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Comment je parle aux victimes des théories du complot

Par Marianna Spring
Journaliste spécialisé en désinformation, BBC News

légende des médiasLa mère de Sebastian est devenue l’un des chefs de file de la communauté britannique du complot

La mère de Sebastian est l’un des chefs de file de la communauté britannique du complot. Il s’est entretenu exclusivement avec la journaliste spécialiste de la désinformation de la BBC, Marianna Spring, de l’impact de sa mère sur la santé publique – et de leur relation.

C’était un matin d’automne ensoleillé lorsque j’ai ouvert ma boîte de réception pour voir un message de quelqu’un qui s’appelait Sebastian.

J’ai immédiatement reconnu son nom de famille distinctif. La veille, j’avais couvert les manifestations anti-lockdown dans le centre de Londres. La mère de Sebastian, Kate Shemirani, était l’un des principaux orateurs.

Une semaine plus tard, le temps avait changé. Trempé par une averse torrentielle, je me suis retrouvé assis dans un sous-sol londonien faiblement éclairé en face de Sebastian.

C’est un étudiant universitaire de 21 ans qui étudie la philosophie et la politique. Il semblait nerveux – mais déterminé. Il m’a dit qu’il se sentait le devoir de s’exprimer, pour le bien de la santé publique et pour les autres dont les proches pourraient emprunter une voie similaire.

Au cours de trois heures, il a détaillé comment sa mère avait gagné un énorme succès en ligne en répandant des mensonges sur la pandémie. Elle a nié l’existence du coronavirus, allègue que le gouvernement planifie un génocide de masse et a comparé le Service national de santé à l’Allemagne nazie.

Ses opinions – diffusées à des dizaines de milliers d’abonnés en ligne et souvent répétées par des comptes encore plus importants – menacent de saper les messages critiques de santé publique. Mais pour Sebastian, c’était aussi une histoire extrêmement personnelle.

Les théories du complot étaient ses berceuses d’enfance. À partir de l’âge de 10 ou 11 ans, dit-il, on lui a montré des vidéos YouTube sur des intrigues secrètes et on lui a donné des livres sur “les lézards”.

légendeSebastian Shemirani espère aider d’autres personnes dont les familles ont été touchées par les théories du complot

Sebastian a obtenu de bonnes notes et a fini par aller dans un pensionnat privé. Le temps passé loin de sa famille l’a amené à contester les affirmations sans fondement de sa mère.

Il m’a décrit avec des détails déchirants la rupture de leur relation. Il a quitté la maison quand il avait 17 ans, et ces jours-ci, le peu d’interaction qu’il a avec sa mère se fait par SMS.

“Il n’y a aucun moyen pour moi de lui parler parce qu’elle est complètement obsédée”, dit-il.

«Quand cela sera fini… et que tout ce qu’elle a dit est oublié et que le ‘génocide mondial’ n’a pas eu lieu, les gens l’oublieront», m’a-t-il dit. «Mais le désastre qui se passe au sein de ma famille… ce truc reste pour toujours.

  • Rapports approfondis sur les médias sociaux et la culture en ligne.

    Écoutez notre podcast – du BBC World Service.

Coût humain

J’ai passé beaucoup de temps cette année à couvrir l’impact humain des théories du complot – du mouvement pro-Trump QAnon à l’explosion de la désinformation sur les coronavirus.

Au cours de l’été, j’ai interviewé Brian, un homme de Floride qui croyait à de fausses affirmations selon lesquelles Covid-19 était un “canular”. Ses points de vue précis ont changé. Parfois, il pensait que le virus n’était pas réel – d’autres fois, il pensait qu’il était totalement inoffensif, ou du moins pas plus mortel que la grippe.

Tout au long de la pandémie, il a plus ou moins continué comme d’habitude, jusqu’à ce que lui et sa femme attrapent la maladie et se retrouvent à l’hôpital. Il a survécu; elle mourut.

droit d’auteur d’imageAttelages Brian Lee

légendeBrian pensait que le virus était un canular – jusqu’à ce que lui et sa femme l’attrapent

Sebastian est l’un des milliers de messages que j’ai reçus depuis, de personnes qui craignent de perdre des êtres chers dans le terrier du complot en ligne.

Débat légitime

Je souligne toujours que les effets des mesures de verrouillage sur la santé mentale, l’éducation et l’économie suscitent des préoccupations légitimes.

Faire des reportages sur les théories du complot ne consiste pas à réprimer une discussion politique saine. Et bien sûr, il y a des débats valables sur la science encore en développement. Il y a beaucoup de choses sur ce virus que nous ne savons tout simplement pas.

Mais le genre d’histoires dont j’entends parler est tout autre chose.

Ce sont des histoires d’intrigues sinistres – des plans supposés d’implanter des micropuces dans la population mondiale et de tuer et d’asservir des milliards de personnes. Ou des idées complètement non scientifiques – que le virus «n’existe pas» d’une manière ou d’une autre et que les autorités sanitaires se trompent complètement.

droit d’auteur d’imageGetty Images
légendeLa théorie du complot pro-Trump QAnon a décollé en ligne

Comment parlez-vous des théories du complot?

Malheureusement, certaines personnes sont tellement fascinées par ces fictions qu’elles perdent leur emprise sur la réalité. Certains le poussent à l’extrême. On m’a envoyé des abus, même des menaces de mort.

Mais qu’en est-il de ceux qui ne font que s’engager dans cette voie? J’ai essayé de répondre à une question clé qui n’arrête pas de se poser dans ma boîte de réception: comment parlez-vous aux personnes qui risquent d’acquérir des fantasmes sombres?

droit d’auteur d’imageBBC Sport
légendeLa relation de Sebastian avec sa mère est rompue

Les experts à qui j’ai parlé suggèrent des réponses. Tout d’abord, essayez de ne pas interrompre la personne. Abordez le problème dès que possible, mais faites-le avec empathie.

Beaucoup d’entre nous se sentent très anxieux face à la pandémie et les théories du complot donnent des réponses simples et satisfaisantes à un problème qui semble extrêmement complexe.

Des psychologues comme Jovan Byford de l’Open University me disent qu’une bonne stratégie consiste à essayer d’aller au fond des préoccupations légitimes de la personne et de découvrir ce qu’elle ressent.

Selon la façon dont ils sont mariés à des complots, cela peut être un long processus.

«Asseyez-les et discutez-en pendant des heures jusqu’à ce qu’ils réalisent que ce qu’ils disent n’est pas vrai», suggère Sebastian. “Si vous ne le pincez pas dans l’œuf, il grandira et grandira.”

Une autre astuce consiste à essayer de savoir d’où la personne obtient ses informations. Citent-ils une vidéo YouTube marginale (qui a peut-être été vérifiée et démystifiée), ou des personnes dans la chambre d’écho d’un groupe Facebook axé sur le complot?

Présentez les faits et les preuves de manière neutre, disent les experts. Les questions rationnelles peuvent provoquer une réflexion et une pensée critique. Et écoutez toujours les préoccupations les plus profondes des gens.

Dans la semaine depuis que nous avons diffusé pour la première fois mon entretien avec Sebastian (vous pouvez le regarder ci-dessus ou l’écouter ici), le compte Twitter de Kate Shemirani a été suspendu pour avoir enfreint les règles du site sur le partage de fausses informations nuisibles sur les coronavirus.

Lorsque nous avons présenté les affirmations de son fils à Mme Shemirani, elle n’a pas répondu directement, mais nous a dit: “D’après ce que je peux voir, il semblerait qu’un ‘théoricien du complot’ soit en fait maintenant toute personne qui croit autre chose que ce que vos contrôleurs veulent qu’ils crois … je trouve cela profondément dérangeant “.

L’histoire de Sebastian a attiré l’attention des gens du monde entier. Il espère que d’autres familles pourront être épargnées de la douleur que la sienne a subie.

Marianna Spring est le journaliste spécialiste de la désinformation de la BBC. Elle se concentre sur les enquêtes et les articles sur le bilan humain de la désinformation, des abus en ligne et de la sphère des médias sociaux. Suivez-la sur Twitter @mariannaspring

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