HealthNews

Alors que la variante Omicron fait le tour du monde, les nations africaines sont blâmées et interdites

Les nations d’Afrique australe ont protesté amèrement samedi alors que de plus en plus de pays les plus riches du monde les ont empêchés de voyager, renouvelant un débat sur la fermeture des frontières dès les premiers jours de la pandémie de coronavirus et aggravant les problèmes auxquels sont confrontés les pays mal vaccinés.

Une nouvelle variante de coronavirus appelée Omicron, détectée pour la première fois au Botswana, a mis les gouvernements à cran après que l’Afrique du Sud a annoncé une augmentation du nombre de cas cette semaine, plongeant les pays dans le moment le plus incertain de la pandémie depuis que la variante hautement contagieuse du Delta s’est installée ce printemps.

Comme aux premiers jours de Delta, l’alarme politique s’est rapidement propagée à travers le monde, les responsables échangeant le blâme sur la façon dont les échecs de l’effort mondial de vaccination ont permis au virus de muter, même si les chercheurs ont averti que la véritable menace de la nouvelle variante n’était pas pourtant clair.

Portant un nombre inquiétant de mutations dont les chercheurs craignent qu’il puisse se propager facilement, Omicron a été repéré chez deux patients en Grande-Bretagne samedi et un autre cas probable en Allemagne, laissant dans son sillage ce que les scientifiques ont estimé à des milliers de cas en Afrique australe et des dizaines ou des centaines d’autres dans le monde. Une nation après l’autre a fermé ses portes à l’Afrique australe alors même qu’elle méprisait les mesures de santé publique qui, selon les scientifiques, étaient beaucoup plus urgentes pour s’attaquer à la nouvelle variante.

L’Australie, la Thaïlande et le Sri Lanka ont été parmi les derniers pays samedi à rejoindre les États-Unis, la Grande-Bretagne et l’Union européenne pour interdire les voyageurs en provenance d’Afrique du Sud et des pays voisins. Les responsables de la santé aux Pays-Bas ont annoncé que 61 passagers de deux vols en provenance d’Afrique du Sud avaient été testés positifs pour le virus, la dernière indication de la difficulté à empêcher la variante de traverser les frontières.

Dans les pays africains les plus pauvres, la cascade de fermetures de voyages a déclenché une vague de ressentiment parmi les personnes qui pensaient que le continent subissait à nouveau le poids des politiques paniquées des pays occidentaux, qui n’avaient pas fourni les vaccins et les ressources nécessaires pour les administrer.

Les pays plus riches, ayant déjà accumulé des vaccins pendant une grande partie de 2021, pénalisaient désormais des régions du monde qu’ils avaient privées de vaccins en premier lieu, ont déclaré des scientifiques.

“Je vous l’avais dit”, a déclaré François Venter, chercheur à l’Université du Witwatersrand à Johannesburg, faisant référence aux avertissements de chercheurs africains selon lesquels retarder les vaccinations risquait l’émergence de nouvelles variantes. “On a l’impression que ces pays riches n’ont absolument rien appris en termes de soutien.”

Le sentiment d’indignation était le plus viscéral en Afrique du Sud, où les chefs d’entreprise ont prédit un lourd tribut économique, en particulier sur le tourisme. Dans les halls des arrivées de l’aéroport international OR Tambo de Johannesburg, Ronald Masiwa, un voyagiste, a regardé avec effroi le panneau d’information virer au rouge, affichant des avis d’annulation. Trois clients avaient déjà annulé des voyages pendant la nuit, et il craignait que beaucoup d’autres suivraient.

Certains responsables de la santé ont déclaré que les interdictions de voyager pourraient gagner du temps pour trouver comment gérer la nouvelle variante. Mais tout comme les fermetures de frontières il y a un an n’ont pas fait grand-chose pour arrêter la propagation d’une variante antérieure du coronavirus en provenance de Grande-Bretagne, ont déclaré les scientifiques, les derniers arrêts de voyage étaient probablement arrivés trop tard.

Les scientifiques craignaient que les restrictions ne découragent d’autres pays de signaler des cas de variantes, de peur qu’ils ne soient également frappés d’interdictions de voyager. Les fermetures de frontières ont provoqué un débat lors d’une succession de crises de santé publique, y compris l’épidémie d’Ebola en 2014, avec des responsables de la santé mondiale avertissant que de telles interdictions peuvent interrompre le flux de fournitures médicales et causer des dommages économiques qui rendent les pays réticents à signaler les menaces pour la santé.

L’introduction chaotique des fermetures à Amsterdam vendredi a laissé quelque 600 passagers sur deux vols en provenance d’Afrique du Sud entassés dans des avions puis des chambres non ventilées pendant environ 30 heures. Ceux qui ont évité les quarantaines à l’hôtel en testant le négatif se sont dispersés vers d’autres destinations après avoir reçu les résultats vers 3 heures du matin samedi.

“Vous fermez la frontière avec l’Afrique, puis vous fermez la frontière avec la Belgique, puis vous fermez la frontière avec un autre endroit”, a déclaré Alessandro Vespignani, professeur à l’Université du Nord-Est qui a étudié les restrictions de voyage depuis le début de 2020 et a conseillé les agences gouvernementales ces derniers jours. sur les réponses à la dernière variante. « Mais à chaque fois que vous le fermez, il est un peu tard. »

Pour l’instant, on ne sait pas si la variante Omicron se transmettra aussi facilement que le craignent les responsables de la santé mondiale. La variante a peut-être simplement été au bon endroit lors d’une vague de nouvelles infections en Afrique du Sud, la faisant paraître plus contagieuse qu’elle ne l’est en réalité.

Mais les scientifiques ont déclaré que la fermeture des frontières ferait des ravages dans les pays africains qui comptaient sur la réouverture. En Afrique du Sud, décembre est traditionnellement la haute saison du tourisme, l’une des plus grandes industries du pays, et les opérateurs tablaient sur une augmentation du nombre de visiteurs britanniques, qui n’avait retiré l’Afrique du Sud de sa « liste rouge » que le mois dernier.

“C’est dévastateur”, a déclaré David Frost, directeur général de la Southern Africa Tourism Services Association. « De nombreuses entreprises se sont accrochées par les ongles, et cela va les anéantir. Cela va être désastreux pour la conservation, et cela va être désastreux pour les habitants des zones rurales où le tourisme est le seul générateur économique. »

Le nombre d’infections quotidiennes en Afrique du Sud – 2 828 vendredi – était une petite fraction du nombre de cas dans des pays avec des populations de taille similaire, comme l’Allemagne et la Grande-Bretagne, sans parler des États-Unis. Pour M. Frost, les mesures hâtives étaient la marque d’un double standard flagrant.

Un peu plus de 10 pour cent des Africains ont reçu une dose de vaccin, contre 64 pour cent en Amérique du Nord et 62 pour cent en Europe.

Dans les pays plus riches, ont déclaré les scientifiques, la question de savoir ce qu’ils feraient du temps qu’ils s’étaient réservé pour répondre était bien plus conséquente que de retarder l’arrivée de nouveaux cas Omicron.

Chez eux, ont déclaré les scientifiques, ces pays devraient intensifier les tests et les vaccinations et aider les personnes infectées à s’isoler, en particulier compte tenu des difficultés qu’ils rencontraient déjà pour contenir la variante Delta. Les scientifiques ont exhorté les pays à égaler ces efforts à l’échelle mondiale, y compris avec une aide à l’Afrique australe pour leurs systèmes de santé et leurs efforts de vaccination et de suivi des variantes.

« Si tout ce que nous faisons est une interdiction de voyager, et que nous n’augmentons pas les tests dans les aéroports ou ne fournissons pas de ressources pour que les gens s’isolent s’ils sont positifs afin qu’ils puissent justifier le travail manquant – tout cela devrait se produire pour réduire la transmission communautaire “, a déclaré Joseph Fauver, professeur adjoint étudiant la surveillance génomique au centre médical de l’Université du Nebraska.

Après des décennies de scepticisme envers la fermeture des frontières parmi les responsables de la santé mondiale, Covid-19 a forcé les experts à réexaminer leur point de vue, a déclaré Alexandra Phelan, professeure étudiant la politique de santé mondiale à l’Université de Georgetown. “Nous avons gagné un peu de nuance et avons réalisé que les restrictions de voyage ont un rôle potentiel à jouer dans le ralentissement de la propagation d’une nouvelle maladie respiratoire, même si cela ne l’arrête pas”, a-t-elle déclaré.

Pourtant, le Dr Vespignani et ses collègues ont montré que même les restrictions de voyage les plus strictes ne retardent que modestement la propagation du virus sans autres efforts pour réduire la transmission. Et alors que les pays avaient un peu d’espoir au début de 2020 de retrouver les contacts des patients de l’étranger, le séquençage du virus prend trop de temps pour permettre aux responsables de la santé de sélectionner les personnes infectées par la variante Omicron pour des mesures de confinement spéciales.

“Ils se dispersent dans une mer de milliers et de milliers d’infections”, a déclaré le Dr Vespignani à propos de tout nouveau cas de la variante Omicron. “C’est une situation très, très, très difficile.”

La dernière variante a déjà montré des signes de propagation locale au-delà de l’Afrique australe. Un patient en Belgique, par exemple, n’avait aucun lien avec l’Afrique australe, ayant récemment voyagé en Égypte, ont déclaré des responsables.

Plusieurs scientifiques ont déclaré qu’ils soupçonnaient que la variante s’était propagée sans être détectée dans des pays où les efforts de séquençage étaient médiocres avant de faire surface au Botswana et en Afrique du Sud, ce qui lui a donné plus de temps pour se disperser à l’échelle mondiale. Néanmoins, les pays européens n’ont trouvé la variante qu’après que l’Afrique du Sud les a alertés, démontrant les lacunes de leurs propres efforts de surveillance. La variante a eu de nombreuses opportunités de se propager : en novembre, 334 vols étaient programmés depuis l’Afrique australe vers l’Europe, avec une capacité de près de 100 000 sièges. Et trois douzaines de vols étaient prévus de Johannesburg vers les États-Unis ce mois-ci.

Compte tenu des efforts de séquençage mondiaux inégaux, Jennifer Nuzzo, épidémiologiste à l’Université Johns Hopkins, a déclaré qu’il était difficile de cibler des pays individuels pour la fermeture des frontières. Elle a averti que les interdictions de voyager créaient un faux sentiment de sécurité, offrant une couverture aux dirigeants élus qui voulaient éviter des choix plus difficiles.

“L’idée d’avoir une carte globale de l’endroit où les variantes sont et ne sont pas n’est que de la fantaisie”, a-t-elle déclaré. “Je ne pense pas que les interdictions de voyager aient vraiment beaucoup d’impact, à part répondre aux pressions politiques qui surviennent inévitablement lorsqu’une nouvelle variante émerge.”

Shabir Madhi, virologue à l’Université du Witwatersrand, Johannesburg, a averti que la variante Omicron pourrait encore faire long feu, comme l’avaient fait d’autres versions apparemment inquiétantes du virus. Il a dit que c’était le reflet d’un manque de pouvoir politique et économique que l’Afrique australe ait été si rapidement coupée par les pays riches malgré les preuves incertaines.

Avec environ un tiers des Sud-Africains vaccinés, les autorités accusent un certain nombre de facteurs, notamment l’hésitation à la vaccination causée par la désinformation en ligne généralisée. Certains critiques ont blâmé une réponse bâclée du gouvernement. Pour l’instant, l’Afrique du Sud dispose de bien plus de doses de vaccins qu’elle ne peut en distribuer à temps, obligeant les hauts responsables de la santé à reporter certaines livraisons prévues.

D’autres pays africains où les pénuries se sont atténuées signalent également des difficultés à mettre des vaccins dans les bras. Beaucoup n’ont pas les congélateurs et autres capacités de stockage nécessaires. Le mois dernier, l’Ouganda a averti que les deux tiers des 9 millions de vaccins qu’il avait reçus risquaient d’expirer d’ici la fin de l’année.

Aux États-Unis, les responsables de la santé se disent mieux équipés pour suivre les variantes qu’au début de la pandémie. Les scientifiques peuvent identifier Omicron avec un test d’écouvillonnage nasal standard, ce qui leur donne une longueur d’avance pour suivre la propagation de la variante.

Mais les États-Unis souffrent de tellement d’infections quotidiennes que de nombreux échantillons sont négligés. Et il y a des poches du pays où relativement peu de cas sont séquencés. Au cours des 90 derniers jours, par exemple, le Massachusetts a séquencé un cinquième de tous les cas de coronavirus dans l’État, selon une base de données de séquençage en ligne. Le Texas et la Floride, en revanche, ne l’ont fait que pour 4% des cas.

“Je suis définitivement plus confiant dans notre capacité à suivre et à détecter le virus”, a déclaré le Dr Fauver. “Ce en quoi je ne suis pas confiant, c’est notre capacité à contrôler la transmission.”

Le rapport a été fourni par Jason Horowitz, Lynsey Chutel, Stéphanie Nolen, Sui-Lee Wee, Zolan Kanno-Youngs, Sheryl Gay Stolberg, Niraj Chokshi et Claire Moïse.

Afficher plus

Articles similaires

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Bouton retour en haut de la page