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La jeunesse avide d’indépendance alimente les affrontements au Sahara Occidental

Alors qu’un soleil radieux se couchait derrière la barrière de sable qui traverse le territoire contesté du Sahara occidental, le bataillon de Sidati Ahmed a lancé deux missiles qui ont grésillé dans les airs, puis ont suivi une attaque d’artillerie.

En quelques minutes, un barrage d obus de mortier a volé dans la direction opposée, depuis les positions marocaines, atterrissant avec une épaisse colonne de fumée dans le désert aride de ce qui est connu comme la dernière colonie d Afrique.

« Des hostilités de faible intensité », comme les décrit un récent rapport des Nations Unies, ont fait rage au cours de l’année écoulée le long de la berme de 2 700 kilomètres (1 700 miles) – une barrière de longueur juste après la Grande Muraille de Chine qui sépare la partie du Sahara Occidental que le Maroc gouverne depuis l’éclat détenu par le Front Polisario qui veut que le territoire soit indépendant.Les deux parties revendiquent la zone dans son intégralité.

Pendant près de 30 ans, cette bande de désert nord-africain de la taille du Colorado – qui repose sur de vastes gisements de phosphate, fait face à de riches zones de pêche et aurait des réserves de pétrole offshore – a existé dans les limbes, en attendant un référendum censé laisser le peuple sahraoui local décider de son avenir. Au lieu de cela, alors que les négociations sur les personnes autorisées à voter s’éternisaient, le Maroc a resserré son contrôle sur le territoire, qui était une colonie espagnole jusqu’en 1975.

L’année dernière, le Front Polisario a annoncé qu’il ne respecterait plus le cessez-le-feu de 1991 qui a mis fin à sa guerre de guérilla de 16 ans avec le Maroc.

La décision a été alimentée par la frustration des jeunes Sahraouis, dont beaucoup sont nés dans des camps de réfugiés en Algérie, n’ont jamais vécu dans leur patrie ancestrale et sont fatigués d’attendre le référendum promis par l’ONU.

« Tout le monde est prêt pour la guerre », a déclaré Ahmed, qui a passé plus de la moitié de ses 32 ans à Cuba avant de revenir s’enrôler pour la bataille lorsque la trêve a pris fin l’année dernière.

“Nous en avons marre. La seule chose qui va nous ramener notre patrie, c’est ceci”, a déclaré Ahmed en montrant son arme AK-47, alors qu’il se tenait sur la ligne de front à Mahbas. La région, au carrefour du Maroc, de la Mauritanie et de l’Algérie, C’est là que se déroulent la plupart des échanges de tirs.

Ahmed est typique d’une génération de jeunes sahraouis, dont la plupart ont voyagé à l’étranger pour étudier – de l’Espagne à la Libye – mais sont retournés dans les camps pour former des familles. Et ils ont dit à leurs aînés qu’ils ne voulaient pas mourir en exil, sans avenir à offrir à leurs propres enfants.

“La vie à l’étranger peut être tentante”, a déclaré Omar Deidih, un soldat au visage de bébé et étudiant en cybersécurité qui, lors d’une récente visite sur la ligne de front organisée par le Polisario, s’est adressé à des journalistes étrangers dans un anglais courant. “Mais le plus important est que nous ayez du sang frais dans cette nouvelle phase de la lutte.

La possibilité, aussi lointaine soit-elle, que les affrontements puissent dégénérer en une guerre régionale totale peut être le seul espoir du Polisario d’attirer l’attention sur un conflit avec peu de victimes connues dans un coin vaste mais oublié du désert. Beaucoup dans les camps estiment que les efforts pour régler enfin le statut du Sahara occidental ont langui depuis que le Maroc a proposé une plus grande autonomie pour le territoire en 2004.

Les espoirs d’indépendance du front ont subi un coup dur l’année dernière lorsque les États-Unis, à la fin de l’administration Trump, ont soutenu la revendication du Maroc sur le territoire, dans le cadre des efforts visant à amener le Maroc à reconnaître Israël. D’autres pays, dont l’Algérie, principal allié du Polisario, reconnaissent le Sahara occidental comme indépendant, tout en soutenant davantage les efforts de l’ONU pour une solution négociée.

La montée des tensions a attiré l’attention de l’ONU, dont la Minurso a supervisé le cessez-le-feu et dont le secrétaire général a récemment nommé Staffan de Mistura, diplomate italien chevronné et ancien envoyé de l’ONU pour la Syrie, pour prendre en charge les négociations.

Le chef du Polisario, Brahim Ghali, a averti la semaine dernière que de Mistura doit recevoir un mandat clair du Conseil de sécurité pour organiser un référendum. Le Sahara occidental sera devant le Conseil le 28 octobre, lorsque les membres voteront sur l’opportunité de prolonger la mission de la Minurso.

Faire progresser est aussi une question de légitimité pour le Polisario. Après des années de division interne, les nouvelles hostilités ont rallié des partisans indépendantistes autour de sa direction, mais beaucoup craignent que l’absence de résultats ne conduise à plus de radicalisation.

Dans les camps, les tirs à balles réelles de la ligne de front se répercutent fortement parmi les réfugiés, qui ont été contraints d’affronter la précarité de leur existence lorsque l’aide humanitaire sur laquelle ils comptent s’est réduite à un filet pendant la pandémie.

Les missions médicales ont été interrompues, les médicaments étaient rares et les prix de la viande de chameau, de chèvre et de poulet ont tous augmenté, a déclaré Dahaba Chej Baha, 29 ans, réfugié dans le camp de Boujdour. Un matin récent, la mère d’un enfant de 3 ans s’abritait à l’ombre pendant sa troisième heure d’attente d’un camion algérien pour livrer des bonbonnes de gaz.

“Tout est si difficile ici”, a déclaré Chej Baha, ajoutant que ceux qui trouveraient généralement des moyens de travailler à l’étranger et de renvoyer de l’argent se sont retrouvés piégés en raison des restrictions de voyage liées à la pandémie. “Je n’aime pas la guerre, mais je sens que rien ne changera sans elle.”

Meima Ali, une autre mère de trois enfants, a déclaré qu’elle était contre la guerre, mais que sa voix n’était pas écoutée dans une communauté dominée par les hommes.

“Mon mari doit choisir entre trouver du travail ou passer pour un traître pour ne pas être allé au front”, a-t-elle déclaré. “Comment vais-je survivre sans lui ? Ici, on vit comme si on était mort.”

Le Maroc nie qu’il y ait un conflit armé qui fait rage dans ce qu’il appelle ses « provinces du sud », où environ 90 000 Sahraouis vivraient aux côtés de 350 000 Marocains. Le Maroc a déclaré à la mission de l’ONU que ses troupes ne ripostent qu’en cas de menace directe. » et « toujours en proportion des actions » du Polisario.

En réponse aux questions de l’Associated Press, le gouvernement marocain a déclaré qu’il y avait eu des “attaques unilatérales” du Polisario mais aucune victime du côté marocain.

Il a appelé tout effort visant à présenter le conflit comme quelque chose de plus important « éléments de propagande destinés aux médias » et « gesticulations désespérées pour attirer l’attention ».

Intissar Fakir, un expert de la région pour le Middle East Institute basé à Washington, a déclaré qu’un conflit à part entière – qui pourrait opposer le Maroc et l’Algérie – n’était dans l’intérêt de personne. Mais elle a dit que négocier une solution durable ne serait pas facile non plus.

“Peut-être qu’en termes de droit international, le Polisario a sa place, mais je pense que le Maroc ici est le plus fort qu’il n’ait jamais été avec la reconnaissance américaine et le contrôle de facto sur la majeure partie du territoire”, a-t-elle déclaré. Mais le Polisario, a-t-elle ajouté, “est plus ancré dans sa propre position car il n’a vraiment rien à perdre à ce stade”.

Bien que de nombreuses personnes interrogées par l’AP dans les camps ou sur la ligne de front aient exprimé leur frustration face aux années de négociations que le Polisario a défendues jusqu’à l’année dernière, les critiques ouvertes sont difficiles à trouver dans une communauté aussi étroite.

Baali Hamudi Nayim, un vétéran de la guerre des années 1970 et 1980 contre la Mauritanie et le Maroc, a déclaré qu’il était contre le cessez-le-feu de 1991.

« Si cela ne tenait qu’à moi, le temps d’une solution politique sans aucune garantie, par l’intermédiaire de l’ONU ou d’autres, est révolu », a déclaré Hamudi, qui est de retour en tenue de guérilla pour superviser les bataillons des Mahbas agités. « Pour moi, la solution est militaire.

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Les journalistes d’Associated Press Bernat Armangué dans les camps de réfugiés sahraouis et Tarik El Barakah et Mosa’ab Elshamy à Rabat, au Maroc, ont contribué à ce rapport.

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