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Alors que les militants s’emparent du hub gazier du Mozambique, un tiret pour la sécurité devient mortel

JOHANNESBURG, Afrique du Sud – Alors que des coups de feu ont retenti sur une ville portuaire du nord-est du Mozambique vendredi après-midi, près de 200 personnes réfugiées à l’intérieur de l’hôtel Amarula Palma ont été confrontées à une réalité dévastatrice: les insurgés armés devant les portes de l’hôtel avaient pratiquement pris le contrôle de la ville personne ne venait les sauver de si tôt.

Pendant deux jours, des centaines d’insurgés dans la région riche en gaz assiégeaient la ville côtière de Palma, tirant sans discernement sur des civils, traquant des fonctionnaires du gouvernement et incendiant des bâtiments alors que les forces de sécurité tentaient en vain de les repousser.

La violence a fait fuir des milliers de personnes, dont certaines se sont précipitées vers la plage, où une flotte hétéroclite de cargos, de remorqueurs et de bateaux de pêche transportait les gens vers la sécurité.

Mais à l’hôtel, alors que les heures de jour diminuent, les résidents locaux et les travailleurs étrangers du gaz qui sont restés font face à un choix impossible: soit attendre à l’intérieur, sans défense, une évacuation promise le matin, soit essayer de se rendre à la plage.

Dans un élan désespéré, des dizaines de personnes se sont entassées dans un convoi de 17 véhicules et ont quitté l’hôtel pour le front de mer.

Seuls sept véhicules ont terminé le voyage.

Des militants ont tendu une embuscade au convoi après qu’il ait quitté le terrain de l’hôtel, se couchant sur les occupants des voitures. Beaucoup sont arrivés à la plage ensanglantés. Beaucoup ne l’ont jamais fait du tout. Les responsables américains ont déclaré que 40 à 50 étrangers seuls auraient été tués dans l’attaque.

Samedi soir, les insurgés avaient complètement envahi la ville, laissant des dizaines de personnes portées disparues et craignant d’être mortes.

«C’était le chaos total», a déclaré Lionel Dyck, le fondateur de la société de sécurité privée sud-africaine Dyck Advisory Group, qui a évacué les gens par hélicoptère. «Ils ont complètement fait des ravages et il n’y avait pas de plan d’évacuation.»

Dimanche, environ 35000 résidents locaux qui ont réussi à fuir la région sont arrivés dans les villes voisines, certains après avoir marché pendant quatre jours avec des sacs à dos et des seaux en plastique avec leurs effets personnels, selon des travailleurs humanitaires.

Il s’agit du plus grand déplacement de personnes dans le nord du Mozambique depuis que les insurgés ont envahi l’autre ville portuaire principale de la province de Cabo Delgado, Mocimboa da Praia, à un peu plus de 80 km au sud de Palma, l’année dernière, a déclaré un travailleur humanitaire.

Le siège qui a commencé mercredi après-midi a été une escalade stupéfiante du conflit dans le nord-est du Mozambique par des groupes insurgés liés à l’État islamique, qui a fait des incursions alarmantes et provoqué des vagues de violence à travers le continent africain ces dernières années.

Au cours des trois dernières années, la guerre entre les militants et les forces de sécurité gouvernementales dans la province de Cabo Delgado, riche en gaz, a fait au moins 2 000 morts et 670 000 autres déplacés, dans l’une des pires crises humanitaires de la région.

La montée rapide de l’insurrection – qui est passée de quelques dizaines de combattants en 2017 à 800 militants aujourd’hui – a été aussi choquante que la campagne de violence que les militants ont déclenchée. Les insurgés ont décapité des civils lors d’exécutions sommaires et ont laissé des maisons, des écoles et des centres de santé détruits.

De nombreux analystes disent que l’insurrection est une crise locale et que le groupe n’entretient que des liens lâches avec l’État islamique. Pourtant, le cri de ralliement djihadiste a fourni une bannière sous laquelle la plupart des personnes pauvres en colère contre un éventail de griefs locaux peuvent fusionner. Il a également inspiré l’utilisation des tactiques brutales du réseau terroriste international.

Peu de journalistes et d’enquêteurs des droits de l’homme ont été en mesure de rendre compte de première main sur le conflit du Mozambique, où les forces gouvernementales et les entrepreneurs privés de sécurité ont également été impliqués dans des exactions contre des civils. Et alors que l’attaque de Palma se déroulait la semaine dernière, les lignes téléphoniques et autres communications dans la ville ont été coupées par les insurgés.

Mais des entretiens avec près de deux douzaines d’entrepreneurs privés de sécurité, des travailleurs humanitaires, des enquêteurs des droits de l’homme, des responsables américains et des membres de la famille de travailleurs étrangers qui se trouvaient à Palma brossent un tableau d’un siège dévastateur de plusieurs jours.

L’attaque a démontré un nouveau niveau de sophistication – et d’audace – de la part des insurgés. Leur cible était la base d’un projet gazier de plusieurs milliards de dollars exploité par des sociétés énergétiques internationales, dont la société française Total.

Si le projet gazier devait s’effondrer, il porterait un coup dur au gouvernement du Mozambique, qui a basé une grande partie de sa planification économique sur des milliards de dollars de recettes prévisionnelles.

«Cela pourrait être la fin du gaz», a déclaré Joseph Hanlon, chercheur principal invité au département de développement international de la London School of Economics, expert du Mozambique.

Le gouvernement du Mozambique a garanti à Total qu’il garantirait le développement, et Total a déclaré qu’il n’embaucherait pas de sociétés de sécurité privées comme le Dyck Advisory Group, qui a récemment été impliqué dans un rapport d’Amnesty International faisant état de meurtres de civils.

«Cette attaque est sans doute la plus importante à ce jour, étant donné que les étrangers sont également tombés sous le regard des insurgés et parce que Palma est la porte d’entrée des mégaprojets de gaz», a déclaré Dino Mahtani, directeur adjoint du programme Afrique à l’International Crisis Group, qui récemment visité le Mozambique. «Cela conduira à une pression accrue sur le Mozambique pour des réponses militaires dures, peut-être au détriment d’autres politiques qui devraient encore être sur la table.»

Plus tôt ce mois-ci, les États-Unis ont officiellement désigné l’insurrection, connue localement sous le nom d’Al-Sunna wa Jama’a, comme une entité terroriste mondiale après que le groupe se soit identifié à la province d’Afrique centrale de l’État islamique en 2019.

L’État islamique n’a pas revendiqué la responsabilité de la grève de Palma.

L’attaque s’est déroulée vers 16 heures mercredi, lorsque des centaines d’insurgés ont lancé une offensive à deux volets sur la ville, fermant les routes d’accès que les forces militaires auraient pu utiliser pour envoyer des renforts et coupant les lignes téléphoniques.

Pendant deux jours, la ville a été engloutie dans des combats sporadiques entre les militants et les forces de sécurité nationales alors que les hélicoptères exploités par les entrepreneurs privés sud-africains survolaient.

Vendredi matin, l’hôtel Amarula Palma, généralement serein, un complexe tentaculaire avec un bar extérieur et des auvents au toit de chaume qui accueille les travailleurs étrangers de pays comme l’Afrique du Sud et le Royaume-Uni, s’était transformé en un épicentre chaotique de la crise. À midi, les insurgés avaient encerclé l’hôtel et attaqué, en violant son périmètre.

Des hélicoptères exploités par la société de sécurité privée sud-africaine ont réussi à évacuer 22 personnes. Mais avec les approvisionnements en carburant et la lumière diminuant, les entrepreneurs ont dit aux quelque 180 personnes qui restaient qu’ils ne pourraient pas les faire voler avant le lendemain matin.

Des dizaines de personnes ont décidé de tenter une fuite par la route dans le convoi pris en embuscade.

Samedi matin, les hélicoptères opérés par l’Afrique du Sud ont évacué une vingtaine de personnes supplémentaires qui étaient restées à l’hôtel. Plusieurs autres qui s’étaient échappés de la ville et s’étaient cachés dans la brousse environnante ont également été secourus par des hélicoptères. Certains avaient signalé les hélicoptères en écrivant des messages SOS dans des pierres, selon M. Dyck.

Dans le même temps, un convoi d’au moins 10 navires a navigué dans la baie de Palma dans un effort informel pour évacuer des personnes, selon le site Web de suivi des navires MarineTraffic.com.

Douze heures plus tard, ils ont navigué vers le sud ensemble. Plusieurs des navires amarrés à Pemba, où les travailleurs humanitaires affirment que des milliers de personnes déplacées par l’embuscade recevaient de l’aide dimanche.

Un ferry à passagers qui opère généralement le long de la côte de la Tanzanie voisine a également accosté à Palma samedi et est arrivé à Pemba le lendemain, selon des données de suivi des navires, des images satellite et des photographies partagées sur les réseaux sociaux. Des marins locaux sur des voiliers traditionnels en bois, connus sous le nom de boutres, ont également transporté des personnes déplacées à Pemba, selon des travailleurs humanitaires.

Si certains des efforts de la flotte ont été couronnés de succès, d’autres bateaux qui ont tenté de débarquer pour secourir des personnes ont été contraints de se retirer lorsque des militants ont ouvert le feu avec des armes légères et des mortiers, selon des responsables américains. Au moins un citoyen américain se trouvait sur le site du projet gazier près de Palma lors de l’attaque, mais a été évacué en toute sécurité vers Pemba, selon un responsable américain.

Dimanche matin, les unités des forces spéciales du Mozambique ont lancé une opération de reconquête de la ville. Mais dimanche soir, les militants détenaient encore une grande partie de Palma, y ​​compris le port, ont déclaré les responsables.

Un citoyen britannique qui faisait partie du convoi qui travaillait chez RA International, une société de sous-traitance basée à Dubaï, était porté disparu dimanche soir, selon un dirigeant de l’entreprise.

Au moins un Sud-Africain, Adrian Nel, 40 ans, a été tué dans l’embuscade sur le convoi.

M. Nel était à Palma pour travailler dans la société de conseil en construction de sa famille aux côtés de son frère Wesley Nel, 37 ans, et de leur beau-père, Gregory Knox, 55 ans, qui ont également été pris dans l’embuscade. Les deux hommes ont réussi à s’échapper vers la forêt voisine et se sont cachés jusqu’à ce que des agents de sécurité privés les évacuent par hélicoptère le lendemain matin.

«Ils ont passé la nuit dans la brousse, avec le corps d’Adrian», a déclaré la mère de M. Nel, Meryl Knox, 59 ans, dans une interview. Mme Knox s’est entretenue avec son mari mercredi alors que l’attaque se déroulait et les sous-traitants privés de sécurité qui ont secouru les hommes par hélicoptère samedi.

«Les insurgés avaient encerclé l’hôtel et il n’y avait aucune aide de l’armée mozambicaine», a déclaré Mme Knox. “Ces gars-là ont été laissés seuls.”

Christina Goldbaum a rapporté de Johannesburg, Afrique du Sud. Eric Schmitt a rapporté de Washington, DC Declan Walsh a rapporté de Nairobi, Kenya.

Lynsey Chutel a contribué au reportage depuis Johannesburg, Afrique du Sud. John Ismay a contribué au reportage de Washington, DC Charles Mangwiro a contribué au reportage de Maputo, au Mozambique. Haley Willis, Christiaan Triebert et Malachy Browne ont contribué au reportage depuis New York.

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