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“ Je m’ennuie de chez moi ”: dans le conflit du Tigray, les enfants déplacés souffrent

UM RAKUBA, Soudan – Le camp de réfugiés d’Um Rakuba se remplit à nouveau, étouffant sous le soleil de l’après-midi dans l’est du Soudan, et il y a des enfants partout.

Deux garçons ont jeté un œil derrière une tente blanche marquée de l’insigne bleu de l’agence des Nations Unies pour les réfugiés. Une fille a pleuré pour attirer l’attention de sa mère, une jeune adolescente vendait des gâteaux emballés en plastique, tandis qu’un groupe de garçons et de filles se poursuivaient après avoir quitté une classe de fortune.

«Vivre ici est ce qu’il y a de mieux parce que dans notre petit village, il y a la guerre», a déclaré Ashenafi Mulugeta, 8 ans, par l’intermédiaire d’un interprète un après-midi récent. “Je suis heureux d’être ici.”

Plus de 51 000 Éthiopiens ont fui leur pays à cause de l’offensive militaire dans la région agitée du Tigray, et plus de 19 000 d’entre eux sont ici à Um Rakuba. Ce mois-ci, je suis allé au camp pour entendre leurs récits de guerre.

Près d’un tiers des réfugiés éthiopiens sont des enfants, dont au moins 361 sont arrivés non accompagnés, selon l’agence des Nations Unies pour les réfugiés – un signe frappant de la nature soudaine de la violence qui les a poussés à courir.

De nombreux Tigréens accusent le gouvernement de mener une campagne de nettoyage ethnique contre eux, alors même que le Premier ministre Abiy Ahmed promet d’unir le pays sous la bannière d’un régime démocratique libéral. Avec la violence toujours en cours, quelque 2,3 millions d’enfants dans la région de Tigray n’ont pas accès à l’aide humanitaire, selon l’UNICEF, l’agence des Nations Unies pour les enfants.

De nombreux enfants non accompagnés ont déclaré avoir été séparés de leur famille alors qu’ils se sauvaient de chez eux au milieu de la nuit, parcourant des heures et des jours sans rien d’autre que des vêtements sur le dos pour se mettre en sécurité.

Avec un accès limité à la nourriture, aux abris ou aux soins actuellement, les organisations humanitaires affirment que de nombreux enfants risquent d’être maltraités et exploités. J’ai parlé avec les enfants en présence de travailleurs humanitaires, d’enseignants ou d’autres adultes.

«C’est assez déchirant», a déclaré Filippo Grandi, le Haut-Commissaire des Nations Unies pour les réfugiés, dans une interview à Khartoum, la capitale soudanaise. «Pour une urgence qui est relativement peu nombreuse, j’ai à peine vu un niveau aussi élevé de personnes séparées de leur famille, de nombreux enfants séparés.»

Au camp d’Um Rakuba, un bol de terre aride pris en sandwich entre quelques collines, un sentiment de permanence est déjà en cours. Alors même qu’ils rêvent de rentrer un jour chez eux, de nombreux réfugiés se disent déterminés à établir un avenir – s’il est délicat et incertain – ici.

Lors d’une récente visite, un homme vêtu d’un vêtement ample s’est assis en train de creuser des trous pour ériger des poutres en bois qui retiendraient le toit de chaume sur le nouvel abri de sa famille. Une femme, les mains faibles, a attisé un feu pour faire cuire le pain plat spongieux injera qui est au cœur de la cuisine éthiopienne. Et alors que l’odeur du café émanait d’un hangar voisin, un groupe d’hommes a commencé à nettoyer un fourré pour construire des maisons temporaires.

Ce sentiment fragile de continuité survient plus d’un mois après que M. Abiy a lancé une offensive contre la région du nord du Tigré, après avoir accusé ses dirigeants d’avoir orchestré une attaque contre un poste de défense gouvernemental et de s’emparer de matériel militaire. Depuis lors, le conflit a tué d’innombrables civils et précipité une crise humanitaire et géopolitique qui menace de déstabiliser non seulement l’Éthiopie, mais toute la région de la Corne de l’Afrique.

Les vagues de réfugiés qui ont afflué au Soudan ont décrit avoir quitté précipitamment leurs maisons et récoltes, et avoir rencontré des milices violentes et des cadavres en cours de route.

Bien que les responsables éthiopiens disent que l’électricité et les communications ont été rétablies et que M. Abiy a déclaré l’offensive terminée au Tigray, il y a encore de nombreux rapports faisant état de combats. Beaucoup de Tigréens ici disent que l’incertitude et le traumatisme de ce qu’ils ont vu et vécu les empêcheront de rentrer chez eux de si tôt.

Les enfants qui ont fui au Soudan sont profondément perturbés.

«Je m’ennuie de chez moi», a déclaré Daniel Yemane, qui est entré seul au Soudan dans la région de Hamdayet après avoir été séparé de ses parents. Daniel, 12 ans, a déclaré qu’il désirait voir ses deux jeunes sœurs, jouer et regarder le football avec ses amis et retourner à l’école, où ses études avaient été interrompues avant même le conflit en raison de la pandémie de coronavirus.

Sur le chemin de la frontière, il a dit avoir vu des cadavres. «De mes propres yeux», dit-il en les désignant. «Si les choses se passent comme elles sont, je ne reviendrai jamais en arrière.»

Pour de nombreux jeunes réfugiés à Um Rakuba, leur changement de situation a également signifié une croissance trop rapide.

Ataklti Aregawi, 17 ans, qui est inscrit comme mineur non accompagné, fait le tour du camp chaque jour, vendant des gâteaux emballés dans une boîte suspendue à son cou. Avec le petit profit qu’il fait, il peut acheter du café et du thé ou même des beignets frits saupoudrés de sucre que beaucoup aiment manger à l’approche du coucher du soleil.

Ataklti vivait dans la ville de Mai Kadra au Tigray, où des centaines de personnes auraient été tuées lors d’un massacre début novembre. Mais après le déclenchement de la guerre, il part pour Adebay puis pour la ville agricole d’Humera, d’où il se dirige vers la frontière soudanaise.

«Dans notre vie, nous n’avons jamais vu de mauvaises actions comme celle-ci», a-t-il déclaré à propos de la guerre. «Abiy ne nous aime pas. Il n’aime pas que nous restions à Tigray.

Ataklti adopte le comportement d’un adulte lorsqu’il parle de son épreuve, élargissant ses épaules, rendant sa voix rauque et souriante.

«Je n’avais pas peur», a-t-il dit lorsqu’on lui a demandé de faire le voyage pénible au Soudan. Il rangea les gâteaux emballés dans sa boîte. «Je ne l’étais pas», a-t-il insisté en souriant, disant qu’il était prêt à se défendre de tout mal. “Cent pour cent.”

Mais quand il est tombé sur des amis de chez lui au camp, il a dit: «Je sanglotais.

Le déplacement soudain a également été dévastateur pour les parents, comme Berhanu Kiros et Enkubahri Berhanu.

M. Berhanu, un enseignant de 30 ans, vit à Mekelle, la capitale de la région du Tigray. Mais il était à Humera avec Mme Enkubahri, 24 ans, dont la famille habite en ville et où elle venait d’accoucher de leurs premiers enfants: des jumeaux. Elle était à l’hôpital lorsque le bombardement de la ville a commencé.

Alors qu’ils fuyaient Humera, M. Berhanu craignait pour la santé de sa femme, car elle continuait à saigner. Après deux jours, le couple a été séparé alors qu’ils s’enfuyaient à nouveau, et pendant des jours, chacun ne savait pas si l’autre avait survécu.

«C’était ma première expérience de guerre», a-t-il dit, expliquant comment le conflit a coïncidé avec le moment capital pour devenir père.

«Nous venons d’une nation de dignité et de fierté, et maintenant nous sommes ici, mendiant avec nos enfants», a-t-il déclaré récemment, sa voix grandissant et attirant l’attention des personnes à proximité. «Le pays s’est effondré. C’est déchirant.

Malgré les défis à Um Rakuba, les salles de classe improvisées mises en place par le Conseil norvégien pour les réfugiés apportent un sentiment d’espoir à de nombreux enfants. Ici, des enseignants réfugiés instruisent des centaines d’étudiants le matin et l’après-midi, leur donnant des cours de mathématiques, de sciences et de langues.

“Je veux connaître ABC pour pouvoir parler anglais”, a déclaré Azeb Gebrekristos, 7 ans, par l’intermédiaire d’un interprète un matin récent. Quand elle sera grande, elle veut devenir pilote, dit-elle.

Récemment, alors que la chaleur du soleil diminuait, M. Ataklti a continué à vendre ses gâteaux dans le camp. La poussière était retombée et de nombreux réfugiés ont posé des nattes ou se sont assis par terre à parler.

M. Ataklti a dit qu’il avait eu une journée réussie et qu’il était sur le point de vendre la dernière des pièces qu’il avait avec lui. Mais plus que tout, il aspirait aux rues familières où il a grandi en Éthiopie.

«J’aimerais pouvoir rentrer», dit-il, les yeux baissés. «La maison me manque.»

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