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Après une défaite subite, les soldats éthiopiens capturés sont conduits en prison

MEKELLE, Éthiopie – Des milliers de prisonniers de guerre éthiopiens ont défilé vendredi dans la capitale régionale du Tigré alors que des foules en liesse défilaient dans les rues pour railler les captifs et acclamer les forces tigréennes qui, quelques jours plus tôt, avaient mis en déroute l’une des armées les plus puissantes d’Afrique.

Beaucoup de soldats ont baissé la tête et ont baissé les yeux. Certains devaient être transportés sur des civières, et d’autres portaient des bandages fraîchement tachés de sang.

La défaite rapide des forces éthiopiennes a été un renversement étonnant dans une guerre civile qui a entraîné le déplacement de près de deux millions de personnes dans la région du Tigré, une famine généralisée et des informations selon lesquelles des civils ont été victimes d’atrocités et de violences sexuelles.

Le défilé des prisonniers a servi de réprimande pointue au Premier ministre éthiopien, Abiy Ahmed, qui avait proclamé dans un discours prononcé mardi dans la capitale nationale, Addis-Abeba, que les informations faisant état de la défaite de ses troupes étaient « un mensonge ». Il avait déclaré un cessez-le-feu unilatéral, a-t-il insisté, pour des raisons humanitaires.

M. Abiy avait en fait déclaré la victoire l’année dernière, environ un mois seulement après avoir lancé l’opération militaire au Tigré en novembre, mais les combats se sont poursuivis pendant sept mois de plus.

Flanquées de combattants tigréens, les colonnes de soldats éthiopiens vaincus marchaient depuis quatre jours depuis les camps de bataille rapidement établis où elles étaient détenues depuis la fin des combats cette semaine. Ils ont inondé les rues de la capitale tigréenne, Mekelle, et ont été emmenés dans une grande prison à la périphérie nord de la ville.

Une adolescente de 14 ans s’est précipitée dans la rue pour courir à côté de la colonne, criant son admiration pour le chef des forces tigréennes, le qualifiant de « lion ».

“Tous ces soldats ont essayé de nous tuer”, a déclaré la jeune femme, Mearge Gebroemedhin, quelques instants plus tard, faisant référence aux forces gouvernementales éthiopiennes. « Mais les soldats tigréens ont fait preuve de miséricorde. Je suis fier de nos soldats.

Alors que certains dans la foule se moquaient des soldats, les spectateurs ont concentré une grande partie de leur colère sur le Premier ministre éthiopien, M. Abiy.

Près de huit mois auparavant, M. Abiy avait envoyé ses forces à Mekelle pour arracher le pouvoir aux dirigeants de la région, déclarant que cette décision était nécessaire car les Tigréens avaient organisé des élections locales sans l’autorisation du gouvernement fédéral et avaient tenté de s’emparer d’une base militaire éthiopienne. .

Maintenant, les dirigeants tigréens victorieux sont de retour à Mekelle, réoccupant leurs anciens bureaux.

Dans une longue interview exclusive peu après son arrivée de son refuge dans les montagnes, Debretsion Gebremichael, le chef du parti au pouvoir, le Front populaire de libération du Tigré, a déclaré que ses combattants avaient capturé plus de 6 000 soldats éthiopiens.

Il a déclaré que les responsables tigréens avaient été en contact avec le Comité international de la Croix-Rouge et qu’ils libéreraient bientôt les soldats de rang inférieur, mais maintiendraient les officiers en détention.

En vertu des Conventions de Genève, les prisonniers de guerre doivent recevoir de la nourriture et des vêtements et être protégés de la violence, de l’intimidation et de la « curiosité publique ». Rien n’indiquait dans l’immédiat que les soldats éthiopiens avaient été maltraités ou si les faire défiler dans les rues de Mekelle constituait une violation des Conventions.

Depuis que l’Éthiopie a annoncé lundi un cessez-le-feu unilatéral et retiré ses troupes de Mekelle, le Tigré a connu des pannes d’électricité, de télécommunications et d’Internet. Les conséquences aggraveront une situation humanitaire déjà désastreuse, selon les Nations Unies.

Les agences d’aide internationales ont mis en garde contre une catastrophe humanitaire imminente et ont déclaré qu’il n’était pas clair si la victoire des rebelles permettrait à l’aide internationale de commencer à atteindre ceux qui en ont le plus besoin dans la région du Tigré, qui est bordée par l’Érythrée au nord et le Soudan à l’ouest.

L’ONU a déclaré qu’au moins 350 000 personnes dans la région ravagée par le conflit étaient entrées dans un état de famine. L’Agence américaine pour le développement international a estimé à 900 000 le nombre de personnes confrontées à la famine.

Jeudi, un pont a été détruit qui offrait un accès vital sur la rivière Tekeze à la ville de Shire dans le centre du Tigré, où l’ONU estime qu’il y a entre 400 000 et 600 000 personnes déplacées à l’intérieur du pays vivant dans des conditions désastreuses.

Le Bureau des Nations Unies pour la coordination des affaires humanitaires a déclaré que le pont avait été détruit par des troupes appartenant aux forces spéciales Amhara et à l’armée d’Érythrée, le pays au nord du Tigré, qui s’étaient battus en tant qu’alliés avec les troupes éthiopiennes.

« La destruction du pont aura un impact », a déclaré Claire Nevill, porte-parole du Programme alimentaire mondial.

Un employé d’une agence humanitaire qui voyageait à travers le Tigré jeudi a déclaré qu’il n’y avait « presque rien » entrant dans la région pour le moment et que les camions de nourriture avaient été empêchés d’y arriver par les troupes le long de la frontière avec la région d’Amhara.

Dans l’entretien, M. Debretsion a déclaré que les dirigeants tigréens s’efforçaient d’apporter l’aide internationale le plus rapidement possible.

Les analystes disent que M. Abiy, qui est Premier ministre éthiopien depuis 2018 et qui a remporté un prix Nobel de la paix en 2019 pour avoir fait la paix avec l’Érythrée et mis en place des réformes démocratiques nationales, est désormais confronté à d’énormes défis politiques.

L’alliance que l’Éthiopie a forgée avec l’Érythrée et les combattants de la région d’Amhara pourrait se briser alors que les troupes éthiopiennes continuent de se retirer de l’engagement direct et que les combattants du Tigré passent à l’offensive.

“Le soutien des Amhara à son égard finira par diminuer”, a déclaré Mehari Taddele Maru, professeur de gouvernance et de géopolitique à l’Institut universitaire européen. « La seule chose qui maintenait les choses ensemble dans la région d’Amhara était le sentiment anti-Tigré. Une fois la question du Tigré hors du jeu, la colle qui maintenait son support ensemble n’est plus là.

Getachew Reda, un haut dirigeant tigréen, a déclaré mardi lors d’un entretien téléphonique que les forces du Tigré n’hésiteraient pas à entrer en Érythrée, et pourraient même essayer d’avancer vers sa capitale, si c’était ce qu’il fallait pour empêcher les troupes érythréennes d’attaquer à nouveau. Et il a affirmé que ces derniers jours, les forces tigréennes avaient tué de nombreux soldats et miliciens éthiopiens.

Depuis le 30 juin, les combats se poursuivent entre les forces tigréennes et érythréennes dans le nord-ouest du Tigré, à proximité des villes contestées de Badme et Shiraro, selon des documents de sécurité de l’ONU.

“Nous voulons dégrader autant de capacités ennemies que possible”, a déclaré M. Getachew. “Nous sommes toujours à nos trousses pour que les forces ennemies ne représentent en aucune façon une menace pour notre Tigré.”

Alors que vendredi avançait, de nombreux soldats éthiopiens en marche qui sont arrivés à la prison semblaient affamés et épuisés. Ils ont été mis dans des cellules, les hommes séparés des femmes.

Ils avaient traversé un gant de Tigréens célébrant leur capture. Adanay Hagos, 23 ans, qui avait marché aux côtés des soldats en leur criant dessus, a expliqué plus tard qu’il était tellement en colère parce que certains de ses amis avaient été tués par les troupes érythréennes alliées à l’armée éthiopienne.

“Ce n’est qu’une étape”, a-t-il déclaré. « Ils ont envahi nos terres par l’ouest et le sud. Jusqu’à ce qu’ils partent, la guerre n’est pas finie.

Simon Marks a contribué au reportage depuis Bruxelles.

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