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Ils ont combattu l’apartheid en Afrique du Sud. Maintenant, ils veulent des avantages pour les anciens combattants.

PRETORIA, Afrique du Sud — Lesley Kgogo avait 17 ans lorsqu’il a troqué un uniforme d’écolier contre un treillis militaire et a rejoint la branche armée du Congrès national africain dans la lutte pour renverser le régime d’apartheid en Afrique du Sud. Il faisait partie des milliers de personnes qui se sont entraînées et ont dormi dans des camps de brousse dans d’autres pays, puis sont revenues pour rejoindre l’insurrection qui a finalement contribué à renverser le gouvernement répressif de la minorité blanche.

Plus de 40 ans plus tard, dans une Afrique du Sud démocratique dirigée par le Congrès national africain, M. Kgogo s’est retrouvé à dormir devant le siège du parti en signe de protestation la semaine dernière. Il a rejoint des dizaines d’autres anciens combattants qui disent que le parti et le gouvernement qu’ils ont aidé à installer ont négligé leur grand sacrifice personnel.

Ils réclament des prestations qui, selon eux, leur ont été promises il y a des années lorsque les unités armées ont été démantelées – des pensions, un logement et des bourses pour leurs enfants.

« J’ai libéré le pays, les gens en profitent et je ne suis toujours rien, même pas respecté par mon propre gouvernement », a déclaré M. Kgogo, qui a 58 ans et vit à Soweto.

Le gouvernement sud-africain a reconnu que des dizaines d’anciens combattants n’avaient pas reçu leurs prestations, mais a blâmé des obstacles, notamment une base de données obsolète et de profondes divisions parmi les anciens combattants eux-mêmes.

Longtemps négligés, certains de ces vétérans de la lutte de libération de l’Afrique du Sud ont attiré l’attention du pays la semaine dernière avec une manifestation conflictuelle qui a conduit 53 d’entre eux en prison. Mardi, ils ont été inculpés d’enlèvement.

La police et les procureurs ont déclaré que les accusations résultaient d’un incident jeudi dernier, lorsque les anciens combattants ont barricadé les portes d’une salle de bal d’hôtel et ont refusé de laisser partir Thandi Modise, le ministre de la Défense du pays et les anciens combattants. Elle a été détenue avec deux autres représentants du gouvernement. Après près de trois heures, la police a enfoncé la porte et arrêté les vétérans.

Les vétérans protestataires disent que leur frustration a débordé mais que la réponse des autorités a été exagérée.

Mme Modise, elle-même autrefois combattante de la guérilla, a déclaré qu’avant que les tensions ne montent jeudi dernier, elle avait rejoint les vétérans en chantant des hymnes de libération, “parce que c’était aussi nos chansons”. Par la suite, elle a dit à propos de sa confrontation politiquement maladroite avec ses anciens camarades : “Nous n’avons pas été menacés, juste mal à l’aise d’être détenus contre notre gré.”

Elle a récemment été nommée ministre de la Défense et a promis d’enquêter sur les raisons pour lesquelles les anciens combattants n’avaient pas reçu leurs prestations.

Les 53 vétérans – dont plusieurs femmes – ont été inculpés dans une salle d’audience bondée à l’intérieur d’une prison où de nombreux vétérans de l’ère de la libération ont été exécutés par le régime de l’apartheid. Un juge a accordé mardi à 42 d’entre eux une caution de 500 rands – environ 34 $ chacun – mais en a gardé 11 en détention en raison de condamnations antérieures. Les procureurs n’ont pas exclu la possibilité de les inculper également de terrorisme lors de la prochaine audience, prévue en février.

À l’extérieur de la prison, M. Kgogo et ses camarades ont chanté d’anciens hymnes de l’ère de la libération, certains vêtus de treillis délavés, d’autres de T-shirts usés avec des slogans tels que “Ce qui a été pris par le pistolet sera rendu par le pistolet”.

Mme Modise et deux autres hauts responsables du gouvernement avaient rencontré les anciens combattants dans le cadre d’un groupe de travail mis en place par le président Cyril Ramaphosa en novembre pour remédier aux goulots d’étranglement dans l’octroi des prestations.

Comme de nombreux programmes de services gouvernementaux dans l’Afrique du Sud post-apartheid, la distribution des prestations aux anciens combattants, comme les soins de santé et le logement, a été entachée d’allégations de corruption et de mauvaise gestion.

Les vétérans de la lutte de libération, pour la plupart des hommes et des femmes noirs, affirment également que leurs avantages sont inégaux par rapport à leurs homologues blancs qui faisaient partie de l’armée du gouvernement de l’apartheid. Lindiwe Zulu, ministre sud-africaine du développement social, qui a également combattu le régime d’apartheid, a déclaré : « Nous devons intensifier le soutien que le gouvernement doit apporter aux personnes qui ont donné leur vie pour la lutte, aux personnes qui se sentent négligé.”

En 2011, l’Afrique du Sud a adopté une loi qui reconnaissait tous les anciens combattants de toute organisation militaire en tant qu’anciens combattants et a créé le Département des anciens combattants militaires, qui, entre autres responsabilités, était censé s’occuper du sort des anciens combattants de la liberté. Pour beaucoup, cela n’a pas fait grand-chose pour combler le vide laissé par le démantèlement de leurs unités à la fin de l’apartheid.

« Nous les avons emmenés dans les camps et ne leur avons jamais rien appris d’autre qu’un AK-47 », a déclaré le général de division Keith Mokoape, responsable de la formation et du recrutement de dizaines de combattants.

Adolescent, il a parcouru une grande partie du chemin jusqu’au Botswana voisin pour rejoindre la résistance armée, dormant dans la brousse et s’entraînant dans des camps élimés.

Le Congrès national africain, connu sous le nom d’ANC, l’a envoyé avec d’autres à Cuba, en Union soviétique et en Corée du Nord, pour apprendre l’expertise militaire de ses alliés de la guerre froide. Certains se sont faufilés en Afrique du Sud et ont bombardé des postes de police, des lignes de chemin de fer et, en 1979, une raffinerie de pétrole gérée par l’État. Ils ont combattu l’armée sud-africaine entièrement blanche lors de raids transfrontaliers et de guerres par procuration en Afrique australe.

Mais M. Kgogo et d’autres sont revenus avec à peine plus que des histoires traumatisantes, qui ont été oubliées par une Afrique du Sud post-apartheid menant de nouvelles batailles, comme le chômage et la corruption.

« Nous n’avions rien, nous n’avions pas d’argent. Vous êtes revenu avec ce que vous aviez laissé », a déclaré M. Kgogo.

Les soldats sont revenus alors que l’ANC se repositionnait en tant que gouvernement d’Afrique du Sud, avec des militants et des politiciens se bousculant pour une place dans la bureaucratie naissante.

Certains combattants ont accepté d’être intégrés dans la Force de défense nationale sud-africaine mais ont eu du mal à prendre les ordres ou à combattre aux côtés des officiers blancs qui ont été retenus, mais qui avaient été autrefois leurs ennemis jurés.

Certains, comme Masechaba Motloung qui s’est entraîné en Ouganda de 1990 à 1994, ont été rétrogradés aux rangs inférieurs. Elle a dit qu’elle avait finalement démissionné de frustration.

Mduduzi Chiyi était un major en exil en Tanzanie, lorsqu’il a été redéployé dans la Force de défense nationale sud-africaine, où il a déclaré que ses collègues blancs le considéraient avec méfiance et lui ont ordonné de faire leur thé. M. Chiyi, qui fait partie des vétérans protestataires, a également quitté l’armée.

D’autres ont déclaré qu’ils avaient pris une maigre pension, mais qu’avec peu d’éducation formelle et aucun soutien psychosocial, ils sont rapidement tombés dans la pauvreté.

Le général Mokoape a reconnu dans une interview : « C’était chacun pour soi.

« Les gens sont tombés entre les mailles du filet », a-t-il déclaré, et la récente manifestation « en est une manifestation ».

Certains anciens combattants, comme Mme Modise, la ministre de la Défense, ont gravi les échelons du nouveau gouvernement. D’autres sont devenus des propriétaires d’entreprise prospères, tirant parti des liens politiques forgés en exil.

D’autres, cependant, dorment sous les ponts et fouillent dans les poubelles pour se nourrir.

“Les quelques années que j’ai passées dans les camps, j’ai formé beaucoup de gens”, a déclaré Stanley Ndlovu, qui a transformé son rôle de documentant la lutte armée pour l’ANC en un travail post-apartheid en tant que cinéaste pour le diffuseur public. « Certains d’entre eux, je les trouve dans la rue, en train de ramasser de la nourriture dans la poubelle, et j’ai de la peine pour eux. »

John Eligon a contribué au reportage.

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