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L’erreur de calcul fatale de Jerry Falwell Jr.

Cela n’a pas commencé, a-t-il dit, avec son célèbre père, le révérend Jerry Falwell, qui a construit la droite religieuse, a joué dans “Old Time Gospel Hour” à la télévision et a fondé le collège évangélique de Lynchburg, en Virginie.

Au lieu de cela, Falwell Jr. a fait l’éloge du courage et de la flexibilité morale de son grand-père, un bootlegger qui a livré du clair de lune aux habitants des collines de Virginie pendant la Prohibition. Renonçant à la religion organisée, Carey Falwell est décédé à 55 ans, avec un flacon de hanche dans sa poche et une âme non sauvée, a déclaré son petit-fils.

“Mon père est devenu chrétien”, a déclaré Falwell Jr., “mais il a introduit ce même esprit d’entreprise dans le monde religieux. Et c’est pourquoi Liberty est là où il est aujourd’hui.”

Ces dernières années, il a tweeté des photos racistes et a dit aux étudiants que si davantage de personnes portaient des armes à feu “nous pourrions mettre fin à ces musulmans avant qu’ils n’entrent”. Il a appelé un parent préoccupé par le coronavirus sur le campus un mannequin” et a dit à un pasteur de «faire pousser une paire».
Il a publié des photos d’une fête sur un yacht suggérant des activités qui violeraient le code d’honneur de sa propre école. Et il a soutenu avec ferveur Donald Trump, le comparant à Jésus et excusant toutes sortes de comportements non chrétiens.

Chaque fois, Falwell insiste sur le fait qu’il n’est pas un leader moral. Son travail consistait à développer la dotation, le campus et le corps étudiant de Liberty.

«Je n’ai jamais été ministre», il a dit à un critique sur Twitter, soulignant son expérience d’avocat et de promoteur immobilier.

“La faculté, les étudiants et le pasteur du campus … sont ceux qui maintiennent la LU forte spirituellement en tant que meilleure université chrétienne du monde”, at-il ajouté. “Bien que je sois fier d’être un chrétien conservateur, mon travail est de maintenir la réussite de LU sur les plans académique, financier et sportif.”

Il paraissait étrange d’entendre l’héritier du fondateur de la Majorité Morale et le chef d’une école qui vise à «former des champions du Christ» renier la responsabilité de vivre une vie chrétienne.

Mais cela a fonctionné, pendant un certain temps, car par la plupart des mesures mondaines, Falwell Jr. était un succès déchaîné.

Il a supervisé 1 milliard de dollars de nouveaux projets de construction, mis au point des plateformes d’apprentissage en ligne qui ont stimulé les inscriptions et amené les équipes de football et de basket-ball de Liberty à la Division 1, le niveau le plus compétitif des sports universitaires. (D’une manière ou d’une autre, au milieu de tout ce succès, Liberty a discrètement réduit le budget de son école de théologie.)
L'ancien gouverneur de Floride Jeb Bush, alors candidat à la présidence, s'entretient avec Falwell Jr.à l'ouverture de Liberty en 2015. L'école a été un arrêt de parole fréquent pour de nombreux politiciens conservateurs.

Est-ce important que Falwell Jr. agisse parfois plus comme le président d’une fraternité que comme la plus grande université chrétienne du pays? En fin de compte, oui.

“Dire qu’il n’était qu’un avocat spécialisé dans l’immobilier et non un chef moral n’était pas un luxe qu’il avait”, a déclaré un ancien responsable de l’Université de Liberty, qui a demandé à rester anonyme.

Falwell Jr. a probablement supposé que tant qu’il faisait rouler Liberty dans l’argent, personne ne se soucierait beaucoup de sa moralité personnelle.

“Cela”, a déclaré l’ancien responsable de Liberty à CNN, “était une erreur de calcul fatale.”

Un scandale de trop

Le dernier scandale de Falwell Jr.a éclaté lundi lorsqu’un jeune homme de Miami a rendu public des allégations selon lesquelles lui et la femme de Falwell, Becki, avaient des liaisons sexuelles régulières pendant des années, parfois sous le regard de Falwell.

Un jour plus tôt, dans une tentative apparente de prévenir les allégations, Falwell a reconnu publiquement que Becki avait une «relation personnelle inappropriée» avec un homme, mais a déclaré qu’il n’était «pas impliqué».

Falwell a également accusé l’homme de Miami, Giancarlo Granda, de l’avoir fait chanter lui et sa femme, une accusation que Granda nie catégoriquement.

Ancien préposé à la piscine d’un hôtel qui a rencontré les Falwell dans un hôtel de luxe à Miami en 2012, Granda a déclaré que les Falwell avaient lancé l’affaire et “faisaient honte aux victimes”. Ganda a déclaré que sa relation sexuelle avec les Falwell avait duré jusqu’en 2019 et comprenait des voyages à la ferme familiale et pour rencontrer le président Trump.

À ce moment-là, le mandat de Falwell à l’école était déjà en danger.

Il avait été mis en congé temporaire par le conseil d’administration de Liberty le 7 août après avoir publié une photo sur Instagram qui le montrait avec son pantalon décompressé et sa section médiane visible. Sur la photo, Falwell tient une tasse de liquide noir et a un bras autour d’une femme dont le short est également décompressé. Falwell s’est excusé plus tard et a déclaré à une station de radio que la photo était “juste très amusante”.

Falwell a publié puis supprimé cette photo Instagram, ce qui a conduit le conseil d'administration de Liberty à le suspendre début août.
Les règlements de l’école semblent en désaccord. Le président, disent-ils, devrait fournir «un leadership spirituel et de vision du monde à l’Université dans la poursuite de l’excellence».

Karen Swallow Prior, ancienne professeure à Liberty, a déclaré que Falwell dirigeait le campus avec un pouvoir pratiquement incontrôlé.

“Le genre de choses qui ont été révélées au cours des deux derniers jours ne sont pas des choses qui se produisent de manière isolée”, a déclaré Prior à CNN cette semaine.

«Il y a eu des drapeaux rouges depuis longtemps», a-t-elle ajouté. “Le genre d’arrogance et de leadership autoritaire que nous éprouvons en tant que faculté n’était en réalité qu’un symptôme de ce style de vie qui, de toute évidence, était celui dans lequel il pensait pouvoir tout faire et s’en tirer.”

Falwell n’a pas répondu aux demandes de commentaires pour cette histoire.

L’effet Trump

Les projecteurs sur Falwell Jr. se sont intensifiés lorsqu’il est devenu l’un des premiers évangéliques de premier plan à soutenir Trump au début de 2016, surprenant ses collègues conservateurs chrétiens.
Lors d’une visite de campagne de Trump à Liberty, Falwell a comparé avec éloge le candidat à son défunt père en raison de leur propension commune à éviter le politiquement correct.
Le candidat de l'époque, Donald Trump, s'exprime sur scène avec Jerry Falwell Jr. lors d'un rassemblement électoral à Council Bluffs, dans l'Iowa, en janvier 2016.

Faisant écho à sa propre légitime défense, Falwell a excusé les défaillances morales du magnat des casinos divorcé deux fois, louant le succès commercial de Trump et affirmant que les Américains élisaient un président, pas un pasteur. Falwell était farouchement fidèle à Trump, apparaissant à des événements de campagne avec lui et disant que le candidat ne pouvait rien faire pour perdre son vote.

“Toute notre foi est basée sur l’idée que nous sommes tous également mauvais”, a-t-il déclaré à CNN interrogé sur une bande vidéo dans laquelle Trump se vantait d’avoir attrapé des femmes dans les organes génitaux. “Nous sommes tous pécheurs, nous avons tous besoin du pardon de Christ.”

Les responsables actuels et anciens de Liberty, qui ont demandé à ne pas être nommés, disent que la personnalité de Falwell a changé à mesure que son profil politique grandissait.

“Le Jerry que je connaissais était très introverti, presque un solitaire”, a déclaré l’ancien responsable de l’Université de Liberty.

Tout en reconnaissant la liaison de sa femme, Falwell Jr. a déclaré cette semaine qu’il était gênant d’être mis sous les projecteurs lorsqu’il est devenu président de Liberty en 2007 après la mort de son célèbre père.

“Je suis rapidement et de manière inattendue passée du statut d’avocat travaillant en arrière-plan sur les aspects commerciaux de l’école à devenir une personne très publique, devant surmonter mes craintes de parler devant des dizaines de milliers de personnes”, a déclaré Falwell.

Falwell Jr. prend la parole lors de la Convention nationale républicaine de 2016 à Cleveland, Ohio.

Finalement, Falwell a grandi dans le rôle, se délectant de l’importance de Liberty en tant que centre de pouvoir politique de l’évangélisme. Les candidats du GOP et les fonctionnaires venaient souvent s’adresser aux étudiants de Liberty, et Falwell se plaisait à l’attention.

Après avoir approuvé Trump, les médias ont frappé à la porte de Falwell, intrigués par le fait qu’un évangélique de premier plan – et un Falwell – soutiendraient le candidat le moins religieux conventionnel dans le domaine.

“Puis, tout à coup, il est à la télévision et présente Trump lors de rassemblements”, a déclaré l’ancien responsable de Liberty. “Ce sont des trucs grisants, et je pense qu’il est devenu imprudent.”

Le péché fatal de Falwell

Pendant des années, une poignée d’étudiants et d’anciens élèves de Liberty avaient fait pression sur le conseil d’administration de l’école pour qu’il supprime Falwell. Mais son nom de famille, ses relations politiques et sa réussite financière à Liberty, y compris une dotation qui a atteint 1,6 milliard de dollars, l’ont rendu intouchable.
Cet été, alors que les indiscrétions de Falwell montaient, le filet des critiques est devenu un déluge. Qualifiant son comportement d ‘«épouvantable», un membre du Congrès l’a exhorté à démissionner. Il en a été de même pour des évangéliques de premier plan et une pétition menée par des anciens, exhortant Falwell «à arrêter ce comportement infantile et à diriger notre alma mater avec dignité comme l’a fait votre père», a attiré près de 40 000 signatures.
Les membres de la famille Falwell - de gauche, fils Jonathan Falwell, épouse Macel Falwell, fils Jerry Falwell Jr. et fille Jeannie Falwell Savas - aux funérailles de mai 2007 du révérend Jerry Falwell à Lynchburg, Virginie.
«La fermeture éclair de Falwell est en panne depuis longtemps», a écrit Calum Best, diplômé de Liberty 2020, dans une chronique d’opinion en ligne. “Nous avons tout vu, et c’est trop dérangeant de rester silencieux.”

Puis vinrent les révélations de l’affaire avec Granda.

L’ironie était presque trop évidente. Alors que Falwell bénéficiait de la réputation croissante de Liberty en tant que centre du conservatisme chrétien, il semblait bafouer les croyances mêmes qui expliquaient son pouvoir moral.

Lorsqu’un chrétien conservateur est pris au piège dans un scandale sexuel, les critiques crient immédiatement “hypocrisie!”, Comme si la chute d’un pécheur discrédite toute une foi.

Mais Jerry Falwell Jr. n’était pas un hypocrite. Il n’a jamais prétendu être plus saint que toi. Comme beaucoup de capitalistes prospères, il croyait que l’argent le rendait invulnérable.

Son péché fatal n’était pas de l’hypocrisie, c’était de l’orgueil.

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