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Gardiens de but noirs et terrain de jeu inégal en Europe

En surface, la victoire de Chelsea contre Rennes en Ligue des champions il y a quelques semaines n’était qu’un autre de ces exercices jetables et à cases à cocher qui jonchent les phases de groupes de la compétition. Chelsea, le grand favori – l’équipe avec une puissance de feu financière supérieure, une équipe plus profonde et des ambitions plus larges – a navigué vers une victoire.

Au-delà du score, il ne semblait pas grand-chose de s’en souvenir. Et pourtant, ce match, comme le match retour de mardi en France, était une rareté non seulement en Ligue des champions, mais dans le football européen d’élite dans son ensemble.

Étonnamment, troublant, ce sont peut-être les deux seuls matchs de la Ligue des champions cette saison où les deux équipes ont joué un gardien noir: Édouard Mendy, le joueur de 28 ans acquis par Chelsea en septembre, et Alfred Gomis, l’homme qui l’a remplacé. à Rennes.

Peu de sports sont aussi équitables qu’ils se croient être. Les quarts noirs étaient autrefois aussi rares dans la NFL que les concurrents noirs l’étaient aux championnats de tennis et aux majors de golf. Le football, comme tant d’autres sports, se bat encore pour la représentation des Noirs dans des rôles de leadership: il y a peu de managers noirs et encore moins de cadres noirs.

Et, certainement, il existe de nombreuses preuves anecdotiques que le jeu – en Europe, sinon aux États-Unis ou en Afrique – nourrit un scepticisme profondément enraciné envers les gardiens de but noirs, un scepticisme qui a été autorisé à se détériorer par manque d’analyse, manque d’opportunités. et même le manque de reconnaissance.

André Onana, le gardien de l’Ajax, a une histoire à propos de la fois où un club italien l’a informé que ses fans n’accepteraient tout simplement pas de faire signer un gardien de but noir. Il y en a un autre sur un ancien manager de la Premier League qui, lorsqu’on lui a présenté deux nouvelles recrues potentielles, a carrément licencié celui qui n’était pas blanc. Il n’avait pas besoin de le voir jouer, dit-il.

Pendant la majeure partie de sa carrière en Angleterre, l’ancien gardien de but Shaka Hislop était conscient du stéréotype tacite qui l’observait, et il se souvient encore de ces occasions où il a été exprimé. Comme le jour où lui et ses coéquipiers de Trinité-et-Tobago attendaient dans un aéroport de New York et un agent d’immigration – ne réalisant pas vraiment qui il était – lui expliqua longuement pourquoi les joueurs noirs ne faisaient pas de bons gardiens de but.

Cependant, les chiffres confirment à quel point le problème reste profondément enraciné. Parmi les cinq ligues majeures d’Europe, la Ligue 1 à 20 équipes de France – où neuf gardiens de but noirs ont figuré la saison dernière et huit ont déjà eu du temps de jeu cette année – est une valeur aberrante. Les chiffres ailleurs sont frappants.

Avant la pause internationale de la semaine dernière, 77 gardiens étaient apparus pendant au moins une minute en Bundesliga, en Serie A et en Liga. Aucun d’eux n’était noir. L’année dernière, les apparitions de gardiens de but noirs étaient également rares: seulement deux des 92 hommes qui ont joué au but en Italie et en Espagne, et seulement deux des 36 qui figuraient en Allemagne.

Les chiffres en Angleterre sont presque aussi frappants. Seuls trois joueurs noirs ont joué au but dans un match de Premier League cette année: Alphonse Areola de Fulham, Robert Sánchez de Brighton et Mendy de Chelsea. Cinq autres sont actuellement inscrits dans les équipes de Premier League, dont l’international américain Zack Steffen à Manchester City, mais n’ont pas encore joué dans la ligue.

Le contraste entre le nombre dérisoire de gardiens de but noirs et le nombre de joueurs de Black Outfield dans toutes les ligues d’élite européennes est tel qu’il est difficile de le considérer comme une coïncidence ou l’illusion d’un instantané. Les gardiens de but noirs sont chroniquement sous-représentés dans le football européen. Les africains sont encore plus rares.

Chaque année, par exemple, les puissances traditionnelles de l’Afrique de l’Ouest comptent des dizaines de joueurs sur les listes des principales ligues européennes. Mais les gardiens de premier choix du Nigéria, de la Côte d’Ivoire et du Ghana évoluent toujours en Afrique. Et même si aucun pays africain n’a produit autant de gardiens d’élite que le Cameroun, qui a déjà envoyé Jacques Songo’o et Thomas N’Kono jouer en Espagne et Joseph-Antoine Bell à une longue carrière en France, l’actuel numéro 1 de ce pays. le gardien Fabrice Ondoa n’a pas encore quitté la première division belge pour l’une des ligues phares d’Europe.

Le cousin d’Ondoa – et coéquipier national – Onana joue au moins en Ligue des champions pour l’Ajax. Mais seul le Sénégal, avec deux gardiens de but – Mendy et Gomis – jouant dans la plus grande compétition de clubs du monde, peut dire avec confiance qu’il a deux gardiens de but en compétition au plus haut niveau du football professionnel.

Mendy n’a pas d’explication toute prête pour expliquer pourquoi cela pourrait être. Peut-être, a-t-il dit lors de son introduction en tant que joueur de Chelsea, que c’était quelque chose à voir avec le «profil» mal défini des joueurs que les entraîneurs voulaient. D’autres ont des explications différentes et plus profondes.

“Il y avait une stigmatisation attachée à l’idée d’un quart-arrière noir dans la NFL”, a déclaré Tim Howard, l’ancien gardien de but d’Everton et des États-Unis. «Il y avait cette idée qu’ils n’étaient pas aussi cérébraux.»

Howard voit un écho de cela dans la pénurie de gardiens de but noirs. Le football s’est longtemps considéré comme une méritocratie – du moins sur le terrain – qui a dépassé les vieux stéréotypes préjudiciables. Creusez un peu plus profondément, cependant, et leur influence pernicieuse demeure. Les joueurs noirs sont toujours statistiquement moins susceptibles de jouer au milieu de terrain central ou offensif, par exemple, et sont beaucoup plus susceptibles d’être félicités par les commentateurs pour des attributs physiques tels que le rythme et la puissance que pour des qualités plus intangibles comme «l’intelligence» et le «leadership». Et très rarement, semble-t-il, on leur donne une chance au niveau élite européen de jouer dans les buts.

Mendy accepte qu’il lui incombe d’aider à renverser le stéréotype. Tout ce qu’il peut faire, dit-il, c’est «montrer que je peux vraiment jouer à ce niveau, et peut-être changer les mentalités des gens sur ces choses. Mais pour ceux qui ont dû endurer les mêmes préjugés, qui ont passé leur carrière à espérer être un agent de changement, cela fait partie du problème.

Hislop, maintenant commentateur pour ESPN, se penche sur le cas de Jordan Pickford, l’actuel gardien de but de premier choix pour Everton et l’équipe nationale d’Angleterre. Pickford a fait l’objet d’un examen minutieux au cours des dernières années à la fois pour des défauts techniques perçus dans son jeu et pour une tendance à la témérité. «Tout le monde est sous les projecteurs de temps en temps», a déclaré Hislop.

La différence est que, chaque fois que Pickford fait une erreur, “personne n’utilise ses performances pour proclamer que les joueurs blancs ne font pas de bons gardiens de but”, a déclaré Hislop. Si Pickford se trompe, la seule réputation qui en pâtit est la sienne.

Les gardiens de but noirs, soutient Hislop, ne bénéficient pas du même privilège. Il lui a semblé au cours de sa carrière, a-t-il dit, comme si chaque erreur individuelle était utilisée comme preuve concluante que tous les «gardiens de but noirs font des erreurs». Et cela ne s’appliquait pas uniquement à lui: il pensait que lorsque David James, un gardien de but de Liverpool, de Manchester City et de l’Angleterre, avait commis des erreurs, ces erreurs étaient présentées comme des preuves à l’appui du stéréotype.

Il voit également un parallèle avec la représentation des Noirs dans d’autres domaines du sport. Hislop cite Les Ferdinand, le directeur du football des Queens Park Rangers, actuellement en championnat de deuxième niveau en Angleterre. Dès sa nomination, a déclaré Hislop, Ferdinand savait que sa performance ne se limitait pas à sa réputation.

“Si 80% des directeurs de football blancs de la ligue sont des échecs abjects, cela n’empêchera personne de nommer le prochain homme blanc”, a déclaré Hislop. “Mais Les devait être exceptionnel pour que les autres joueurs noirs puissent tenter leur chance.”

La même chose s’applique aux gardiens de but, aux yeux de Hislop, et crée un cycle auto-réalisateur. Carlos Kameni, un ancien international camerounais qui a passé la majeure partie de sa carrière à l’Espanyol en Espagne, s’est dit convaincu que la pénurie de gardiens noirs n’était pas «une forme de racisme».

Si un gardien de but est assez bon, a déclaré Kameni, l’un des principaux clubs européens le signera et il utilise l’arrivée de Mendy à Chelsea comme preuve à l’appui. Pour Kameni, le problème est beaucoup plus simple. “Il n’y a pas assez de gardiens de but noirs qui sont assez bons”, a-t-il déclaré au cours d’une série de messages WhatsApp.

Ces deux choses, cependant, ne sont pas sans lien. Le problème, a déclaré Hislop, n’est pas seulement que les entraîneurs sont moins susceptibles de donner aux aspirants gardiens de but noirs une chance de montrer leurs talents, mais que les joueurs noirs ont moins de modèles offrant la preuve qu’ils peuvent réussir. «Ils n’ont pas d’exemple à suivre», a-t-il dit.

Il a au moins espoir. Il voit une série de gardiens de but noirs prometteurs aux États-Unis, un pays et une culture du football où Howard, Bill Hamid, Sean Johnson et maintenant Steffen ont effectivement tué le stéréotype, et où Andre Blake de Philadelphie – un international jamaïcain – vient d’être nommé. Gardien de l’année de la Major League Soccer.

Plus pertinemment, Hislop cite le Brésil comme preuve que les stéréotypes peuvent disparaître. Pendant longtemps – et malgré des preuves convaincantes du contraire – il a été considéré comme une vérité de l’Évangile que le Brésil ne produisait pas de gardiens de but de haute qualité.

“Tout le monde à Trinité-et-Tobago se considère également comme un fan du Brésil”, a déclaré Hislop. «Et ils disaient toujours que le Brésil n’a pas fait de gardien de but. Mais maintenant, vous avez Alisson et Ederson, qui sont deux des meilleurs au monde. Personne ne le dira plus jamais.

Des préjugés, tacites ou non, peuvent être exposés. Les cycles vicieux peuvent être stoppés dans leur élan, voire inversés. Mendy, Gomis, Onana et les autres peuvent contribuer à ce processus. La honte, bien sûr, c’est qu’ils doivent le faire.

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