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Des écoliers nigérians libérés rencontrent le président Muhammadu Buhari

DAKAR, Sénégal – Des centaines de garçons enlevés la semaine dernière dans leur pensionnat du nord-ouest du Nigéria ont été libérés jeudi soir après six jours de captivité. Mais ils avaient des relations publiques à faire pour le gouvernement avant de pouvoir rentrer chez eux.

Les caméras ont roulé vendredi alors qu’elles étaient conduites pieds nus par des soldats portant des fusils et portant des cagoules à travers les terrains bien entretenus de la maison du gouverneur à Katsina, à 130 km au sud de Kankara, la ville où ils avaient étudié.

Paraissant étourdis et toujours vêtus de leurs vêtements poussiéreux, ils étaient entassés dans une salle de conférence, certains accroupis sur le sol, d’autres éclipsés par de grandes chaises en cuir. Reporters de télévision microphones de poussée sur eux.

Ensuite, ils ont reçu de nouveaux vêtements pour se changer et ont été emmenés pour rencontrer le président nigérian, Muhammadu Buhari.

«Vous, les enfants, avez beaucoup de chance», leur a-t-il dit.

Kidnappés par des hommes armés lors d’une attaque le 11 décembre contre l’école secondaire des sciences du gouvernement à Kankara, une ville du nord-ouest du pays, les élèves avaient traversé une épreuve terrifiante et épuisante.

Les ravisseurs les ont battus, les ont conduits pendant des jours à travers les fourrés et leur ont donné très peu à manger et à boire, ont-ils déclaré aux journalistes locaux. Ils ont été pétrifiés par les jets militaires qui tournaient au-dessus de leur tête.

Boko Haram, le groupe islamiste qui a terrorisé le nord-est du Nigéria, avait prétendu être à l’origine de l’enlèvement massif de Kankara, soulevant la perspective inquiétante que leur portée s’était étendue bien au-delà de leur territoire d’origine. Bien qu’à des centaines de kilomètres de là, l’attaque de la semaine dernière avait une ressemblance frappante avec les enlèvements massifs d’écolières effectués par le groupe à Chibok en 2014 et à Dapchi en 2018.

Un étudiant de Kankara a même été contraint d’enregistrer un message vidéo disant qu’ils étaient détenus par «un gang d’Abu Shekau» – faisant référence au chef de longue date de Boko Haram.

Mais le gouvernement et de nombreux parents ont décrit les ravisseurs non comme des terroristes mais comme des «bandits», le terme local désignant les gangs de criminels qui organisent des attaques fréquentes dans le nord-ouest du pays.

Et vendredi, le garçon qui avait dans la vidéo, sous la contrainte, a décrit les ravisseurs comme des membres de Boko Haram.

«Sincèrement parlant, ils ne sont pas Boko Haram», a déclaré le garçon, identifié par un membre de sa famille comme Sani Abdulhamid, à une chaîne de télévision nigériane après sa sortie, l’air secoué et distrait dans une salle remplie de ses camarades de classe alors que les journalistes et les fonctionnaires le bousculaient.

Il a dit que chaque jour, ils étaient nourris une seule fois et recevaient de l’eau deux fois, mais ils étaient constamment battus. Il a dit que les membres de gangs avaient battu certains des plus petits garçons avec de gros fusils. «Petits, petits garçons,» dit-il en secouant la tête. «Je ne sais pas comment expliquer.»

Le gouvernement a insisté sur le fait qu’il n’avait versé aucune rançon pour la libération des garçons. Aminu Masari, le gouverneur de l’État de Katsina, où ils ont été kidnappés, a déclaré: «C’était purement de la négociation.» Son homologue, le gouverneur de l’État de Zamfara, où ils ont été relâchés, a affirmé qu’il avait personnellement persuadé les ravisseurs de les libérer indemnes.

Les enlèvements sont une préoccupation croissante au Nigéria, où la violence des gangs, les vols à main armée, le terrorisme et la piraterie sont monnaie courante. Plus de 18 millions de dollars ont été versés à des ravisseurs entre 2011 et 2020, selon un rapport du cabinet de conseil nigérian SB Morgen, qui a déclaré que les enlèvements contre rançon s’étaient fortement accélérés au cours des quatre dernières années.

Et les ravisseurs ne ciblent plus uniquement les riches. Les villageois pauvres sont également de plus en plus kidnappés, avec des rançons comprises entre 1 000 et 150 000 dollars. Les enlèvements massifs sont les plus courants dans le nord, où le nombre de victimes tuées par incident est également beaucoup plus élevé.

Alors que les forces de police débordées, sous-payées et souvent abusives de ce pays d’Afrique de l’Ouest n’ont pas réussi à protéger nombre de ses citoyens, les gangs ont de plus en plus été en mesure de fonctionner sans contrôle. Et des groupes d’autodéfense se sont formés pour protéger les communautés, exacerbant souvent les tensions et conduisant à une insécurité encore plus grande.

Le gouvernement soutient qu’il s’attaque à cela.

«Nos enfants ne devraient pas avoir à aller à l’école par inquiétude», a déclaré le ministre nigérian de l’Information, Lai Mohammed, lors d’une conférence de presse vendredi à Abuja, la capitale. «Et nous ne reculerons pas tant que tous les Nigérians ne pourront pas se coucher le soir les deux yeux fermés.»

Les résidents de Kankara et de tout le nord-ouest du pays auront probablement plus de nuits blanches à venir, cependant. Les conflits fonciers et les droits de pâturage, alimentés par les armes traversant les frontières, y ont causé la mort, des incapacités et des déplacements ces dernières années.

Mais pour les parents des écoliers, leur libération est un sursis bienvenu.

De nombreux parents n’ont pas répondu aux appels vendredi soir. Désespérés de voir leurs fils, ils s’étaient précipités à Government House, la résidence officielle du gouverneur à Katsina, où les garçons étaient rassemblés d’une séance de photos à l’autre.

Mais Abdulkadir Musbau, dont le fils de 12 ans, Abdullahi, faisait partie des enfants emmenés, a décroché le téléphone. Il n’avait pas été autorisé à voir son fils, a-t-il dit. Cela a dû attendre que le président ait fini de leur parler et que les contrôles médicaux aient été effectués. Mais il avait eu quelques minutes avec Abdullahi au téléphone.

«J’étais tellement heureux quand je lui ai parlé», a déclaré M. Musbau. «C’est un énorme soulagement pour moi.»

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