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Un par un, les pays africains démantèlent les lois sur la peine de mort de l’ère coloniale

DAKAR, Sénégal – Les législateurs de la Sierra Leone devaient débattre et éventuellement voter vendredi sur l’abolition de la peine de mort, une étape capitale qui ferait de ce pays d’Afrique de l’Ouest le 23e du continent à interdire la peine capitale.

Les attentes avant un vote sur la question étaient fortement en faveur de l’abolition, un objectif longtemps recherché par les organisations de la société civile et les praticiens du droit qui considèrent la peine de mort comme un vestige de l’histoire coloniale oppressive de l’Afrique.

« C’est une punition horrible et nous devons nous en débarrasser », a déclaré Oluwatosin Popoola, conseiller juridique au groupe de défense des droits Amnesty International, un des principaux critiques de la peine capitale.

Une grande majorité des 193 États membres des Nations Unies ont soit aboli la peine de mort, soit ne la pratiquent pas.

Le vote en Sierra Leone a eu lieu dans le contexte d’une marche constante en Afrique pour rejeter les lois brutales imposées par les anciens maîtres coloniaux. En avril, le Malawi a déclaré la peine de mort inconstitutionnelle. En mai 2020, le Tchad a fait de même.

Près de la moitié des 54 pays indépendants d’Afrique ont aboli la peine, soit plus du double du nombre d’il y a moins de deux décennies.

Si les condamnations à mort et les exécutions ont diminué dans le monde ces dernières années, elles ne reflètent pas nécessairement le nombre croissant de pays qui ont interdit la peine capitale. Au moins une partie des baisses est attribuable à la pandémie de Covid-19, qui a ralenti ou retardé les procédures judiciaires dans de nombreux pays. Et dans certains, comme aux États-Unis, les exécutions se sont intensifiées en 2020.

Comme les années précédentes, la Chine est en tête de la liste 2020 des pays qui exécutent le plus de personnes, tuant des milliers de personnes, selon Amnesty International, qui compile des statistiques sur la peine capitale. Les chiffres exacts pour la Chine ne sont pas connus, car ses données restent un secret d’État.

Viennent ensuite en 2020 l’Iran, qui a exécuté au moins 246 personnes, puis l’Égypte, l’Irak, l’Arabie saoudite et, en sixième position, les États-Unis, avec 17 exécutions. La plupart des exécutions américaines concernaient des prisonniers fédéraux au cours des six derniers mois du mandat du président Donald J. Trump, un revirement après des années de moratoire informel.

La dernière fois que la peine de mort a été exécutée en Sierra Leone, c’était en 1998, lorsqu’au plus fort d’une guerre civile dévastatrice, 24 soldats ont été exécutés par un peloton d’exécution pour avoir participé à un coup d’État l’année précédente.

Pourtant, les condamnés croupissent depuis des années dans le couloir de la mort, où leurs droits sont minimes et où ils savent qu’un nouveau gouvernement pourrait appliquer la peine sans avertissement.

En 2016, le ministre de l’Intérieur de l’époque a publiquement ordonné le nettoyage de la potence de la prison centrale de Freetown, la capitale de la Sierra Leone, après que deux hommes ont été condamnés à la pendaison. Les hommes avaient été reconnus coupables du meurtre d’un DJ populaire. Alors que l’opinion publique était favorable aux pendaisons, elles n’ont jamais été exécutées.

Des dizaines de condamnations à mort en Sierra Leone sont prononcées chaque année. À la fin de l’année dernière, au moins 94 personnes restaient dans le couloir de la mort.

Une femme sierra-léonaise a été condamnée à mort en 2010 pour le meurtre de son petit ami violent. Il l’avait attaquée avec une pipe et elle a ramassé un couteau pour se défendre. Elle n’avait que 17 ans et n’aurait pas dû faire l’objet de poursuites judiciaires pour adultes.

Une autre a été reconnue coupable d’avoir assassiné sa belle-fille en lui donnant du liquide pour batterie – alors qu’en réalité elle avait donné de l’eau à l’enfant malade. Elle a été condamnée à mort pendant six ans.

Les deux femmes ont finalement été libérées, avec l’aide d’AdvocAid, un groupe à but non lucratif qui aide les filles et les femmes empêtrées dans le système juridique de la Sierra Leone. Mais pendant des années, la perspective d’une exécution a plané sur eux.

Le gouvernement du président Julius Maada Bio a travaillé sur plusieurs réformes du système de justice pénale, notamment l’abrogation d’une loi fréquemment utilisée pour réprimer les médias. En mai, lors d’un examen du bilan de la Sierra Leone en matière de droits humains aux Nations Unies, le gouvernement a annoncé qu’il abolirait également la peine capitale.

« C’est vraiment un gros problème à tous égards, en Sierra Leone et à l’étranger », a déclaré M. Popoola. « Au niveau régional, il y a eu un mouvement progressif en Afrique vers l’abolition de la peine de mort. »

La Sierra Leone serait le premier des pays anglophones d’Afrique de l’Ouest à abolir la peine.

Il y a dix ans, une commission au Ghana a recommandé l’abolition, mais ces dernières années, les efforts sont au point mort.

Au Nigeria, le pays le plus peuplé d’Afrique, au moins 2 700 personnes sont dans le couloir de la mort – le nombre de loin le plus élevé sur le continent africain.

La Gambie était sur la bonne voie pour abolir la peine de mort l’année dernière, lorsqu’une nouvelle Constitution a été rédigée. Mais il a été rejeté par le Parlement. Pourtant, le président gambien a pris des mesures significatives pour s’éloigner de la peine capitale, a déclaré M. Popoola.

Ce sont tous des pays qui, comme la Sierra Leone, ont obtenu leur indépendance de la Grande-Bretagne à la fin des années 50 et dans les années 60, à peu près au même moment où cette puissance coloniale procédait à ses dernières exécutions.

« La peine de mort est une imposition coloniale, et ces lois ont été héritées du Royaume-Uni », a déclaré Sabrina Mahtani, cofondatrice et ancienne directrice exécutive d’AdvocAid.

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