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Les éléphants sans défense échappent aux braconniers, mais peuvent développer de nouveaux problèmes

Une plaie suffisamment profonde laissera une cicatrice, mais un événement traumatisant dans l’histoire d’une population animale peut laisser une marque sur le génome lui-même. Pendant la guerre civile mozambicaine de 1977 à 1992, les humains ont tué tellement d’éléphants pour leur ivoire lucratif que les animaux semblent avoir évolué en l’espace d’une génération. Le résultat a été qu’un grand nombre sont maintenant naturellement sans défense.

Un article publié jeudi dans Science a révélé les gènes de construction dentaire qui sont probablement impliqués. L’un de ces mêmes gènes est lié à un syndrome chez les femmes humaines qui provoque une croissance dentaire anormale. Chez les humains et les éléphants, la mutation est mortelle pour les mâles.

Bien que l’évolution vers l’absence de défenses puisse épargner certains éléphants survivants des braconniers, il y aura probablement des conséquences à long terme pour la population.

Normalement, les éléphants d’Afrique mâles et femelles ont des défenses, qui sont en réalité une paire de dents massives. Mais quelques-uns sont nés sans eux. Sous le braconnage intensif, ces quelques éléphants sans ivoire sont plus susceptibles de transmettre leurs gènes. Les chercheurs ont observé ce phénomène dans le parc national de Gorongosa au Mozambique, où les éléphants sans défenses sont désormais monnaie courante.

Les éléphants femelles, c’est. Ce que personne n’a vu dans le parc, c’est un mâle sans défenses.

“Nous avons eu une idée”, a déclaré Shane Campbell-Staton, un biologiste de l’évolution à l’Université de Princeton, que toute mutation génétique emportant les défenses de ces éléphants tuait également des mâles.

Pour en savoir plus, le Dr Campbell-Staton et ses co-auteurs ont commencé avec des données à long terme, y compris des séquences vidéo d’avant-guerre des éléphants de Gorongosa.

Ils ont calculé que même avant la guerre, près d’une femme sur cinq était sans défense. Cela pourrait refléter des conflits antérieurs et des pressions de braconnage, a déclaré le Dr Campbell-Staton. Dans les populations d’éléphants bien protégées, l’absence de défenses peut être aussi faible que 2 pour cent.

Aujourd’hui, la moitié des femelles de Gorongosa sont sans défenses. Les femelles qui ont survécu à la guerre transmettent le trait à leurs filles. La modélisation mathématique a montré que ce changement était presque certainement dû à la sélection naturelle et non à un coup de chance. Au cours des décennies qui ont suivi la guerre, les femelles sans défense avaient plus de cinq fois plus de chances de survie.

Et le schéma d’absence de défenses dans les familles a confirmé l’intuition des scientifiques : il semble que ce soit un trait dominant, porté par les femmes, qui soit mortel pour les hommes. Cela signifie qu’une femelle avec une copie de la mutation sans défense n’a pas de défenses. La moitié de ses filles auront des défenses et l’autre moitié n’en aura pas. Parmi ses fils, cependant, la moitié aura des défenses et l’autre moitié mourra, peut-être avant la naissance.

L’équipe a séquencé les génomes de 11 femelles sans défenses et de sept femelles avec défenses, à la recherche de différences entre les groupes. Ils ont également recherché des endroits dans le génome montrant la signature de la sélection naturelle récente sans le remaniement aléatoire de l’ADN qui se produit au fil du temps. Ils ont trouvé deux gènes qui semblaient être en jeu.

Les deux gènes aident à construire les dents. Celui qui explique le mieux les modèles que les scientifiques ont vus dans la nature s’appelle AMELX, se trouve sur le chromosome X, comme l’équipe s’y attendait. Ce gène est également impliqué dans un syndrome humain rare qui peut provoquer des dents minuscules ou malformées chez les femelles, en particulier les dents du haut entre les dents de devant et les canines, qui sont analogues aux défenses d’un éléphant. Le syndrome humain tue également les hommes, car il résulte d’un morceau d’ADN manquant qui comprend non seulement le gène de la dent mais d’autres gènes cruciaux à proximité.

Dans le génome de l’éléphant, « nous ne savons pas quels sont les changements exacts qui causent cette perte de défenses, dans l’un ou l’autre de ces gènes », explique le Dr Campbell-Staton. C’est l’une des choses que les chercheurs espèrent découvrir ensuite.

Ils veulent aussi apprendre à quoi ressemble la vie d’un éléphant sans défense. Les éléphants utilisent normalement leurs défenses pour arracher l’écorce des arbres pour se nourrir, creuser des trous pour l’eau et se défendre. « Si vous ne disposez pas de cet outil clé, comment devez-vous ajuster votre comportement pour compenser ? a dit le Dr Campbell-Stanton.

Et l’augmentation de l’absence de défenses peut affecter non seulement les éléphants individuels, mais la population dans son ensemble, a déclaré le Dr Campbell-Staton, car moins de mâles naissent.

«Je pense que c’est une étude très élégante», a déclaré Fanie Pelletier, biologiste des populations à l’Université de Sherbrooke au Québec qui n’a pas participé à la recherche mais a écrit un article d’accompagnement dans Science. « C’est aussi une histoire très complète. Toutes les pièces sont là », a-t-elle déclaré.

Dans ses propres recherches, la Dre Pelletier a étudié le mouflon d’Amérique au Canada. Alors que les chasseurs de trophées ciblaient les mâles avec les plus grandes cornes, les moutons ont évolué pour avoir des cornes plus petites.

Le changement chez les moutons est subtil, a-t-elle dit, contrairement à la perte totale de défenses des éléphants. Et le changement génétique des éléphants a en fait aggravé leurs problèmes, a déclaré le Dr Pelletier. Même si le braconnage s’arrêtait demain, l’absence de défense continuerait à tuer indirectement les mâles, et cela pourrait prendre beaucoup de temps pour que la fréquence de ce trait retombe à des niveaux normaux.

Le Dr Campbell-Staton a convenu que bien que les éléphants aient évolué pour être plus à l’abri des braconniers, ce n’est pas une réussite.

“Je pense qu’il est facile quand vous entendez des histoires comme celle-ci de penser:” Oh tout va bien, ils ont évolué et maintenant ils sont meilleurs et ils peuvent y faire face “”, a-t-il déclaré. Mais la vérité est que les espèces paient le prix d’une évolution rapide.

“La sélection a toujours un coût”, a-t-il déclaré, “et ce coût, ce sont des vies.”

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