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Les EAU démantèlent l’avion du tireur que la Russie veut pour les Américains

L’imposant avion-cargo de l’ère soviétique est resté assis pendant des décennies sous le soleil de plomb dans un coin reculé des Émirats arabes unis, ses quatre moteurs à réaction silencieux après des années au service d’un tireur russe connu sous le nom de “Marchand de la mort”.

Mais au lieu d’un missile ou d’un coup de feu qui a finalement abattu cet Ilyushin Il-76 lié au trafiquant d’armes Viktor Bout, l’avion semble être condamné, voué à la ferraille pour faire place à une force plus puissante dans cette fédération de sept émirats : l’immobilier de luxe .

L’émirat d’Umm al-Quwain prévoit un développement de 675 millions de dollars sur une île juste en face d’un lagon depuis l’aéroport désactivé où se trouve l’avion de Bout.

Son héritage, cependant, se perpétue même lorsque les ouvriers démontent les ailes de l’avion – Bout fait à nouveau l’actualité alors que la Russie a suggéré que l’Amérique l’échange contre des citoyens américains détenus par Moscou au milieu de sa guerre contre l’Ukraine.

“Je n’avais pas réalisé que l’avion était là à ce jour”, a déclaré Stephen Braun, co-auteur d’un livre sur le tireur intitulé “Merchant of Death”. “Mais l’ironie est que ceci, ce bric-à-brac ou quoi que ce soit d’autre qu’il utilise maintenant a, en substance, largement survécu à l’entreprise de Viktor Bout.”

Pour les buveurs venant de Dubaï, à environ 40 kilomètres (25 miles) au sud-ouest le long de la côte incurvée du golfe Persique, le nez bombé emblématique de l’Ilyushin Il-76 représentait un point de repère pour le magasin d’alcools à bas prix du Barracuda Beach Resort de l’émirat. C’est même avec de grandes lettres vertes peintes sur l’Ilyushin depuis une vingtaine d’années comme panneau d’affichage aviatique pour un autre hôtel.

Le numéro de queue de l’Ilyushin – et deux autres sur les couvercles d’admission des moteurs à réaction – renvoient aux compagnies aériennes exploitées par Bout qui sillonnaient autrefois le ciel entre l’Afrique, l’Europe et le Moyen-Orient. Des munitions de l’ère soviétique, des fusils Kalachnikov, des roquettes et d’autres instruments de destruction ont voyagé sur les avions de ligne de Bout dans des zones de guerre telles que l’Afghanistan, l’Angola et le Libéria. Les avions Ilyushin ont été conçus pour atterrir dans des conditions aussi difficiles.

Bout a utilisé Sharjah, un émirat voisin de Dubaï criblé de dettes à l’époque, comme base pour une grande partie de sa flotte, même si les avions étaient immatriculés dans des pays tiers – comme l’Ilyushin, battant pavillon de la République centrafricaine.

Mais lorsque l’Ilyushin est devenu trop dangereux à piloter, même pour les pilotes casse-cou de Bout, il a proposé un plan pour vendre l’avion pour servir de publicité, a déclaré Braun. Après avoir convaincu un pilote de piloter l’avion avec seulement trois de ses quatre moteurs, l’avion a à peine atteint Umm al-Quwain.

“C’était un touch and go, mais ils ont réussi à s’effondrer le long de l’autoroute juste à l’extérieur de Sharjah”, a déclaré Braun, ancien journaliste d’investigation et rédacteur en chef à l’Associated Press. accord.”

Et donc l’Ilyushin est resté assis jusqu’à ces derniers mois alors qu’Umm al-Quwain se préparait à construire un pont pour relier le continent à son développement prévu sur l’île de Siniyah. Les photos satellites de Planet Labs PBC analysées par l’AP montrent que les travaux ont véritablement commencé en avril.

Umm al-Quwain ne possède ni pétrole ni gaz naturel et, en tant que plus petit émirat des Émirats arabes unis en termes de population, il n’a pas connu le succès financier de Dubaï ou de la capitale riche en énergie d’Abu Dhabi. Mais une demande croissante de biens immobiliers dans le pays fait que l’émirat parie que son nouveau développement pourrait donner une nouvelle vie à ce cheikh autrement endormi.

Une visite vendredi par des journalistes de l’AP sur le site a vu une corde rouge marquer le futur chemin du pont, avec environ 84 ouvriers participant à la construction de la chaussée qui traversera le terrain de l’ancien aéroport. Les quatre moteurs à réaction de l’Ilyushin reposaient sur le sable, les ailes du gros avion coupées de son fuselage.

Les sous-traitants du site ont refusé de parler aux journalistes, renvoyant les questions au tribunal du dirigeant d’Umm al-Quwain, le cheikh Saud bin Rashid Al Mualla. Les courriels envoyés aux bureaux gouvernementaux n’ont pas été immédiatement reconnus.

Extradé de Thaïlande, Bout a été reconnu coupable en 2011 et purge actuellement une peine de 25 ans dans une prison fédérale de l’Illinois pour avoir comploté en vue de vendre des millions de dollars d’armes pour tuer des Américains à des rebelles en Colombie – qui étaient en fait des agents de la Drug Enforcement Administration. . Il a nié les accusations.

Cependant, dans les années qui ont suivi, la Russie a lancé à plusieurs reprises son nom dans d’éventuels échanges de citoyens américains détenus par Moscou. Son importance et son ascension à la suite de l’effondrement de l’Union soviétique font que Braun et d’autres enquêteurs soupçonnent Bout d’avoir des liens avec l’agence de renseignement militaire russe GRU.

Pas plus tard que le 13 mai, l’agence de presse russe Tass a cité un responsable anonyme suggérant que Bout pourrait être échangé contre Brittney Griner, une All-Star de la WNBA détenue pour possession présumée d’un dérivé du cannabis juste avant le début de la guerre de la Russie contre l’Ukraine. Le responsable de la sécurité d’entreprise, Paul Whelan, est également détenu, qui purge une peine de 16 ans pour des accusations d’espionnage que sa famille et le gouvernement américain ont qualifiées de fausses.

En avril, un échange surprise a vu le vétéran de la marine Trevor Reed libéré par Moscou en échange de Konstantin Yaroshenko, un pilote russe qui purgeait une peine fédérale de 20 ans pour complot en vue de faire passer de la cocaïne aux États-Unis.

Pour Bout, dont le trafic d’armes a alimenté les guerres dans le monde entier, une date de sortie estimée est en 2029.

“Les Russes veulent qu’il revienne et l’administration Biden aimerait évidemment récupérer Paul Whelan. Ils aimeraient récupérer Brittney Griner. Mais encore une fois, c’est le problème », a déclaré Braun. « Les armements qu’il a transportés, vous savez, ont été en partie et certainement indirectement responsables de la mort de dizaines de milliers de personnes en Afrique, en Afghanistan. … Alors tu veux récompenser ça ?

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Suivez Jon Gambrell sur Twitter à www.twitter.com/jongambrellAP.

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