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Terry Branstad: l’ambassadeur américain sortant en Chine accuse Pékin d’être responsable du coronavirus alors qu’il rentre chez lui pour aider Trump

S’adressant à CNN vendredi à Pékin, Terry Branstad, ancien gouverneur de l’Iowa de longue date, a convenu avec le président Donald Trump que la Chine était responsable de la pandémie, ajoutant que “le système chinois était tel qu’ils l’ont dissimulé et ont même pénalisé les médecins qui l’a souligné au début. “

Faisant écho aux critiques du Parti communiste chinois formulées par le secrétaire d’État américain Mike Pompeo et d’autres responsables de la Maison Blanche, Branstad a également accusé le système chinois d’avoir conduit à un pic de tensions et à une dégradation de l’une des relations bilatérales les plus conséquentes de Washington.

Il a déclaré à CNN qu’il souhaitait rentrer chez lui, soulignant qu’il occupait le poste “depuis plus longtemps que les trois ambassadeurs précédents”.

Lorsqu’on lui a demandé s’il ferait campagne au nom de Trump, qui compte peut-être sur Branstad pour aider à faire basculer les États clés du Midwest, l’ambassadeur a déclaré que “si le président me demande de comparaître à certains de ses événements, je le ferai, comme je l’ai fait en 2016. “

Son départ intervient alors que les tensions continuent de monter entre les États-Unis et la Chine dans un nombre croissant de domaines.

Le gouvernement chinois a annoncé la semaine dernière qu’il imposerait des restrictions non spécifiées aux hauts diplomates américains et au personnel en Chine après que Washington ait mis en place une mesure similaire visant le corps diplomatique de Pékin le 3 septembre.

Branstad connaît le président chinois Xi Jinping depuis les années 1980, bien que son rôle d’ambassadeur soit devenu de plus en plus difficile ces derniers mois alors que l’épidémie de coronavirus continuait de se propager dans le monde.

Branstad n’a finalement jamais été en mesure de tirer parti de la relation personnelle au profit des relations bilatérales.

‘Ami du peuple chinois’

Branstad a été l’un des premiers choix d’ambassadeur de Trump en décembre 2016, peu de temps après l’élection de Trump lui-même.

Trump a déclaré à l’époque que le gouverneur de l’Iowa de l’époque avait été choisi pour son expérience des politiques publiques, du commerce et de l’agriculture, ainsi que pour sa “relation de longue date” avec Xi.

Les deux hommes se sont rencontrés pour la première fois dans les années 1980, alors que Xi était un responsable local de rang relativement bas, et auraient maintenu une sorte d’amitié, Xi rencontrant à nouveau Branstad lors d’une visite aux États-Unis en 2012 en tant que vice-président.

S’exprimant vendredi, Branstad a déclaré qu’il “avait l’honneur d’être le premier gouverneur américain à accueillir Xi Jinping alors qu’il n’était qu’un secrétaire du parti au niveau du comté de notre État frère du Hebei”.

Il a déclaré que lui et Trump voyaient l’intérêt d’établir des relations personnelles avec des responsables étrangers.

“Je pense que vous avez toujours, en ce qui concerne la diplomatie, vous voulez établir des relations avec les gens”, a déclaré Branstad, ajoutant que “le président Xi est un leader très fort pour la Chine, mais il s’agit d’un système communiste et autoritaire, et malheureusement nous ont des systèmes très différents. “

Il a laissé entendre que la Chine avait peut-être profité de la relation personnelle de Trump avec Xi, affirmant que le président américain était initialement disposé à croire “ce que (la Chine) avait dit à propos du virus, puis lui et le reste du monde ont découvert ce qu’ils avaient dit n’était pas vrai. . “

La Chine a toujours nié avoir mal géré les premiers stades de la pandémie et a soulevé la question de savoir si le virus était originaire de Wuhan.

À l’origine, la nomination de Branstad a été bien accueillie par Pékin, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Lu Kang, le louant comme un «vieil ami du peuple chinois».

Mais Branstad a supervisé l’une des périodes les plus difficiles des relations américano-chinoises de l’histoire récente. Depuis sa nomination, l’administration Trump a imposé des droits de douane sur des centaines de milliards de dollars de produits chinois dans le cadre d’une guerre commerciale de longue date. Il a également interdit aux entreprises technologiques chinoises telles que Huawei d’accéder à l’infrastructure de communication du pays et de recevoir des composants américains, et a renforcé les restrictions de visa pour les journalistes des médias d’État chinois travaillant aux États-Unis.

Branstad a également critiqué les mesures prises par Pékin au Xinjiang et à Hong Kong, où les autorités chinoises ont été accusées de réprimer et de restreindre les libertés civiles, et pour l’agression territoriale en cours dans la mer de Chine méridionale.

Le 9 septembre, un article d’opinion rédigé par Branstad, dans lequel il accusait le gouvernement chinois “d’exploiter” l’ouverture américaine au cours des dernières décennies, a été rejeté pour publication par le porte-parole du Parti communiste, le Quotidien du Peuple, pour être “sérieusement incompatible avec les faits”.

“Si vous souhaitez publier cet éditorial dans le Quotidien du Peuple, vous devriez faire des révisions de fond basées sur des faits dans le principe de l’égalité et du respect mutuel”, a déclaré la publication d’État dans sa lettre de rejet.

Branstad a déclaré que l’une des priorités de Washington a été d’améliorer “la réciprocité et l’équité” dans les relations avec la Chine, en particulier sur la question du commerce, mais aussi pour les diplomates et les journalistes, qui ont été confrontés à des restrictions croissantes en Chine ces derniers mois.

Et tandis que Branstad a déclaré que les États-Unis “avaient pris l’initiative” pour demander des comptes à Pékin, il a souligné le mécontentement croissant ailleurs dans le monde, qu’il a mis sur le compte de la diplomatie de plus en plus agressive de la Chine, ainsi que de l’incapacité du pays à contenir l’épidémie initiale de coronavirus. .

“C’est vraiment, je pense, le système communiste chinois, et leur refus d’admettre des actes répréhensibles. Cela a causé tout cela. Et c’est la tragédie”, a déclaré Branstad.

“L’intérêt pour les gens du monde entier de travailler avec et de soutenir la Chine a considérablement diminué, pas seulement aux États-Unis.”

“Les mauvais traitements infligés aux Ouïghours, ce qu’ils ont fait à Hong Kong et dans la mer de Chine méridionale, ils ont aliéné beaucoup de gens dans le reste du monde”, a déclaré Branstad. “L’Inde, qui a été un pays neutre, ce qu’ils ont fait à l’Inde leur a causé de réels problèmes”, a-t-il ajouté, faisant référence aux tensions persistantes sur la frontière commune des pays dans l’Himalaya.

Cela a coïncidé avec la situation de plus en plus précaire pour les étrangers vivant en Chine même. Branstad a évoqué le cas de deux Canadiens, détenus en Chine depuis 2018 en représailles apparentes à l’arrestation par les autorités canadiennes du dirigeant de Huawei, Meng Wanzhou. Les deux Canadiens, a déclaré Branstad, avaient été «détenus sans raison valable», une situation dans laquelle il a dit espérer qu’aucun Américain ne tomberait.

Rôle à la maison

Eric, le fils de Branstad, est conseiller principal de Trump Victory 2020, le comité conjoint de collecte de fonds entre la campagne et le Comité national républicain, et dans un enregistrement tweeté par Eric la semaine dernière, Trump a déclaré que l’aîné Branstad “rentrait de Chine parce qu’il le voulait faire campagne.”

La campagne Trump estime que Branstad – en tant qu’ancien gouverneur populaire – pourrait avoir un impact sur les électeurs de l’Iowa, du Wisconsin, du Missouri et même du Minnesota, selon deux sources familières.

“Il joue toujours bien dans le Midwest. Il a une forte identité et est probablement la meilleure personne pour parler de l’influence chinoise”, a déclaré une source proche de la campagne Trump.

Le candidat démocrate à la présidentielle Joe Biden et Trump restent dans une course très serrée dans l’Iowa, selon les sondages au cours des derniers mois. Trump a remporté l’État d’environ 10% en 2016.

Les experts disent que les répercussions du départ de Branstad de Pékin ne devraient pas être majeures, étant donné qu’il n’était pas un acteur central dans l’espace politique américano-chinois. Bien que Branstad ne soit pas une voix de premier plan dans la stratégie de lutte contre la Chine de l’administration Trump, on s’attend à ce qu’il adopte une “approche plus avant-gardiste” lorsqu’il entrera en campagne, a déclaré la source proche de la campagne.

Brandstad lui-même a déclaré qu’il serait heureux de jouer un rôle en partageant “avec le peuple américain ce que cette administration a fait … pour prendre une position ferme contre l’iniquité en Chine”.

“J’ai hâte de retourner dans l’Iowa”, a-t-il déclaré. “Ma femme et moi sommes des habitants de l’Iowa depuis toujours, c’est la plus longue que nous ayons jamais vécu ailleurs.”

Et il semble avoir laissé la porte ouverte à un futur rôle officiel si Trump devait être réélu, affirmant qu’il ne faisait que «prendre sa retraite en tant qu’ambassadeur».

James Griffiths, Ben Westcott, Kylie Atwood et Kaitlan Collins de CNN ont contribué à ce rapport.

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