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Les insurgés s’emparent de la ville de Mozambique, tuant plusieurs personnes; Destin de centaines inconnu

JOHANNESBURG, Afrique du Sud – Des insurgés islamistes présumés ont pris le contrôle d’une grande partie d’une ville du Mozambique samedi après un siège de trois jours qui a fait au moins plusieurs morts et des centaines d’autres civils portés disparus alors que les forces gouvernementales tentent de reprendre le contrôle, selon des entrepreneurs privés de sécurité en Afrique de l’Est et des reportages.

Près de 200 personnes, dont des dizaines de travailleurs étrangers, ont cherché refuge dans un hôtel de la ville, à Palma, après que près de 300 militants ont envahi la région mercredi, détruisant une grande partie de la ville et envoyant des centaines d’autres résidents fuir dans les zones voisines.

Vendredi après-midi, des insurgés ont attaqué un convoi de civils alors qu’ils tentaient de fuir l’hôtel, tuant plusieurs personnes et en blessant des dizaines d’autres.

Samedi soir, les insurgés avaient encerclé quatre des hôtels de la ville qui hébergent des étrangers qui travaillent avec des sociétés internationales de gaz dans la région, selon des entrepreneurs privés de sécurité.

La plupart des lignes téléphoniques et des communications à Palma ont été coupées au fur et à mesure que le siège se déroulait, mais les entrepreneurs craignaient que de nombreuses personnes aient pu être tuées.

L’attaque est la dernière d’une guerre brutale qui se déroule dans le nord du pays, impliquant des groupes d’insurgés soupçonnés d’être liés à l’État islamique. Le conflit a fait au moins 2 000 morts parmi les civils et en a déplacé 670 000 de plus ces dernières années, selon des groupes humanitaires.

Au cours de l’année dernière, le groupe militant s’est renforcé et s’est emparé de vastes étendues de territoire dans la province nord-est de Cabo Delgado, qui abrite certaines des plus grandes réserves de gaz du monde.

Le siège de cette semaine est le plus proche, mais les insurgés sont arrivés à un projet gazier de plusieurs milliards de dollars dans la région, exploité par des sociétés énergétiques internationales, dont Total, et l’attaque reflète une escalade alarmante de la menace insurrectionnelle.

L’attaque de Palma a commencé mercredi en fin d’après-midi lorsqu’une centaine de militants – divisés en deux groupes – se sont rendus dans la zone à pied, selon des entrepreneurs privés de sécurité en Afrique de l’Est.

Après avoir établi un certain contrôle, environ 100 insurgés supplémentaires sont descendus sur la zone, attaquant les villages le long du chemin et coupant les routes menant au centre-ville que les forces gouvernementales pourraient utiliser pour envoyer des renforts, ont déclaré les entrepreneurs. Les insurgés ont ensuite pourchassé des représentants du gouvernement et attaqué des bâtiments gouvernementaux.

Au fur et à mesure que l’attaque se déroulait, près de 200 personnes se sont réfugiées à l’intérieur de l’hôtel Amarula Palma – une maison d’hôtes populaire avec des travailleurs étrangers du gaz – tandis que les forces de sécurité du Mozambique et des sous-traitants de sécurité privés d’une société militaire basée en Afrique du Sud tentaient de repousser les insurgés.

Vendredi après-midi, des dizaines de personnes emprisonnées à l’intérieur ont tenté de s’échapper dans un convoi de 17 véhicules mais ont été prises en embuscade à l’extérieur de l’hôtel. Seuls sept véhicules ont réussi à s’échapper de la ville, ont déclaré les entrepreneurs privés de sécurité. Au moins plusieurs personnes ont été tuées, dont un ressortissant sud-africain, et des dizaines d’autres ont été blessées, selon les informations.

Une vingtaine de personnes ont été évacuées par hélicoptère samedi matin, selon les informations. On ne sait pas combien de personnes sont restées piégées à l’intérieur de la ville samedi soir.

Des informations non confirmées et des comptes rendus sur les réseaux sociaux ont indiqué que certaines personnes se sont rendues à la plage, où des bateaux les ont transportées en lieu sûr.

Les responsables de la défense mozambicaine n’ont pas répondu à plusieurs appels samedi. Dans un communiqué publié jeudi, des responsables ont déclaré que les forces de sécurité du pays «poursuivaient le mouvement de l’ennemi et travaillaient sans relâche pour rétablir la sécurité et l’ordre le plus rapidement possible».

Tout au long des trois jours de siège, les insurgés ont incendié des bâtiments gouvernementaux et fait exploser des explosifs dans trois banques et le dispensaire de la ville, selon un sous-traitant privé de sécurité en Afrique de l’Est au courant de l’attaque qui n’était pas autorisé à s’exprimer publiquement.

Plusieurs témoins de l’attaque ont vu des corps dans les rues et des personnes fuyant la ville alors que le bruit des coups de feu a retenti mercredi, selon des enquêteurs de Human Rights Watch qui se sont entretenus avec sept personnes à Palma avant que les communications ne soient coupées.

«Les terribles exactions commises par les groupes armés constituent une menace pour les civils dans toute la région», a déclaré Dewa Mavhinga, directrice de l’Afrique australe à Human Rights Watch, dans un communiqué. «Les autorités mozambicaines devraient faire du rétablissement de la sécurité une priorité absolue dans la province de Cabo Delgado.»

L’attaque est survenue quelques heures après que le gouvernement mozambicain et Total, la société pétrolière et gazière française, aient annoncé qu’ils reprendraient les travaux sur le projet gazier près de Palma après que la société eut suspendu ses opérations et évacué certains membres du personnel à la suite d’une série d’attaques d’insurgés plus tôt cette année.

Ces attaques sont devenues de plus en plus brutales depuis le début de l’insurrection en 2017, lorsque les insurgés ont tendu une embuscade aux postes de police de la région. Ces dernières années, les militants ont attaqué des villages, détruit des écoles et des hôpitaux et décapité des centaines de personnes. Le groupe lui-même est également passé de quelques dizaines de combattants à 800 militants.

Dans le même temps, les forces gouvernementales ont été impliquées dans de graves abus, notamment la détention arbitraire de civils et l’exécution de dizaines de personnes soupçonnées d’appartenir à l’insurrection, selon Human Rights Watch.

Plus tôt ce mois-ci, les États-Unis ont officiellement désigné l’insurrection, connue localement sous le nom d’Al-Sunna wa Jama’a, comme une entité terroriste mondiale. En 2019, le groupe s’est identifié à la province d’Afrique centrale de l’État islamique, qui est également présente en République démocratique du Congo, bien que l’on ne sache pas à quel point les militants sont liés à l’État islamique en Irak et en Syrie.

Plus tôt ce mois-ci, les soldats des forces spéciales américaines ont commencé à entraîner les troupes mozambicaines dans le but de renforcer les opérations de contre-insurrection du pays. Samedi, le républicain Michael McCaul du Texas, le républicain de rang de la commission des affaires étrangères de la Chambre, a appelé les États-Unis à accroître ce soutien.

«Les rapports sur les attaques terroristes en cours à Palma, au Mozambique, décrivent un bain de sang», a-t-il déclaré. «Les États-Unis et nos partenaires doivent faire davantage pour lutter contre cette menace avant que l’Etat islamique ne contrôle plus de territoire et ne tue davantage de civils innocents.»

Il a ajouté: «Nous ne pouvons pas laisser l’Etat islamique contrôler le territoire comme il l’a fait au cours de la dernière décennie.»

Eric Schmitt et John Ismay ont contribué au reportage de Washington, DC Charles Mangwiro a contribué au reportage de Maputo, au Mozambique.

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