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356 éléphants tombés morts. Ces bactéries les ont-elles empoisonnées?

La plupart des types de cyanobactéries qui produisent des neurotoxines se produisent dans les environnements marins, où elles peuvent provoquer des marées rouges. Quelques espèces se trouvent dans l’eau douce à travers le monde et elles tuent parfois des chiens, du bétail et d’autres animaux qui boivent ou nagent dans des plans d’eau contaminés.

«L’un des plus gros problèmes non résolus est de savoir pourquoi il ne semble pas y avoir eu de mortalité collatérale», a déclaré Chris Thouless, responsable de la recherche chez Save the Elephants, une organisation basée au Kenya. «C’est l’une des raisons pour lesquelles nous avons initialement dit que ce n’était pas une explication probable, car les autres animaux ne semblaient pas mourir.

Les éléphants représentent la majorité de la faune de la région, mais on y trouve également du bétail, a déclaré le Dr Thouless. Il n’a cependant pas pu vérifier si le bétail boit dans les mêmes plans d’eau que ceux utilisés par les éléphants.

Cela dit, il a ajouté: «Bien qu’aucune cause suggérée ne convienne parfaitement aux observations, celle-ci est moins improbable que les autres, je suis donc enclin à l’accepter, d’autant plus que cela est étayé par les résultats de laboratoire.»

Il existe plusieurs explications possibles pour expliquer pourquoi seuls les éléphants sont morts, a déclaré Roy Bengis, vétérinaire spécialiste de la faune à l’Université de Pretoria en Afrique du Sud, qui était auparavant vétérinaire en chef du parc national Kruger.

Il se pourrait que les éléphants soient «extrêmement sensibles» à la neurotoxine particulière qui les a tués, alors que d’autres espèces sont plus résistantes, a déclaré le Dr Bengis. «Nous savons que cela se produit – différentes espèces d’animaux ont des tolérances différentes.»

Les éléphants boivent également de grandes quantités d’eau, jusqu’à 40 gallons par jour, de sorte qu’ils prendraient une plus grande dose de toxine qu’un animal plus petit. De plus, contrairement à la plupart des autres espèces, les éléphants «vont en fait s’ébattre dans l’eau, rouler dans la boue et se vaporiser», a déclaré le Dr Bengis. La neurotoxine peut avoir été absorbée par la peau.

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