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Wilbur Smith : auteur de thrillers prolifique qui a vendu 140 millions de livres

Wilbur Smith était un auteur à succès dont les thrillers de cape et d’épée se déroulant en Afrique dépeignaient le continent comme un lieu de héros, d’aventure et de romance.

Smith, décédé à l’âge de 88 ans, avait écrit 49 romans, vendu à quelque 140 millions d’exemplaires au cours de sa vie et a eu la chance de voir un certain nombre d’entre eux adaptés pour le cinéma et la télévision.

Wilbur Smith est né à Kabwe, en Zambie (alors Broken Hill, Rhodésie du Nord) en 1933. Ses parents, Efreda et Herbert Smith, dirigeaient un ranch de bétail de 25 000 acres. Âgé de 18 mois, il a contracté le paludisme, ce qui a entraîné dix jours de fièvre de délire et des doutes de la part des médecins quant à sa survie. “J’ai survécu et je ne suis plus que légèrement fou”, a-t-il observé plus tard, “Ce qui est bien parce qu’il faut être au moins un peu fou pour écrire de la fiction pour gagner sa vie.”

Il a fait ses études à Michaelhouse et Rhodes University, Grahamstown. Désireux d’abord de suivre une formation de journaliste, il est convaincu par son père de devenir comptable. Cependant, le virus de l’écriture l’avait déjà mordu et après avoir reçu 70 £ – le double de son salaire mensuel – pour une histoire en Argosy magazine, il a décidé de s’essayer à l’écriture d’un roman complet.

Mais le succès dont il rêvait en tant qu’écrivain n’est pas venu immédiatement. Son premier manuscrit, Les dieux d’abord rendent fou, a été refusé à plusieurs reprises, son seul impact étant de générer ce que Smith a décrit comme «un éventail impressionnant de lettres de refus de la part des principaux éditeurs du monde entier».

En 1964, il a eu de la chance avec son premier roman publié, Quand le lion se nourrit. L’histoire des fils d’un propriétaire de ranch, Waite Courtney, se déroule à Natal et était basée sur les propres expériences de Smith de grandir dans ce monde. Son éditeur, Heinemann, lui fait confiance en lui offrant une avance de 2 000 £ et un premier tirage de 10 000 exemplaires (porté plus tard à 20 000). Charles Pick, rédacteur en chef adjoint chez Heinemann, allait devenir l’ami et le mentor de Smith.

Smith a rappelé l’excitation de son nouveau succès : « Dans les semaines qui ont suivi, le facteur m’a rendu visite régulièrement. Il a apporté la bonne nouvelle d’une vente de droits cinématographiques à Hollywood, d’un choix de société du livre, de l’acceptation par Viking Press à New York pour une somme de dollars époustouflante, de nouveaux éditeurs en Allemagne et en France, d’une vente de livres de poche à Pan Des livres en Angleterre. La publicité pour le livre a été aidée par une interdiction en Afrique du Sud, dont le Bureau de contrôle des publications l’a décrit comme « offensant et préjudiciable à la moralité publique ».

L’auteur à un festival littéraire à Dubaï en 2009

(AFP/Getty)

Quand le lion se nourrit a établi la formule sur laquelle une grande partie de sa production ultérieure était basée. Sur ses 49 romans, plus de la moitié étaient centrés sur son continent d’origine, l’Afrique, et plusieurs d’entre eux continuaient l’histoire de la famille Courtney.

Alors que son premier livre n’a pas été projeté à l’écran, un certain nombre d’autres livres de Smith ont été adaptés pour la télévision et le cinéma. Ceux-ci comprenaient Les mercenaires (1968) – basé sur L’obscurité du soleil, et Or – adapté comme Mine d’or (1974), avec Roger Moore et Suzannah York.

Interviewé en 2013 pour le le journal Wall Street, Smith a répondu aux critiques selon lesquelles il avait créé des histoires qui ne correspondaient pas au monde moderne : « J’ai été accusé de violence et de cruauté envers les animaux et les humains. J’ai été accusé de racisme, de sacrilège. Les opinions que je présente ne sont pas les miennes. Ce sont mes personnages.

En dehors de sa Zambie natale, une série de romans se déroulant en Égypte avait été inspirée par son histoire Le Souimanga (1972), avec une parcelle centrée autour d’une fouille archéologique. C’est devenu l’un de ses ouvrages préférés, à propos duquel il avait dit un jour « C’était un livre complexe, il m’a fait beaucoup de plaisir. »

Il était revenu sur le thème de l’Egypte dans son dernier livre, Le Nouvel Empire, co-écrit avec Mark Chadbourn, publié en septembre et septième d’une série se déroulant au pays des pharaons.

Le jour de sa mort, il avait passé une matinée à lire et à écrire avec sa femme Mokhiniso. Il est décédé subitement cet après-midi-là à son domicile du Cap.

Il s’est marié quatre fois, a eu deux enfants avec sa première épouse, Anne Rennie, un enfant avec sa deuxième épouse, Jewell Slabbart, et a adopté un fils avec Danielle Thomas. Sa quatrième épouse était Mokhiniso Rakhimova, qu’il a rencontrée à Londres en 2000.

Wilbur Smith, romancier, né le 9 janvier 1933, décédé le 13 novembre 2021

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