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Le rat africain à crête se couvre de poison qui peut éliminer un éléphant

Pour un rongeur qui ressemble à l’enfant amoureux d’une moufette et d’une brosse en laine d’acier, le rat africain à crête se porte avec une quantité surprenante de fanfaronnade. Les rats «ont vraiment la personnalité de quelque chose qui sait que c’est toxique», explique Sara Weinstein, biologiste à l’Université de l’Utah qui les étudie.

En contraste frappant avec la plupart de leurs parents rongeurs capricieux, Lophiomys imhausi se débat avec la langueur des porcs-épics. Lorsqu’ils sont acculés, ils gonflent la fourrure le long de leur dos en un mohawk dépoli sur la pointe, révélant des rangées de bandes noires et blanches qui courent comme des rayures de course sur leurs flancs – et, en leur centre, un fourré de poils bruns spécialisés avec un texture en nid d’abeille.

Ces poils spongieux contiennent un poison suffisamment puissant pour mettre un éléphant à genoux et sont au cœur des recherches récentes du Dr Weinstein, qui ont confirmé les idées sur la façon dont ce rat se rend si mortel.

Donnez-leur une chance et les rats africains à crête prendront des amuse-gueules dans la branche d’un arbre à flèches empoisonnées. Ce n’est pas pour la nutrition. Au lieu de cela, ils mâcheront des morceaux de plantes et les recracheront dans leur fourrure, s’oignant avec une forme d’armure chimique qui les protégera très probablement des prédateurs comme les hyènes et les chiens sauvages. Le rituel transforme les rats en les seuls rongeurs toxiques connus au monde et les classe parmi les rares mammifères qui empruntent des poisons aux plantes.

La recherche du Dr Weinstein, publiée la semaine dernière dans le Journal of Mammalogy, n’est pas la première à documenter le comportement bizarre des rats à crête. Mais le nouveau document ajoute du poids à une idée décrite il y a près d’une décennie et offre un premier aperçu de la vie sociale des animaux.

Documenté pour la première fois dans la littérature scientifique en 1867, le rat africain à crête rarement aperçu «a suscité tant d’intérêt pendant si longtemps», a déclaré Kwasi Wrensford, écologiste comportemental à l’Université de Californie à Berkeley qui n’était pas impliqué dans l’étude. «Nous commençons tout juste à déballer ce qui motive cet animal.»

Les gens en Afrique de l’Est connaissent depuis longtemps le coup de poing venimeux du rat à crête, qui a abattu de nombreux chiens trop curieux. (Ceux qui survivent à leurs rencontres ont tendance à donner une large place aux rats.) En 2011, une équipe de chercheurs a décrit les toxines à couper le cœur que les rats traitaient d’Acokanthera schimperi, un arbre traditionnellement récolté par les chasseurs qui utilisaient son jus pour denteler leurs flèches.

Mais un seul rat à crête, détenu en captivité, a été observé en train de se livrer à ces manigances de slathering dans l’article de 2011, soulevant la possibilité que le comportement ait été un coup de chance.

Pour leur nouvel article, le Dr Weinstein et son équipe ont piégé 25 rongeurs et les ont filmés dans le laboratoire. Lorsqu’on leur a offert des boutures d’Acokanthera, certains des animaux ont mordu l’écorce puis l’ont soigné dans leurs rayures.

Les scientifiques ne savent toujours pas à quelle fréquence les rats oignent, ni même comment ils tolèrent les toxines eux-mêmes, surtout si une partie finit par descendre dans leurs goélands. (Comme tous les autres rongeurs, ils sont incapables de vomir.)

Malgré toute leur résistance toxique, les rats semblent profiter d’une vie privée étonnamment réconfortante. Les chercheurs ont trouvé des preuves que certains des rats mâles et femelles pourraient se stabiliser, voire prendre soin de leurs petits en captivité.

«La monogamie est très rare chez les mammifères», a déclaré Ricardo Mallarino, biologiste évolutionniste à Princeton qui n’était pas impliqué dans l’étude. Si cela s’applique à ces rats, «cela pourrait être très excitant». Mais des recherches supplémentaires seront nécessaires pour confirmer la fidélité familiale des rats, a-t-il déclaré.

Les données de Lophiomys sont apparemment précieuses pour les simiens autres que les humains. Alors qu’il travaillait sur le terrain au Kenya, le Dr Weinstein a été horrifié lorsqu’une bande de singes a fait irruption dans son laboratoire et s’est enfuie avec certains des échantillons de matières fécales de rat à crête de l’équipe. Dans la poursuite qui a suivi, certains des paquets de merde se sont déchirés, éparpillés partout.

«Les singes, je pense, étaient tout aussi déçus», a déclaré le Dr Weinstein. “Ce n’est pas ce qu’ils espéraient être là-dedans.”

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