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Où les rebelles tchadiens se sont-ils préparés à leur propre guerre? En Libye.

NAIROBI, Kenya – Les rebelles ont réussi un exploit époustouflant. À peine une semaine après que leur convoi armé ait rugi à travers le désert jusqu’au nord du Tchad, ils ont lancé une bataille qui a coûté lundi le plus gros scalp de tous: Idriss Déby, le président tchadien à la poigne de fer depuis trois décennies, tué sur le champ de bataille lorsqu’un obus a explosé. près de son véhicule, selon un assistant principal.

Mercredi, un jour après l’annonce de sa mort, un sentiment d’appréhension et d’incrédulité s’est répercuté dans la capitale, Ndjamena, où l’armée a officiellement installé en tant que fils de 37 ans du président par intérim M. Déby, Mahamat Idriss Déby. Des rumeurs d’une attaque rebelle imminente contre la ville ont couru dans ses rues.

Mais le secret du succès frappant des rebelles jusqu’à présent réside derrière eux, de l’autre côté de la frontière nord du Tchad en Libye, où ils se battent en tant que soldats de fortune depuis des années, amassant des armes, de l’argent et une expérience sur le champ de bataille, selon des enquêteurs des Nations Unies et des experts régionaux. et les responsables tchadiens. En effet, les rebelles ont utilisé la guerre chaotique de la Libye pour préparer leur propre campagne au Tchad.

Jusqu’à récemment, ils étaient employés par Khalifa Hifter, un puissant commandant libyen jadis défendu par le président Donald J. Trump. Ils se sont battus avec des armes fournies par les Émirats arabes unis, l’un des principaux sponsors étrangers de M. Hifter.

Et ils étaient basés l’année dernière sur une vaste base aérienne militaire libyenne aux côtés de mercenaires du groupe Wagner, la société privée soutenue par le Kremlin qui est considérée comme le fer de lance des efforts secrets de la Russie pour étendre son influence militaire à travers l’Afrique.

Les experts disent que le coup d’État inattendu des rebelles tchadiens offre un exemple frappant de la façon dont le vide de pouvoir vieux de dix ans en Libye, à commencer par l’éviction du dictateur le colonel Mouammar el-Kadhafi en 2011, a incubé un éventail de mercenaires et d’autres groupes armés , dont certains sèment maintenant le chaos dans la région.

«La guerre civile en Libye a créé un environnement dans lequel les groupes armés, non seulement du Tchad mais de partout, peuvent prospérer et trouver des sponsors et des alliés», a déclaré Nathaniel Powell, chercheur associé au Centre pour la guerre et la diplomatie à Université de Lancaster en Grande-Bretagne et auteur de «Les guerres de la France au Tchad».

L’incertitude s’est emparée du Tchad depuis la mort de M. Déby, jetant le doute sur la stabilité d’une nation considérée par les États-Unis et la France comme un pivot de leurs efforts pour contrer le militantisme islamiste qui se propage à travers l’Afrique occidentale et centrale.

Dans un communiqué mercredi, les rebelles, qui s’appellent Front for Change et Concord au Tchad (FACT, par son acronyme français), ont menacé de marcher sur Ndjamena ce week-end, à la suite des funérailles de M. Déby prévues vendredi.

On ne sait pas si les rebelles peuvent répondre à cette menace. Ils ont subi de lourdes pertes au début de cette semaine – l’armée tchadienne a affirmé avoir tué 300 rebelles – et les responsables militaires étrangers ne sont pas certains de la distance entre la force rebelle et la capitale.

Malgré cela, l’armée tchadienne a renforcé mercredi les défenses autour du palais présidentiel, où les responsables ont démenti les rumeurs persistantes selon lesquelles le successeur de M. Déby, son fils Mahamat, avait également été tué ou blessé.

“S’il a été abattu ou mort, cela signifie qu’il est un bon acteur, car il est vivant et en train de donner des coups de pied”, a déclaré Acheikh Ibn-Oumar, un conseiller présidentiel principal qui a déclaré qu’il parlait de l’intérieur du palais.

Il y a encore des questions sur les circonstances de la mort de l’aîné M. Déby et s’il a effectivement été tué par un rival. Mais M. Ibn-Oumar, faisant écho aux déclarations des chefs militaires, a insisté sur le fait que le président avait été tué lorsqu’un obus rebelle a explosé près de son véhicule près de Nokou, à 170 miles au nord de Ndjamena.

M. Déby a été tué le jour où il a remporté sa sixième élection, entaché d’irrégularités. Les pays occidentaux avaient largement négligé son triste bilan de corruption et de violations des droits parce qu’il était un rempart contre la marée montante du militantisme islamiste au Sahel, une bande aride bordant le Sahara qui s’étend sur six pays africains.

La France a une présence militaire continue à Ndjamena depuis 1986, et son opération antiterroriste au Sahel, connue sous le nom d’opération Barkhane, a son siège dans la capitale tchadienne depuis son lancement en 2014. La France affirme qu’au moins 1000 de ses soldats sont actuellement basés au Tchad. .

Mais les rebelles cherchant à renverser M. Déby représentaient un éventail de griefs locaux contre le règne de 31 ans d’un homme fort africain à l’ancienne, accusé par les critiques de dilapider les revenus pétroliers considérables du Tchad, le laissant parmi les pays les plus pauvres du monde. .

Depuis les années 1990, un éventail de groupes rebelles, dont beaucoup sont définis par leur identité ethnique, ont cherché à le renverser. Certains étaient basés dans la région du Darfour, à l’ouest du Soudan, où ils ont reçu des fonds et des armes du dictateur soudanais Omar Hassan al-Bashir.

Après que M. al-Bashir et M. Deby ont conclu un accord de paix en 2010 et ont accepté de cesser de soutenir les rebelles qui combattent les gouvernements les uns des autres, les rebelles tchadiens ont été contraints de quitter le Soudan. Ils ont trouvé une nouvelle base, un an plus tard, en Libye.

Dans le chaos qui a suivi l’éviction et la mort du colonel Kadhafi en 2011, des factions libyennes rivales ont engagé des mercenaires africains pour combattre aux côtés de leurs propres forces. Les Tchadiens, qui ont la réputation d’être des combattants acharnés du désert, étaient très demandés.

Certains Tchadiens ont même changé de camp, si le prix était juste.

Le FACT a commencé avec une faction libyenne basée dans la ville centrale de Misurata, a déclaré un responsable des Nations Unies qui s’est entretenu avec les dirigeants du groupe, mais n’a pas été autorisé à parler aux médias. Mais en 2019, ils avaient transféré leur soutien à une faction rivale, dirigée par M. Hifter, qui avait lancé une campagne pour s’emparer de la capitale, Tripoli.

Les Tchadiens ne sont en aucun cas les mercenaires étrangers les plus connus en Libye. Une attention beaucoup plus grande a été accordée aux combattants russes et syriens qui ont joué un rôle clé dans la campagne de M. Hifter pour Tripoli.

Mais l’argent, les armes et l’expérience accumulés par les mercenaires africains, principalement du Tchad et du Soudan, sont maintenant utilisés dans d’autres pays.

Un rapport de l’ONU publié en février a noté que les chasseurs FACT étaient basés sur une importante base aérienne militaire à Al Jufra, dans le centre de la Libye – un aérodrome qui est également une plaque tournante pour les mercenaires russes du groupe Wagner, qui a reçu des vols de fret transportant des armes de la Émirats arabes unis, note le rapport.

L’ONU a également noté qu’un avion appartenant à Erik Prince, l’ancien propriétaire de Blackwater qui a organisé une opération mercenaire malheureuse de 80 millions de dollars pour M. Hifter, avait été photographié à la base aérienne de Jufra.

Suite à l’effondrement l’année dernière de l’assaut de M. Hifter sur Tripoli, les factions belligérantes en Libye ont signé en octobre un accord de cessez-le-feu qui a pour la plupart tenu.

À la fin des combats en Libye, les combattants tchadiens sont rentrés chez eux pour le soulèvement qu’ils ont lancé contre M. Déby le 11 avril. l’Atlantic Council, un organisme de recherche à Washington.

Il a dit que les Tchadiens semblaient voyager dans le même type de véhicules blindés que les Emiratis avaient donnés à M. Hifter.

Le responsable de l’ONU a déclaré que, même au plus fort de la guerre libyenne, les rebelles avaient toujours eu l’intention de rentrer chez eux au Tchad.

«C’est leur véritable intérêt», a-t-il dit. «Ils ont parlé de rassembler autant d’armes que possible et de retourner au Tchad.»

Mahamat Adamou a contribué aux reportages de Ndjamena, au Tchad, et Elian Peltier de Londres.

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