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L’employé de l’atelier de robot contrôlé par un humain lointain

La lecture multimédia n’est pas prise en charge sur votre appareil

Légende du médiaLa vendeuse télécommandée

Dans une allée calme d’un petit supermarché de Tokyo, un robot vaquant à ses occupations. En descendant, il attrape une autre bouteille d’une boisson aromatisée que les humains aiment, la soulève et la place sur l’étagère d’une unité réfrigérée. Puis le suivant. Les gens vont et viennent.

Cela ressemble à un ouvrier mécanique autonome bien intégré, mais c’est une sorte d’illusion. Ce robot n’a pas d’esprit propre. À plusieurs kilomètres de là, un travailleur humain contrôle chacun de ses mouvements à distance et le regarde via un casque de réalité virtuelle (VR) qui fournit la vue d’un robot.

C’est le travail de la société japonaise Telexistence, dont le robot Model-T est conçu pour permettre aux gens d’effectuer des travaux physiques dans les supermarchés et autres lieux dans le confort de leur foyer.

Dans ce cas, le robot travaille dans un magasin FamilyMart à Tokyo. Finalement, il traitera plus que de simples bouteilles de boissons – les boulettes de riz, les boîtes à bento et les sandwichs devraient tous être à sa portée.

Le Model-T est un «avatar humain», déclare Yuichiro Hikosaka, directeur du conseil d’administration de Telexistence.

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Un humain pourrait contrôler plusieurs robots à différents endroits

«Vous pouvez aller n’importe où sans vous déplacer», dit-il. Le concept est appelé télérobotique ou téléopération, et il a été dramatisé dans des films de science-fiction dystopiques tels que Surrogates et Sleep Dealer.

Les robots de déminage télécommandés existent depuis des décennies, mais les appareils téléopérés font plus que jamais auparavant – y compris la livraison de nourriture au domicile des gens à l’époque de Covid-19.

M. Hikosaka souligne que le Japon, avec sa population vieillissante, est actuellement confronté à une pénurie de main-d’œuvre, notamment en ce qui concerne les emplois à faible revenu. Il fait valoir que cela pourrait être en partie résolu en déployant des milliers de robots dans des endroits où des travaux physiques doivent parfois être effectués, et en permettant aux entreprises d’embaucher à distance des personnes afin de faire fonctionner le robot en cas de besoin.

«C’est peut-être un travail de dix minutes», explique-t-il. “Tout d’abord, travaillez à Tokyo, mais dix minutes plus tard, vous pouvez travailler à Hokkaido.”

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Le vieillissement de la population japonaise a stimulé les investissements dans la robotique

Les travailleurs se connectaient à une place de marché en ligne, choisissaient les tâches qu’ils souhaitent effectuer, puis enfilaient leur casque VR pour se transporter virtuellement au travail. L’idée peut être particulièrement attrayante en ce moment, suggère M. Hikosaka, car les travailleurs n’ont pas à entrer en contact physique avec d’autres personnes – ce qui réduit leur risque d’attraper ou de propager Covid-19.

Cependant, il y a des obstacles que l’entreprise doit encore surmonter. D’une part, le Model-T ne bouge pas aussi vite qu’un employé de supermarché humain. Et le casque VR peut provoquer des étourdissements ou des nausées chez les personnes, surtout si elles le portent pendant des périodes prolongées. M. Hikosaka dit que lui et ses collègues travaillent sur des solutions à ces problèmes.

Plus de technologie des affaires

Mais, en réalité, le principal obstacle est d’amener les supermarchés à adhérer à la technologie à grande échelle, ce qui est nécessaire pour réduire le coût de fabrication de chaque robot. M. Hikosaka ne cache pas les ambitions de son entreprise. Il note qu’il existe des dizaines de milliers de petits supermarchés disséminés dans tout le Japon, dont la plupart appartiennent à l’une des trois entreprises.

Un accord avec une seule de ces entreprises pour fournir des milliers de succursales pourrait propulser la technologie de Telexistence dans le courant dominant.

«S’ils aiment ça, boum», dit M. Hikosaka.

Le battage médiatique ne peut cependant pas être partagé par tout le monde. Carl Frey, qui dirige le programme Future of Work à la Oxford Martin School, dit qu’il a du mal à voir les avantages des robots téléopérés dans la plupart des scénarios.

Et lorsqu’il s’agit de manipuler et de déplacer des objets dans des magasins ou des entrepôts, il dit que les robots sont très loin de faire correspondre les compétences humaines.

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Dans le film de 2009 Surrogates, avec Bruce Willis, les humains restent à la maison et contrôlent des versions idéalisées d’eux-mêmes.

«La raison en est que les mains robotiques ne sont pas aussi habiles que les mains humaines», explique-t-il. «Nous pouvons ramasser à peu près n’importe quel objet et le manipuler.

“Nous savons quelle pression appliquer, comment ne pas casser des objets, etc.”

Les robots de Telexistence peuvent être équipés de capteurs de pression et de dispositifs d’aspiration, note M. Hikosaka, mais le temps nous dira si les mains à trois doigts du Model-T sont suffisamment fiables pour le travail quotidien dans le monde réel.

Le coût de payer des humains pour faire fonctionner des robots peut en faire des perspectives moins attrayantes pour la plupart des entreprises à court terme, explique le Dr Frey.

À plus long terme, ajoute-t-il, les robots autonomes pourraient rendre cette technologie redondante et menacer des pans des emplois actuellement accomplis par les humains.

Dans un article de 2013 très discuté, lui et un collègue ont estimé que 47% des emplois aux États-Unis pourraient être perdus à cause de l’automatisation.

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Yuichiro Hikosaka

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Yuichiro Hikosaka espère vendre les robots aux grandes chaînes de dépanneurs japonaises

À l’heure actuelle, M. Hikosaka dit que Telexistence veut atterrir quelque part entre les deux, les robots Model-T devenant progressivement partiellement automatisés mais toujours contrôlés à un niveau élevé par des êtres humains. Au lieu de gérer habilement chaque mouvement du robot, par exemple, un opérateur humain pourrait simplement sélectionner l’élément suivant à ramasser et à déplacer – le Model-T ferait alors ces étapes automatiquement.

Les robots pourraient être entraînés à le faire, suggère M. Hikosaka, après avoir passé des années à collecter des données sur la manière dont les humains manipulent soigneusement les mains robotiques afin d’avoir une bonne prise sur des objets spécifiques. D’une certaine manière, les travailleurs formeraient les appareils qui pourraient les remplacer partiellement à l’avenir.

En fin de compte, les appareils téléopérés conduiront probablement à des niveaux d’automatisation plus élevés et à moins d’emplois disponibles pour les travailleurs humains dans certaines industries à bas salaires, explique le Dr Frey.

Il est vrai que la liste des tâches qui étaient autrefois manuelles mais qui sont maintenant effectuées par des machines avec juste un peu de supervision humaine, voire aucune, s’allonge de plus en plus.

«Lorsque ces robots sont assez bons, vous ne voulez pas nécessairement qu’ils soient télécommandés, vous voulez qu’ils soient automatiques», dit-il.

“C’est à ce moment-là que vous supprimez les travailleurs.”

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