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Les sculpteurs sur bois kényans comptent les pertes au milieu des perturbations du COVID-19

Un sculpteur sur bois à l’usine artisanale d’Akamba. Les sculpteurs sur bois de Machakos, qui viennent principalement de la communauté ethnique Kamba, ont connu des moments difficiles depuis que les restrictions de voyage liées au COVID-19 ont évaporé leur clientèle de touristes étrangers. (Creative Commons / Wikimedia)
Un sculpteur sur bois à l’usine artisanale d’Akamba. Les sculpteurs sur bois de Machakos, qui viennent principalement de la communauté ethnique Kamba, ont connu des moments difficiles depuis que les restrictions de voyage liées au COVID-19 ont évaporé leur clientèle de touristes étrangers. (Creative Commons / Wikimedia)

Une petite ville située au milieu du vaste comté de Machakos, au sud-est du Kenya, abrite l’un des artisans du bois les plus réputés d’Afrique de l’Est, communément appelé les artisans Wamunyu.

Leurs magnifiques sculptures sur bois continuent de parcourir le monde pour le plus grand plaisir des amateurs d’art.

Cependant, les artisans sont désormais confrontés à un défi étouffant leur travail, le COVID-19, une maladie qui est venue rapidement et rapidement, et a déstabilisé leur marché qui est lié aux touristes.

«Notre plus grand marché a été les touristes étrangers, alors lorsque les gouvernements du monde entier ont institué des restrictions à la mobilité, nous avons été touchés. En ce moment, nous essayons désespérément de survivre », a déclaré Mwema Mutunga, chef du département des ventes de la Wamunyu Carvers Society.

La sculpture sur bois n’est pas seulement une forme d’expression artistique pour les habitants de Wamuyu qui sont majoritairement issus de la communauté Akamba, mais aussi leur source de revenus.

Au début de la pandémie en mars, leur activité a été gravement affectée avec peu de perspectives de reprise rapide.

L’art de la sculpture sur bois au Kenya a été lancé par la communauté Akamba qui, au fil des ans, a influencé d’autres artisans à travers le pays pour qu’ils adoptent cet artisanat séculaire.

Leurs œuvres vont des ornements à la sculpture et aux objets fonctionnels parmi d’autres dessins représentant la culture africaine.

Mutunga a déclaré lors d’une récente interview que le nombre de sculpteurs avait diminué de moitié au cours des six derniers mois, certains ayant opté pour d’autres sources de revenus pour rester à flot.

«Nous aurions environ 60 artistes travaillant dans l’enceinte de la société avant le COVID-19, mais à l’heure actuelle, il n’y a guère 30 personnes. Il y en a une poignée qui se séparent de chez eux tout en s’engageant dans d’autres activités génératrices de revenus », a déclaré Mutunga.

Informés de la nécessité d’éviter d’être dupés par des intermédiaires, les sculpteurs de Wamunyu se sont réunis pour former une société qui commercialise leurs produits à la fois localement et internationalement.

La société a vu le jour en 1963 et dispose d’une salle d’exposition présentant des objets sculptés. En raison des faibles ventes, un artisan plante maintenant des choux et des épinards dans l’enceinte de la Société pour la consommation intérieure.

«Lorsqu’il est devenu clair que les choses ne changeraient pas immédiatement, la plantation de cultures vivrières est apparue comme une bonne idée à poursuivre. Je vends parfois le surplus, mais pas souvent parce que j’ai planté sur un petit lopin de terre », a déclaré le sculpteur sur bois.

La majorité des artistes ont déclaré que certains de leurs partenaires commerciaux locaux avaient fermé des magasins, principalement parce que les acheteurs avaient d’autres responsabilités concurrentes à assumer.

«Le marché Maasai de la ville de Nairobi était une destination idéale pour nos produits car les touristes locaux et étrangers se pressaient sur le marché célèbre pour ses œuvres artisanales en perles et ses sculpteurs, mais à l’heure actuelle, seuls quelques commerçants passent des commandes», a déclaré l’un des artistes.

Selon Mutunga, les articles qui incarnent la culture africaine tout en étant fonctionnels en même temps, tels que les cuillères, les bâtons de marche et les bols, sont populaires auprès des clients, tandis que les objets décoratifs ne volent pas des étagères comme par le passé.

Justus Mutua Ndunda, un artisan a déclaré que la situation est si désastreuse qu’un de ses enfants a été renvoyé chez lui pour non-paiement des frais de scolarité.

«J’ai deux enfants dans les classes supérieures et l’un vient d’être renvoyé à la maison faute de frais de scolarité, étant le principal soutien de famille que je me sens appuyé contre le mur», a déclaré Mutua.

Lundi, les écoles kényanes ont repris l’apprentissage en personne par étapes, prenant les parents dans l’échec et leur imposant le fardeau du paiement des frais pendant les périodes économiques difficiles.

Mutua a déclaré qu’il ne gagne actuellement pas plus de 100 shillings (environ 0,93 dollar américain) par jour contre 3 dollars qu’il gagnait auparavant d’une vocation qu’il a toujours chérie.

Le père de quatre enfants a déclaré avoir été contraint de vendre ses œuvres par l’intermédiaire de courtiers qui peuvent être évasifs en matière de paiement.

Plus tôt dans l’année, le gouvernement a lancé un plan de relance de près d’un million de dollars pour protéger les artistes, les musiciens et les acteurs des difficultés économiques liées à la pandémie COVID-19.

Bien que certains fonds aient été versés aux artistes, tous n’ont pas bénéficié du renflouement de l’État.

Une partie de leur programme de rétablissement pour les sculpteurs sur bois de Wamunyu a été la commercialisation agressive d’une pépinière située dans les locaux de leur société.

Les arbres sont essentiellement destinés à reconstituer les anciens qu’ils ont abattus pour soutenir leur commerce.

«Nous sensibilisons à l’importance de la plantation d’arbres, en particulier dans notre région où des dizaines d’arbres sont abattus et nous espérons qu’en plus d’aller chercher quelques pièces pour nous-mêmes, nous jouons un rôle crucial dans la préservation de l’environnement», a déclaré un artiste masculin .

Pour le moment, la salle d’exposition abritant des milliers de dessins en bois est privée de visiteurs, les objets prenant lentement la poussière.

Néanmoins, les artistes ont bon espoir que leur fortune s’améliorera au milieu des efforts de relèvement post-pandémique en cours au Kenya.

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