Health

La variante Delta élargit le golfe entre les « deux Amériques »

Alors même que de nombreux Américains célèbrent le déclin apparent de la pandémie, le bruit d’inquiétude suscité par la variante dite Delta ne cesse de s’intensifier.

La variante, la version la plus contagieuse à ce jour du coronavirus, représente plus de la moitié des nouvelles infections aux États-Unis, ont rapporté ce mois-ci les responsables fédéraux de la santé. La propagation de la variante a suscité une nouvelle campagne vigoureuse de vaccination de la part de l’administration Biden, et les responsables fédéraux prévoient d’envoyer des équipes médicales dans les communautés confrontées à des épidémies qui semblent désormais inévitables.

Les infections, les hospitalisations et les décès augmentent rapidement dans certains États avec de faibles taux de vaccination comme l’Arkansas, le Missouri, le Texas et le Nevada, et commencent à montrer de petites hausses dans tous les autres. Les courbes ont également commencé à se déplacer vers le haut à New York, et le pourcentage de tests positifs dans la ville a doublé au cours des dernières semaines pour atteindre un peu plus de 1%.

À l’échelle nationale, les chiffres restent à certains des niveaux les plus bas depuis le début de la pandémie, mais tendent à nouveau lentement à la hausse, suscitant un débat sur le moment où des injections de rappel pourraient être nécessaires pour protéger les Américains.

Le virus a également déclenché de grandes épidémies à travers le monde, du Japon et de l’Australie à l’Indonésie et à l’Afrique du Sud, obligeant de nombreux pays à réimposer des restrictions strictes sur les activités sociales. Même dans des endroits comme la Grande-Bretagne, où de larges pans de la population sont immunisés, la variante Delta a dépassé les efforts de vaccination, repoussant davantage l’objectif de l’immunité collective et reportant la fin de la pandémie.

Mais les scientifiques disent que même si les chiffres continuent d’augmenter jusqu’à l’automne, il est peu probable que les Américains revisitent les horreurs de l’hiver dernier ou qu’ils aient besoin de doses de rappel dans un avenir prévisible.

Si l’expérience de la Grande-Bretagne est un signe avant-coureur de ce qui va arriver, le nombre total d’infections pourrait augmenter à mesure que la variante Delta se propage aux États-Unis. Mais les hospitalisations et les décès sont susceptibles d’être bien inférieurs à ce qu’ils étaient après l’arrivée des variantes précédentes, car l’âge moyen des personnes infectées a baissé et les jeunes ont tendance à présenter des symptômes bénins.

Tout aussi important, les vaccins sont efficaces contre la variante Delta et constituent déjà un rempart contre sa propagation.

“Je pense que les États-Unis se sont vaccinés à partir d’une vague nationale coordonnée, même si nous nous attendons à des cas un peu partout”, a déclaré Bill Hanage, épidémiologiste à la Harvard TH Chan School of Public Health.

« Delta crée une énorme quantité de bruit, mais je ne pense pas qu’il soit juste de sonner une énorme sonnette d’alarme. »

Pourtant, il est probable qu’il y ait des épidémies isolées dans des poches de faible vaccination, ont prédit lui et d’autres scientifiques. La raison est simple : le modèle de protection contre le coronavirus aux États-Unis est extrêmement inégal.

D’une manière générale, l’Ouest et le Nord-Est ont des taux de vaccination relativement élevés, tandis que le Sud en a le moins. Les « deux Amériques » vaccinées et non vaccinées – comme les a appelés le Dr Anthony S. Fauci, le principal conseiller de l’administration sur la pandémie – sont également divisées selon des lignes politiques.

Les comtés qui ont voté pour M. Biden ont en moyenne des niveaux de vaccination plus élevés que ceux qui ont voté pour Donald Trump. Les conservateurs ont tendance à refuser la vaccination beaucoup plus souvent que les démocrates.

“Je ne m’attends pas à ce que nous nous approchions du genre de chaos que nous avons vu plus tôt”, a déclaré Kristian Andersen, virologue au Scripps Research Institute de San Diego. « Il va y avoir des grappes, et elles vont être dans des États où les taux de vaccination sont faibles. »

Dans un pays qui devrait être en mesure de mettre fin à sa pandémie rapidement grâce à une vaccination généralisée, la variante Delta est bien conçue pour tirer parti de la fracture culturelle. Le virus semble combiner les pires caractéristiques des variantes précédentes, a noté le Dr Andersen.

La variante a été identifiée pour la première fois en Inde, où elle est créditée d’avoir provoqué une vague écrasante qui a porté le décompte du pays à près de 30 millions d’infections et au moins 400 000 décès. Le virus s’est rapidement propagé en Grande-Bretagne, où il est désormais à l’origine de 99% des cas. Il est depuis apparu dans 104 pays et dans les 50 États américains.

Les données collectées par Public Health England indiquent que la variante Delta est jusqu’à 60% plus contagieuse que la variante Alpha, qui était elle-même au moins 50% plus contagieuse que la forme originale du virus. Delta semble également capable d’esquiver en partie le système immunitaire, à l’instar de la variante Beta identifiée pour la première fois en Afrique du Sud, bien qu’à un degré moindre. Et certains rapports suggèrent que Delta peut provoquer des infections plus graves.

Mais la contagiosité est ce qui fait de la variante Delta une menace redoutable, a déclaré le Dr Hanage. “Le fait que Delta soit arrivé et si bien, si rapidement, dans ces régions non vaccinées du centre du pays me suggère que la part du lion de son avantage vient de cette transmissibilité améliorée”, a-t-il déclaré.

Cela signifie que les stratégies qui ont fonctionné contre les versions précédentes du virus peuvent être moins efficaces pour limiter la propagation de Delta, ouvrant la porte à des épidémies sporadiques aux États-Unis dans un avenir prévisible.

Ceux qui ont été vaccinés contre le coronavirus n’ont pas à s’inquiéter. Les rapports d’infections par la variante Delta parmi les personnes entièrement immunisées en Israël peuvent avoir alarmé les gens, mais pratiquement toutes les données disponibles indiquent que les vaccins protègent puissamment contre les maladies graves, l’hospitalisation et la mort de toutes les variantes existantes du coronavirus.

Même une seule dose de vaccins nécessitant deux injections semble prévenir les symptômes les plus graves, bien qu’il s’agisse d’une barrière plus fragile contre les maladies symptomatiques – ce qui en fait une priorité urgente de donner aux gens des deuxièmes doses dans des endroits comme la Grande-Bretagne qui ont choisi de donner la priorité aux premières doses.

Comme Israël, la Grande-Bretagne a vu des infections Delta chez les personnes vaccinées, mais elles ont surtout été parmi les personnes exposées à de grandes quantités de virus – agents de santé, chauffeurs de taxi et de bus, par exemple – et chez celles qui peuvent avoir développé des réponses immunitaires faibles parce que de leur âge ou de leur état de santé, a déclaré le Dr Muge Cevik, expert en maladies infectieuses à l’Université de St. Andrews en Écosse et conseiller scientifique du gouvernement britannique.

Dans les pays à faible taux de vaccination, cependant, la variante Delta a trouvé un terrain fertile. En Afrique, où seulement environ 1 pour cent de la population est complètement immunisée, la prévalence de la variante a doublé environ toutes les trois semaines. Le nombre de cas à travers le continent a augmenté de 25% et les décès de 15% au cours de la semaine se terminant le 27 juin, par rapport à la semaine précédente.

La situation est beaucoup moins dramatique aux États-Unis, où près de 60% des adultes sont complètement vaccinés. Même le Mississippi, l’État avec le taux de vaccination le plus bas, a protégé 43% des adultes. À l’échelle nationale, Covid-19 est passé de la principale cause de décès en janvier à la septième, avec une moyenne de 330 décès par jour.

Mais les cas augmentent rapidement dans les comtés où moins de 30% des résidents ont été complètement vaccinés. Et la tendance devrait s’accélérer à mesure que le temps se refroidit et que les gens se dirigent vers l’intérieur, où le virus se développe.

Si la prévalence dans ces communautés atteint des pics suffisamment élevés, même les personnes vaccinées y seront exposées à un risque d’infection, mais pas de maladie grave. De plus, la variante peut trouver des opportunités de continuer à circuler.

Une étude récente a lié 47 cas d’infection par la variante Delta à un gymnase intérieur, parmi lesquels trois personnes qui avaient reçu une dose des vaccins Pfizer-BioNTech ou Moderna et quatre personnes qui étaient complètement immunisées.

“Lorsque vous avez des populations d’individus non vaccinés, les vaccins ne peuvent vraiment pas faire leur travail”, a déclaré Stacia Wyman, experte en génomique computationnelle à l’Université de Californie à Berkeley. “Et c’est là que Delta est vraiment une préoccupation.”

L’expérience britannique avec la variante Delta a mis en évidence l’importance non seulement de la vaccination, mais aussi de la stratégie qui la sous-tend. Le pays a ordonné les vaccinations strictement par âge, en commençant par les plus âgés et en prévoyant quelques exceptions pour les jeunes travailleurs essentiels, en dehors de la profession médicale.

Cela signifiait que les plus vulnérables étaient protégés en premier, tandis que la partie la plus socialement active de la population – les plus jeunes – était jusqu’à récemment largement non protégée. Les jeunes ont joué un rôle déterminant dans la propagation du virus.

En Angleterre, tout le monde à la fin de l’adolescence et dans la vingtaine n’est devenu éligible aux injections qu’à la mi-juin, deux mois plus tard qu’aux États-Unis, et beaucoup attendent toujours une deuxième dose. Ces deuxièmes doses sont devenues d’autant plus cruciales que Delta se propage, car la variante dépasse les premières doses dans certains cas.

Dans une étude publiée dans la revue Nature la semaine dernière, seulement environ 10 pour cent des échantillons de sang provenant de personnes ayant reçu une dose des vaccins AstraZeneca ou Pfizer-BioNtech ont pu neutraliser la variante Delta, contre 95 pour cent de ceux qui ont reçu les deux doses. (D’autres études suggèrent qu’une seule dose est au moins suffisante pour prévenir des maladies graves et la mort, cependant.)

Plus de 90 pour cent des personnes de plus de 55 ans sont complètement vaccinées en Grande-Bretagne. Cela n’a pas entièrement émoussé le bilan des hôpitaux suite à la propagation de la variante Delta : les admissions de patients ont commencé grimper aussi vite que les cas ces derniers jours, un rappel que certaines infections conduisent encore inévitablement à des maladies graves. Mais la proportion de cas ayant conduit à des hospitalisations est plus faible qu’elle ne l’était lors des vagues précédentes.

« Le modèle de transmission réel est vraiment fortement concentré dans la population non vaccinée, qui au Royaume-Uni est presque entièrement composée de jeunes », a déclaré Jeffrey Barrett, qui dirige l’initiative de séquençage des coronavirus au Wellcome Sanger Institute. « Vous avez des cas, mais ils ne tombent généralement pas très malades. »

Aux États-Unis, certains États connaissent déjà une hausse des hospitalisations. Même si ces chiffres restent faibles par rapport à l’hiver dernier, ils mettront à rude épreuve les hôpitaux d’États comme l’Oregon, déjà à leur capacité maximale en raison d’autres facteurs, comme la vague de chaleur.

“Nous n’avons pas vraiment une énorme marge d’erreur”, a déclaré Brian O’Roak, généticien à l’Oregon Health and Science University à Portland. « Si nous constatons une forte augmentation des hospitalisations, nous serons de retour là où nous étions lors de la dernière vague. »

Lors des vagues précédentes, il existait une relation linéaire et nette entre le nombre d’infections, d’hospitalisations et de décès aux États-Unis. Heureusement, ces schémas ne sont pas valables pour la variante Delta, car une grande partie des personnes les plus à risque ont maintenant été vaccinées.

Le pays a également ouvert la vaccination à tous les adultes, et même aux jeunes de 12 à 17 ans, ce qui peut briser les chaînes de transmission plus efficacement qu’en Grande-Bretagne.

Le vaccin AstraZeneca distribué en Grande-Bretagne semble être moins efficace pour prévenir les infections à Delta que les vaccins à ARNm largement utilisés aux États-Unis. Cela aussi pourrait donner aux États-Unis un avantage sur la variante.

En raison de la capacité partielle de Delta à affaiblir le système immunitaire, le taux d’infections par percée – des cas qui surviennent malgré la vaccination – avec la variante semble être plus élevé qu’avec les formes précédentes du virus, à l’exception de la bêta.

De nombreux experts craignent que même des infections bénignes augmentent le risque de Covid long, la constellation de symptômes qui peuvent persister des mois après la résolution d’une infection active. Cela a soulevé une perspective horrible : une augmentation des maladies de longue durée dans les régions non vaccinées.

Mais de nombreux scientifiques pensent maintenant qu’il est peu probable que les infections révolutionnaires provoquent le syndrome. Lorsqu’une personne vaccinée est infectée, le virus peut subir quelques cycles de réplication, mais “la réponse immunitaire est si rapide et si robuste qu’elle arrête essentiellement l’infection”, a déclaré Angela Rasmussen, virologue au Vaccine and Infectious Disease Organization de l’Université de la Saskatchewan au Canada.

La pandémie de coronavirus a commencé comme un patchwork aux États-Unis, et la variante Delta semble susceptible de rétablir le modèle, selon de nombreux experts. Et il est peu probable que le virus soit la dernière menace sérieuse. Déjà la variante gamma, identifiée au Brésil, a pris pied dans l’État de Washington, et une variante plus récente, Lambda, est en marche en Amérique du Sud.

“Les gens sont positifs, mais ce n’est que le début”, a déclaré Ravindra Gupta, virologue à l’Université de Cambridge. « Cela va être une combustion lente. »

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