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Un site commercial sud-africain où les artisans et la communauté se rencontrent

« Quand je l’ai vu pour la première fois, c’était assez difficile – un tas de vieux entrepôts, aucune plante nulle part. C’était un bol de poussière de graisse et d’huile », a déclaré l’artiste James Delaney, de ce qui est maintenant Victoria Yards, dans le quartier pauvre de Johannesburg à Lorentzville.

Pourtant, c’était un site pratique, beaucoup plus proche du centre-ville que là où il travaillait alors, alors M. Delaney a pris un petit espace dans le groupe de bâtiments en briques brutes qui abritaient autrefois en grande partie des garages ad hoc.

Un an plus tard, il était suffisamment installé pour troquer le petit atelier contre son actuel, un espace de 1 000 pieds carrés avec de hauts plafonds et des fenêtres qui inondent la pièce de lumière. L’atelier est parsemé de ses sculptures en acier emblématiques, qui ressemblent à des griffonnages d’animaux Day-Glo surdimensionnés ; d’autres œuvres, notamment des photographies et des peintures, sont également épinglées autour des murs.

« Il y a quelque chose qui remonte le moral dans les bâtiments réutilisés, l’énergie qui vous entoure », a déclaré M. Delaney, 50 ans. « Mais j’aime le fait que cela ait toujours été une zone artisanale. Des trucs de cols bleus comme le travail du bois et la ferronnerie – c’est vraiment utile pour faire des trucs comme je le fais.

M. Delaney n’est que l’un des quelque 50 locataires de ce projet, conçu par le développeur Brian Green, 60 ans. Il y a cinq ans, M. Green est tombé sur le site de 200 000 pieds carrés, qu’il a qualifié de “désastre absolu”. et un gâchis complet. Le vétéran de la rénovation urbaine – qui a affiné ses efforts de régénération avec des projets tels que les entrepôts ponctuels du 44 Stanley Avenue à Johannesburg et le 107 Bree du Cap, qui a réinventé une station-service et un parking – a pu voir le potentiel du site, surtout si son plan était vraiment engagé. la communauté locale et produit un soulèvement palpable pour ses voisins.

En effet, M. Green est un adepte du concept de ville de 15 minutes, d’abord organisé à la Sorbonne à Paris ; il défend l’idée que les nécessités quotidiennes des citadins devraient être à moins d’un quart d’heure, à pied ou à vélo, de leur domicile. Il a noté avec fierté que 60 pour cent de ceux qui travaillent maintenant à Victoria Yards vivaient à moins de 15 minutes à pied.

C’est cet accent mis sur la communauté qui a persuadé Tshepo Mohlala, un créateur de denim, d’établir sa base à Victoria Yards plutôt qu’à Soweto, comme il l’avait initialement prévu. Le fondateur de Tshepo Jeans, âgé de 30 ans, a déclaré que 90 pour cent de ses 20 employés vivent dans un rayon de trois quarts de mile de Victoria Yards.

“J’en suis tombé amoureux parce que vous avez des gens qui font partie de cette région qui construisent une société meilleure”, a-t-il déclaré.

« Toute la vision était de créer un impact et de la valeur dans une zone, pas de chasser les gens qui s’y trouvent », a-t-il déclaré. “Victoria Yards est plein de gens progressistes qui peuvent influencer ma façon de penser.”

M. Mohlala s’est agrandi depuis son arrivée il y a trois ans et possède maintenant un site de près de 3 500 pieds carrés où il vend et fabrique ; il a fait venir des tuteurs de la Jean School d’Amsterdam, un centre de formation spécialisé dans le denim, pour enseigner à ses couturières les compétences clés. Certains de ses best-sellers incluent des jeans Anansi en denim indigo foncé pour 3 500 rands (environ 233 $) et des jeans slim bleu-noir, un style connu sous le nom de Takalani, à 1 800 rands; il produit également une variété de T-shirts graphiques pour 600 rands chacun.

Bien que Victoria Yards ait attiré des artisans pour ses espaces d’atelier, c’est aussi un excellent endroit pour faire du shopping. Au sein du site, de petits des tableaux noirs parsèment les chemins entre les bâtiments en briques, chacun faisant la promotion de l’un des locataires comme une signalisation dans un centre commercial. Oscar Ncube, 37 ans, est un autre designer basé ici ; il dirige Chiefs of Angels, connu pour ses vestes en cuir et ses T-shirts. M. Ncube recycle des vêtements d’occasion, en grande partie importés d’Europe, les refaisant comme base de certaines de ses créations, dont certaines célèbrent des groupes comme Nirvana et Led Zeppelin. Les styles les plus vendus incluent ses vestes Aretha et Core Joplin, toutes deux de 3 679 rands.

Ailleurs, il y a la Coote and Wench Design Company, spécialisée dans l’éclairage fabriqué à partir de pièces industrielles récupérées ; ses pièces ont été déployées dans de nombreux camps de safari haut de gamme en Afrique australe, comme l’applique murale Donald (4 800 rands) et la Duchesse (3 850 rands), destinées à fournir une lumière ambiante dans les bibliothèques. Il y a des textiles imprimés chez Shwe, une opération de fabrication de sacs durables qui incorpore des déchets plastiques ; les styles incluent un sac à bandoulière pour 280 rands et un fourre-tout pour 249 rands.

Vous pouvez également trouver une mission durable sur SoBae, un stand de glaces tenu par un jeune couple qui crée des sorbets à partir de fruits trop mûrs que les vendeurs ambulants de la ville abandonneraient autrement à la fin de la journée. Les saveurs comprennent l’orange-thym et le concombre-pomme-lime; une portion de 4 onces est de 30 rands et un seau de 5 litres à emporter est de 1 500 rands.

A proximité se trouve DGI, un studio où les jeunes artistes et graveurs peuvent venir produire leur travail, pour la plupart résolument politique, avant de le présenter dans une petite galerie adjacente. DGI partage une cour avec une distillerie, Primal Spirits, où les alambics sont exposés à côté d’une table remplie de bouteilles d’alcool à vendre ; une grande bouteille de son Union Gin coûte 375 rands.

Tony Esslinger, 65 ans, est l’un des fondateurs de la distillerie. « Une fois que nous avons vu Victoria Yards, cela nous a tout confirmé – cela nous a parlé dès le début », a-t-il déclaré. “C’est un véritable lieu d’artisanat – les choses ne sont pas livrées par la porte arrière et vendues devant, elles sont fabriquées là-bas et vendues sur place.”

Chez Primal Spirits, qui a ouvert ses portes en octobre 2019, l’équipe de M. Esslinger récolte une partie des plantes pour leurs gins dans les parcelles de fruits et légumes qui sont jigsaw entre les bâtiments de Victoria Yards.

M. Esslinger dit que le sens de la communauté y est essentiel à son succès. “Ce n’est pas seulement la lumière, l’emplacement ou l’espace – c’est le fait que c’est un bon groupe de personnes de tous horizons, un tel mélange, mais vous pouvez vous asseoir et discuter.”

Si M. Green, le promoteur, poursuit son plan, ce groupe s’agrandira bientôt : il y a 107 000 pieds carrés supplémentaires d’espace disponible à côté. La pandémie a interrompu l’expansion, mais M. Green a déclaré qu’il y revenait maintenant. Il a également été approché pour reproduire le projet Victoria Yards ailleurs, notamment à Stellenbosch, à environ 30 miles à l’est du Cap, et en Italie. Il est également sur le point de s’envoler pour Tunis pour se concerter sur un projet similaire. “Chacun est différent”, a-t-il averti, “parce que la façon dont vous interprétez un bâtiment dépend de la façon dont il s’intègre dans la communauté qui l’entoure.”

M. Delaney, l’artiste, a accepté. Il a collaboré avec plusieurs de ses voisins, dont un métallurgiste qui l’aide à fabriquer ses sculptures. Son immense atelier a également eu un impact sur sa pratique, lui permettant d’expérimenter des sculptures de plus grand format.

“Je ne produirais probablement pas le genre de choses que je suis maintenant sans cet espace”, a-t-il déclaré. « C’est une denrée rare dans les zones urbaines de nos jours en tant qu’artiste d’avoir le luxe de l’espace. »

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