étendre de l’Illinois, du Kansas, de l’Arkansas, de la Californie et d’ailleurs, Gerima et Aina ont lentement établi ce qu’elles appellent la « famille Sankofa ».

“Ils étaient notre aéroport dans chaque État”, a déclaré Gerima. “Les Noirs défavorisés ont mis ce film sur la carte du monde.”

Aujourd’hui, près de 30 ans plus tard, une restauration impeccable de « Sankofa » est diffusée sur Netflix dans plusieurs pays. Il y a quelque chose de poétique dans le film qui présente à un nouveau public l’héritage de Gerima : son titre dérive d’un terme ghanéen qui se traduit vaguement par « récupérer le passé tout en allant vers l’avenir ».

La phrase était dans mon esprit pendant que je parlais avec Gerima. Il était dans sa “grotte” de montage, comme il le décrivait, et une photo de son père était sur l’écran d’ordinateur derrière lui, l’image zoomait sur l’oreille de l’homme, comme s’il écoutait. Un écrivain de pièces politiques, Gerima’s Le père figure en bonne place dans «Black Lions, Roman Wolves», un documentaire sur l’invasion italienne de l’Éthiopie en 1935 que le cinéaste a monté tout au long de la pandémie. Gerima a déclaré qu’elle était bloquée en post-production en raison de négociations “surréalistes” avec l’Istituto Luce Cinecittà, la société cinématographique d’État italienne, à propos d’images d’actualités de la guerre.

Il a rappelé que lors de la première de “Adwa” – son documentaire sur la victoire de 1896 des forces éthiopiennes contre les envahisseurs italiens – au Festival du film de Venise en 1999, la presse avait critiqué l’Istituto Luce pour ne pas avoir participé à la production. “Alors ils m’ont écrit une lettre disant:” Dans votre prochain film, nous participerons. Mais chaque fois qu’un bureaucrate change, la politique change. Et je dois recommencer l’ABCD de tout.

Ce sont des expériences comme celles-ci qui le font se méfier du soutien institutionnel. “Je ne fais pas confiance au discours social éruptif”, a-t-il déclaré. « Les gens bien intentionnés du Musée de l’Académie – que se passe-t-il quand ils ne sont plus là ? Qui entre ? Et qu’arrive-t-il alors à l’idée d’inclusion ? C’est l’anxiété que j’ai.

Aina, qui s’est jointe à nous pour la fin de notre entretien, a semblé plus optimiste lorsqu’elle a parlé du prix Vantage du musée. “J’espère que cela signifie que notre travail peut devenir un peu plus facile”, a-t-elle simplement déclaré. “Nous voulons juste pouvoir avoir la capacité de faire nos films et laisser quelque chose en place que les futurs cinéastes pourront intégrer dans leurs nouvelles visions.”

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