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J’ai été retenu en otage pendant 450 jours et je me suis échappé alors que Covid forçait le monde à se verrouiller

Tson évasion ressemblait à quelque chose tout droit sorti d’un film.

Edith Blais et son compagnon italien, Luca Tacchetto, fuyaient à travers le désert africain après 450 jours en captivité de moudjahidines qui les avaient kidnappés au Burkina Faso. Le couple avait attendu quelques nuits après la pleine lune, lorsque la lumière serait de leur côté et qu’une tempête de vent aiderait à couvrir leurs pas.

Puis ils se sont glissés hors du camp et ont tenté leur chance dans le désert impitoyable, marchant toute la nuit jusqu’à ce qu’ils trouvent une route et arrêtent un camion. Les djihadistes les ont poursuivis, armés, criant et tirant sur le véhicule. Mais le chauffeur du camion – un étranger – a caché les voyageurs évadés, leur a sauvé la vie et les a déposés dans un bâtiment de l’ONU en mars 2020,

C’est à ce moment-là que le couple est passé d’un cauchemar surréaliste à un autre scénario inimaginable : une pandémie mondiale.

Mme Blais et M. Taccheto n’avaient d’abord aucune idée de ce qui se passait lorsqu’ils ont été accueillis étrangement par des responsables de l’ONU.

Lorsqu’elle a été approchée par un homme, “Je voulais lui serrer la main, mais il m’a offert son coude à la place”, écrit Mme Blais dans son nouveau livre sur son incroyable évasion, Le poids du sable : mes 450 jours retenus en otage au Sahara.

« Une poignée de main africaine, peut-être ? En tout cas, ça m’a tellement bouleversée que j’ai éclaté de rire”, écrit-elle.

Mme Blais et Luca Tacchetto, son compagnon de voyage et compagnon de captivité, photographiés après leur audacieuse évasion nocturne du camp des moudjahidines

(PA)

« Un autre homme est arrivé, nous donnant la même secousse du coude. Je riais encore. J’étais amusé par ce que je supposais être une coutume africaine, d’autant plus que l’homme n’était pas africain ; il était l’ambassadeur du Canada au Mali. Luca semblait également trouver le geste comique.

« L’ambassadeur s’est rendu compte que nous ne savions pas ce qui se passait dans le monde, alors il a expliqué que nous étions en pleine pandémie. Pour la première fois, j’ai entendu parler du coronavirus. Pendant que nous étions séquestrés dans le désert, je m’étais si souvent demandé ce qui se passait ailleurs sur la planète.

Elle est retournée dans son Québec natal pour se mettre en quarantaine avec sa famille – et a commencé à mettre en mots toutes ses pensées et tous les détails de la saga, ainsi que des poèmes qu’elle avait écrits pendant sa captivité.

“Ma famille et mes amis avaient tellement de questions pour moi, et je ne me voyais pas raconter toute l’histoire encore et encore”, raconte-t-elle. L’indépendant. « Alors j’ai dit à tout le monde : « Vous savez quoi ? J’ai ces poèmes, et je vais écrire ce qui s’est passé… pour que vous puissiez les lire, et ce sera plus facile pour moi.'”

“Alors j’ai commencé comme ça, puis ça a grandi et grandi et grandi”, dit-elle, ajoutant: “C’était juste coulant. Tout sortait, et c’est à peu près ce qui s’est passé jusqu’à la fin.

« J’étais déjà habituée à être isolée… J’y allais doucement, je revenais lentement à la vie. Cela m’a donné le temps d’écrire le livre et de mettre toutes mes pensées au clair sur tout ce qui vient de se passer. C’était tellement gros.

Elle poursuit : “Tout le temps que j’écrivais, je faisais des cauchemars, je revivais la captivité, mon cerveau ne pouvait pas la traiter”, raconte-t-elle. L’indépendant. «Je faisais le grand nettoyage dans ma tête de toutes mes pensées, principalement sur ce que j’ai vécu, mes sentiments à ce sujet, les ravisseurs, mes sentiments à propos de tant de choses. C’était, je pense, une très bonne chose que j’ai faite.

Alors que le reste du monde chancelait au milieu de la pandémie et des restrictions, Mme Blais s’est sentie plus libérée qu’elle ne l’avait été depuis des années.

Luca Tacchetto et Edith Blais étaient des voyageurs du monde aguerris lorsqu’ils ont été kidnappés en Afrique en 2018 par une faction d’Al-Qaïda

(Édith Blais)

«C’était comme un billion de fois mieux que ce que je viens de vivre, alors j’étais comme, woohoo! Café le matin et [the ability to] être en sécurité et je pouvais marcher où je voulais dans la maison.

« Cela ne me dérangeait pas de porter un masque », dit-elle, ajoutant : « C’était beaucoup mieux pour moi ; Je souriais et j’étais juste super heureux. Je me sentais libre.

Son calvaire a commencé il y a trois ans, lorsque le vagabond avoué et M. Tacchetto conduisaient à travers l’Afrique après des années d’existence itinérante. La Canadienne française ressemblait et vivait comme la routarde par excellence avec ses dreadlocks fluides et son visage gentil et ouvert.

« Je ne me voyais pas dans un emploi stable avec une maison et tout ; Je me voyais plus comme une nomade”, raconte-t-elle. L’indépendant.

Elle l’a été pendant des années jusqu’à ce qu’elle et M. Tacchetto fassent un voyage en voiture à travers le Burkina Faso juste avant Noël 2018, dans l’espoir d’atteindre une plage du Bénin voisin. Pour une fois, cependant, le couple n’a pas correctement recherché les zones par lesquelles ils passaient.

Cela les a fait atterrir en captivité pendant 15 mois dans le désert, parfois ensemble, parfois non ; parfois avec d’autres captifs, parfois non ; toujours avec la menace de l’incertitude ou de la mort, que ce soit aux mains des hommes armés qui les gardent ou des éléments sahraouis qui punissent.

Le jour où elle et M. Tacchetto ont été capturés, elle estime qu’à environ 30 milles de la frontière béninoise, « la route est devenue soudainement plus sombre et mon sang s’est glacé.

« Six hommes en turban nous attendaient, armés de Kalachnikovs », écrit-elle dans son chapitre intitulé Embuscade. « La scène a rempli tout l’espace. Je n’oublierai jamais comment Luca et moi nous sommes regardés à ce moment précis, un avertissement ; un regard chargé de sens, éviscérant. Avons-nous atteint la fin de notre voyage? Allions-nous mourir ici ? Notre destin était en suspens, frôlant chaque Kalachnikov, chacun des hommes qui nous tenaient dans leur viseur. »

M. Tacchetto est assis au volant de la petite voiture que les deux hommes conduisaient lorsqu’ils ont été attaqués par des djihadistes avec des kalachnikovs au Burkina Faso

(Édith Blais)

Les hommes ont essayé de séparer le Canadien et l’Italien, M. Tacchetto leur a dit qu’ils étaient mariés, sachant que les musulmans seraient plus enclins à garder mari et femme ensemble. Il avait raison, et pendant les trois premiers mois, alors qu’ils étaient transportés à des centaines de kilomètres dans le désert par différents gardes, ils étaient maintenus ensemble.

Il ne fallut pas longtemps avant que le couple se rende compte que «nous n’étions pas rattrapés par une bande de petits voleurs, nous étions dans les griffes d’une grande organisation qui demanderait à nos gouvernements de payer des rançons pour notre libération, ou de nous utiliser dans un échange de prisonniers », écrit Mme Blais.

Ils avaient été pris par une faction d’Al-Qaïda.

Depuis six ans, des groupes djihadistes liés à al-Qaïda et à l’État islamique au Sahel, la vaste étendue au sud du désert du Sahara, ont utilisé la prise d’otages contre rançon comme moyen de financer des opérations et d’étendre leur présence, a rapporté AP en septembre. Vingt-cinq étrangers ont été enlevés au Sahel depuis 2015 et 10 restent captifs, selon l’Armed Conflict Location & Event Data Project (ACLED).

Mme Blais et M. Tacchetto ont été maintenus ensemble pendant trois mois et séparés pendant onze autres, tous deux confrontés non seulement à une captivité terrifiante, mais aussi à certaines des plus grandes menaces de la nature : les scorpions. Vipères. Tempêtes de sable. Maladie.

L’une des seules choses qui ont aidé Mme Blais à traverser l’expérience a été d’écrire 57 poèmes en secret avec un stylo offert par un autre captif – qui avait été avec les djihadistes dans le désert pendant deux ans et demi. Elle a gratté les poèmes sur du carton même après que seul le stylo ait manqué d’encre.

Ce sont seulement elle et M. Tacchetto qui ont accepté de se convertir (apparemment) à l’islam qu’ils ont été réunis. Considérés alors comme mari et femme, ils étaient logés ensemble dans le même camp – leur donnant une chance de mettre au point leur plan d’évasion, quelques jours seulement après la pleine lune, lorsqu’une tempête de vent couvrirait leurs traces, espéraient-ils.

Ça a marché.

Après avoir rampé hors du camp, ils se sont dirigés vers l’ouest et ont marché pendant des heures, incertains de leur emplacement mais pensant qu’ils allaient prendre une route principale. Ils l’ont finalement fait et ont signalé un camion – conduit par un homme que Mme Blais l’appelle ange gardien dans le livre. Il était accompagné d’un passager plus âgé.

Mme Blais dit qu’elle espère que les autres voyageurs considèrent son histoire comme un récit édifiant et ne deviennent jamais trop complaisants

(Édith Blais)

“Ils se ressemblaient, un père et un fils, sûrement”, écrit Mme Blais dans un chapitre intitulé Liberté à l’aube. « Nous étions confortablement assis dans le camion, si proches de la liberté, habillés comme deux hommes blancs fuyant leurs geôliers du désert. Je me demandais si les deux hommes avaient saisi le drame qui se jouait sous leurs yeux.

« J’ai croisé le regard de Luca, un regard plein d’espoir, certes, mais aussi d’inquiétude. Qu’allait-il nous arriver maintenant ?

Le chauffeur leur a dit qu’ils se dirigeaient vers Kidal, une ville du Mali. Et il a certainement semblé comprendre la gravité de la situation lorsqu’un camion plein de moudjahidines les a arrêtés. Alors que les otages en fuite se recroquevillaient à l’arrière, se cachant, le chauffeur a parlé aux djihadistes en colère – et ils sont partis.

« Notre chauffeur a dû mentir. Il nous avait sauvé la vie. Je ne pouvais pas le croire », écrit Mme Blais.

« Peu de temps après, un autre camion a rattrapé le nôtre et tous deux se sont arrêtés au bord de la route. L’ange gardien et son père sont sortis pour parler à l’autre conducteur. En les regardant faire des gestes dans le rétroviseur, j’ai vu qu’ils se connaissaient. Quand les hommes sont remontés dans le camion, le plus âgé a pris ma place contre la porte, me poussant au milieu pour qu’il puisse regarder ce qui se passait derrière nous dans le miroir.

« Il a tenu le conducteur au courant de ce qu’il a vu. L’autre camion nous suivait comme une ombre. Pendant tout le voyage, notre ange gardien a dévié de la route chaque fois qu’il a vu un véhicule arriver dans la direction opposée, et le camion s’enfonçait dans le désert de sable, vraisemblablement pour nous garder hors de vue des autres voyageurs.

« Le deuxième camion, en revanche, est resté sur la route, roulant lentement, attendant notre retour. Nous avons roulé comme ça pendant des heures jusqu’à ce que nous atteignions une petite ville. Kidal, enfin ! L’ange gardien a arrêté son camion devant un bâtiment gouvernemental et le vieil homme nous a fait signe de sortir. Fin de la ligne. Nous étions libres.

« Nous avons remercié chaleureusement nos courageux sauveteurs à maintes reprises. »

Les deux hommes ont été recueillis par des responsables de l’ONU et ont même été amenés à rencontrer le président du Mali avant de quitter l’Afrique par avion pour finalement se rendre dans leurs pays respectifs. Peu de temps après, Mme Blais a commencé à écrire son livre en quarantaine au Québec.

Mme Blais, 37 ans, a écrit le livre à son retour au Canada alors qu’elle était en quarantaine chez sa mère au plus fort du coronavirus en 2020

(Sara Mauve Ravenelle)

Bien qu’elle ait principalement écrit le livre pour ses amis, sa famille et elle-même, elle dit qu’elle espère également que d’autres nomades ou voyageurs considèrent son histoire comme un récit édifiant.

“J’ai voyagé pendant cinq ans, comme faire de l’auto-stop partout et vivre dans ma tente et sur les plages”, raconte-t-elle. L’indépendant. «Je faisais toutes ces choses folles. Tout se passait toujours bien, donc vous devenez super confiant, et vous allez de plus en plus loin et plus loin – et vous tentez de plus en plus.

« Et à un moment donné, la vie vous arrête, parce que vous prenez peut-être trop de risques. Gardez à l’esprit : même si rien ne s’est encore produit, quelque chose pourrait arriver. Alors restez toujours en sécurité.

Bien qu’elle soit peut-être plus prudente maintenant, son amour du voyage n’a cependant pas diminué. Mme Blais n’est plus amoureuse de M. Tacchetto mais a un nouveau petit ami avec qui elle aime voyager en van pendant des mois.

En fait, il m’a vu à la télévision, et il m’a contacté et il était si gentil”, raconte-t-elle. L’indépendant. « Et j’ai décidé, nous pouvons nous rencontrer si vous voulez. Nous nous entendions tellement bien.

Depuis que le livre a été publié plus tôt cette année, Mme Blais dit qu’elle a été contactée par d’autres anciens otages et même par des personnes « qui viennent me voir et disent : « Vous savez, cela m’a touché de cette façon ». Cela a changé ma vision de la vie.

« Je suis heureuse de pouvoir aider les gens », dit-elle.

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