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Israel Adesanya: de l’intimidation au champion de l’UFC

Israel Adesanya est né au Nigeria mais a déménagé en Nouvelle-Zélande à l’âge de 10 ans et porte désormais les deux drapeaux lorsqu’il se bat

Ce samedi à Las Vegas, Israel Adesanya, combattant de MMA né au Nigeria, tente de n’être que la quatrième personne à être champion du monde de l’UFC à deux poids.

Le champion des poids moyens s’intensifie pour tenter de remporter la couronne des poids lourds légers de l’UFC au combattant polonais Jan Blachowicz.

Adesanya, connu sous le nom de The Last Stylebender, fait face à une tâche difficile contre le Polonais expérimenté et plus lourd, mais il n’est pas étranger à la lutte contre les monstres.

Tout au long de sa vie, il a dû affronter et surmonter des obstacles physiques et psychologiques sur son chemin vers le succès.

Ses premiers défis sont survenus à l’âge de 10 ans lorsque ses parents et ses quatre frères et sœurs plus jeunes ont déménagé en Nouvelle-Zélande en 1999.

Ils se sont installés sur l’île du Nord dans la ville de Rotorua et Adesenya dit au début qu’il n’avait aucun intérêt pour le sport et était plus dans les bandes dessinées animées japonaises.

Il a été victime d’intimidation raciste pendant ses années de lycée au lycée des garçons de Rotorua, qui a produit plusieurs autres stars du sport à succès, dont l’ancien capitaine du syndicat de rugby anglais Dylan Hartely et plusieurs All Black de Nouvelle-Zélande.

Dans une interview avec TMZ, Adesanya a déclaré: “Je n’avais pas réalisé que j’étais noire avant de déménager ici.”

“Je me souviens d’un gamin de l’école qui passait devant chez moi et disait:” Retourne dans ton pays, noir “.”

Ses prouesses académiques et son amour de la danse en ont fait une autre cible d’abus – mais il dit maintenant que les cicatrices physiques et émotionnelles de ces incidents étaient à l’origine de sa décision décisive de poursuivre une carrière dans les arts martiaux.

Il attribue également ses capacités de danse à l’avoir aidé à développer le style de combat fluide qu’il possède aujourd’hui.

Ong Bak a tout changé

Israel Adesanya célèbre après avoir remporté un combat à l'UFC

Le tournant est venu après avoir regardé le film d’arts martiaux à succès Ong Bak. Cela a eu un tel effet sur lui qu’il a décidé de quitter son programme d’études en informatique à l’âge de 18 ans pour poursuivre une carrière dans le kickboxing. Il a ensuite accumulé un superbe record amateur de 32-0.

Après son succès au kickboxing, il a décidé de déménager dans la capitale néo-zélandaise Auckland à l’âge de 21 ans et de se concentrer sur l’apprentissage des arts martiaux mixtes (MMA).

Il a décidé qu’il voulait travailler avec l’entraîneur Eugene Bareman au gymnase City Kickboxing, mais ce n’était pas un début facile pour le duo.

Adesanya avait aligné un combat amateur de MMA contre Neroni Savaiinaea quelques semaines à peine après avoir fait le changement et avait reçu très peu de formation, dont la plupart avaient regardé des vidéos YouTube.

Malgré le manque de préparation, Adesanya était extrêmement confiant qu’il gagnerait le combat. Il n’a rencontré Bareman que la veille du combat et l’entraîneur n’avait aucune idée de qui il était mais a accepté d’être dans le coin des Nigérians pour le combat.

Sans surprise, Adesanya a perdu le combat après avoir été bien battu par son adversaire, passant les deux tiers du combat sur le dos.

“Il a été absolument collé, battu, à chaque tour, il a montré du talent, mais c’était un combat tellement unilatéral”, se souvient Bareman.

Lorsque les deux hommes se sont rencontrés à nouveau, Bareman n’était tout simplement pas intéressé à former le parvenu trop confiant.

“Le garçon se promène dans la salle de gym en me disant: ‘J’ai jeté toutes mes affaires dans la voiture, j’ai laissé tout ce que j’avais, je veux m’entraîner dans votre salle de gym'”, se souvient-il.

Au lieu de cela, il a dit qu’Israël devrait aller s’entraîner ailleurs et a même écrit quelques gymnases pour qu’il puisse les essayer.

“C’était un peu un test”, a admis Bareman.

«Si un combattant s’en va et a la capacité de reconnaître que vous faites quelque chose qui fonctionnera pour lui, alors c’est quelqu’un qui mérite notre attention (chez City Kickboxing).

“J’avoue qu’il y a eu une hésitation de ma part parce qu’il semblait être un gars un peu arrogant et pas très bon.”

Adesanya est en effet parti après ce commentaire mais était bientôt de retour, insistant sur le fait que City Kickboxing était là où il devait être et qu’en fait, il n’a pas fallu trop de temps à Bareman pour réévaluer son opinion sur le combattant.

“Cette [light-bulb] Le moment est venu quand il a eu son premier combat de kickboxing pour le gymnase », a admis Bareman.

“Il a combattu un gars qui était beaucoup plus expérimenté que lui et il a démonté le gars et pendant qu’il faisait cela, il divertissait la foule. C’est à ce moment-là que j’ai pensé que cet homme était vraiment talentueux.”

Les deux hommes sont allés forger un lien formidable en voyageant à travers le monde, en compétition dans des arènes lointaines sur quatre continents tout en amassant un record étonnant de 75 victoires et 5 défaites, dont 48 victoires par KO.

De la boxe à l’UFC

Israel Adesanya (L) combat Lance Bryant (R) pendant Super8 Fight Night le 28 mars 2015 à Christchurch, Nouvelle-Zélande.
Israel Adesanya (à gauche) évite un coup de poing de Lance Bryant lors de la Super8 Fight Night 2015 en Nouvelle-Zélande.

Adesanya a également trouvé le temps de se lancer dans la boxe professionnelle, remportant le tournoi de boxe néo-zélandais Super8 en 2014 et à nouveau en 2015 et son record est de 5 victoires et une défaite controversée aux points.

En décembre 2017, il a décidé de signer avec le complay le plus en vue et le plus lucratif de MMA, l’Ultimate Fighting Championship (UF).

Ses débuts ont eu lieu deux mois plus tard. À ses débuts, il a éliminé l’Australien Rob Wilkinson à l’UFC 221 dans la ville australienne de Perth dans une superbe performance.

“Poids moyens! Je suis le nouveau chien dans la cour”, annonça-t-il hardiment après le combat.

Ce que la plupart des gens n’ont pas vu par la suite, c’était un guerrier en pleurs qui retournait au vestiaire aux côtés de Bareman, submergé d’émotion après avoir finalement atteint la grande scène.

Il a ensuite soutenu ces mots impétueux contre des concurrents coriaces de la division en battant l’Américain Derek Brunson et le légendaire Brésilien Anderson Silva.

Il a ensuite surpassé l’Américain Kevin Gastelum pour remporter la ceinture par intérim avant d’assommer l’Australien néo-zélandais Robert Whittaker devant un record de 57125 fans au Marvel Stadium de Melbourne pour devenir le champion incontesté des poids moyens.

Deux défenses de titre réussies contre des monstres redoutables, le cubain Yoel Romero et le brésilien Paulo Costa, ont consolidé sa position au sommet avec des records parfaits de 20 victoires et aucune défaite avec 15 KO.

Ses performances lui ont également permis de remporter cinq fois le bonus Performance of the Night de 50 000 $ et le bonus Fight of the Night deux fois.

Ces performances et sa personnalité l’ont également vu signer de nombreuses mentions dans le monde entier, y compris dans son Nigéria natal et a fait la couverture du jeu vidéo EA Sports UFC 4.

Une victoire samedi le verra sûrement attirer encore plus de sponsors même si cela risque de faire fuir ses adversaires.

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