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Ces lémuriens chanteurs ont du rythme

Notre parent primate éloigné, l’Indi indri, est une espèce de lémurien en danger critique d’extinction que l’on ne trouve qu’à Madagascar. Ces primates noirs et blancs ont le poids d’un petit chien et ressemblent à un croisement entre un chat et un koala. Et ils sonnent – selon qui vous demandez – comme le cri d’un ballon libérant rapidement de l’air.

Andrea Ravignani, biologiste cognitive à l’Institut Max Planck de psycholinguistique aux Pays-Bas, n’est pas d’accord avec la partie ballon.

“Chaque discipline scientifique a son concept de beauté, mais je pense que leurs vocalisations sont belles”, a-t-il déclaré. “Et aussi assez complexe.”

Le Dr Ravignani et ses collègues ont étudié cette complexité et ont découvert que, bien que le dernier ancêtre commun entre les humains et les indris ait vécu il y a plus de 77 millions d’années, nous sommes plus similaires que vous ne le pensez, du moins en ce qui concerne le chant. Ils ont publié leurs découvertes lundi dans Current Biology.

Le chant et le rythme chez d’autres animaux intriguent les scientifiques depuis des décennies, en partie parce qu’ils peuvent nous donner un aperçu de notre propre évolution.

“Nous pouvons en déduire quand et comment nous avons acquis certains aspects clés de la musicalité, comme notre capacité à nous déplacer sur un rythme ou à coordonner notre hauteur avec celle des autres”, a déclaré Aniruddh Patel, qui n’a pas participé à l’étude mais dont les recherches à Tufts University se concentre sur la cognition musicale chez les humains et d’autres espèces, comme Snowball le cacatoès. Vous avez peut-être vu Snowball bondir au rythme de “Everybody (Backstreet’s Back)” des Backstreet Boys dans une vidéo YouTube de la fin des années 2000.

Après Snowball, il y a eu des découvertes de rythme dans d’autres organismes – comme des perruches et un lion de mer de Californie nommé Ronan. Mais les capacités rythmiques de nos plus proches parents, surtout en ce qui concerne le chant, restaient plus mystérieuses.

“Seules quelques espèces de primates chantent, ce sont donc des ressources précieuses dans notre recherche des origines évolutives de la musicalité humaine”, a déclaré le Dr Patel.

Des chercheurs de Madagascar et de l’Université de Turin ont enregistré des chansons de 20 groupes d’indri (39 animaux au total) pendant plus de 12 ans et ont recherché dans ces chansons des caractéristiques rythmiques trouvées dans la musique humaine. Ils ont découvert deux exemples de rythme humain dans les chants des lémuriens : un rythme 1:1, dans lequel les intervalles entre deux sons ont la même durée, et un rythme 1:2, dans lequel le deuxième intervalle est deux fois plus long que le premier. Ils ont également remarqué une diminution progressive du tempo, une caractéristique courante de la musique humaine appelée « ritardando ».

C’est la première fois que ces rythmes catégoriques sont identifiés chez un mammifère non humain. Les résultats suggèrent que les lémuriens ont un sens du rythme, le pouls répété qui nous permet – OK, certains d’entre nous – de bouger en rythme avec la musique.

“Lorsque vous écoutez une pièce musicale et que vous dansez dessus, vous traitez essentiellement ce flux de sons très complexe, en extrayant certaines régularités, puis en prédisant ce qui va suivre”, a déclaré le Dr Ravignani. « Si un indri avait une sorte de métronome dans la tête qui disait « tac, tac, tac », alors il produirait probablement ce que nous voyons. C’est si proche de la musique humaine, c’est assez étonnant.

Que ce chevauchement musical entre les humains et les indris soit un cas d’ascendance commune ou d’évolution convergente – où nos capacités rythmiques ont évolué indépendamment – reste incertain. Les chercheurs soupçonnent qu’il s’agit d’une combinaison des deux.

“Il est facile de suggérer que les catégories rythmiques peuvent avoir suivi la même trajectoire évolutive chez les espèces chantantes telles que les oiseaux chanteurs, les indris et les humains”, a déclaré Chiara De Gregorio, chercheuse à l’Université de Turin et co-auteur de l’étude. “Mais nous ne pouvons pas exclure que la musique humaine n’est pas vraiment nouvelle mais possède des propriétés musicales intrinsèques qui sont plus profondément enracinées dans la lignée des primates qu’on ne le pensait auparavant.”

Explorer nos points communs avec indris aide à démystifier les origines évolutives de la musique humaine, mais cela apporte également une attention bien nécessaire à ces lémuriens qui sont d’une importance culturelle incroyable pour le peuple malgache.

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