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Art colonial : Cambridge remet le bronze pillé au Nigeria

Un collège de l’Université de Cambridge a remis mercredi un coq en bronze pillé en Afrique au XIXe siècle aux autorités nigérianes, dans le cadre d’un effort modeste mais croissant dans certains pays européens pour restituer l’art africain pris par les puissances coloniales.

Jesus College est la première institution britannique à rendre l’un des artefacts connus sous le nom de bronzes du Bénin. Les forces coloniales britanniques ont pris la statue d’Okukor en 1897 à la Cour du Bénin dans ce qui est aujourd’hui le Nigeria – parmi des milliers d’œuvres d’art saisies par les troupes d’occupation – et elle a été donnée au collège en 1905.

Le collège l’a retiré de la vue du public en 2016 après que les étudiants aient protesté, affirmant qu’il s’agissait d’un récit colonial. Le collège a mis en place un groupe de travail qui a conclu que la statue appartenait à l’Oba du Bénin, chef de la dynastie historique Eweka de l’Empire du Bénin. L’empire était centré sur Benin City dans le Nigeria d’aujourd’hui.

Sa Majesté Royale, Oba du Bénin, Omo N’Oba N’Edo Uku Akpolokpolo, Ewuare II, a salué la décision de passation. “Nous espérons vraiment que d’autres accéléreront le retour de nos œuvres d’art, qui dans de nombreux cas ont une importance religieuse pour nous”, a-t-il déclaré lors de l’annonce.

Des centaines de bronzes du Bénin saisis se sont retrouvés au British Museum de Londres, et des centaines d’autres ont été vendus à d’autres collections telles que le Musée ethnologique de Berlin. L’Allemagne a déclaré cette année qu’elle retournerait les articles en sa possession.

Le British Museum a annoncé lundi qu’il travaillait sur une collaboration avec le Nigeria, liée à la construction d’un nouveau musée dans ce pays d’Afrique de l’Ouest, qui permettra de “réunir des œuvres d’art béninoises issues de collections internationales”. Le musée est également engagé depuis des décennies dans une lutte acharnée avec le gouvernement grec à propos de la restitution des marbres d’Elgin, ou Parthénon.

Pendant ce temps, la France remettra le mois prochain 26 artefacts pillés de l’ère coloniale au gouvernement du Bénin – certaines des 90 000 œuvres d’art africaines estimées conservées dans les musées français.

Les statues anthropomorphes en bois, les trônes royaux et les autels sacrés de la collection dite des « Trésors d’Abomey » ont été pillés par l’armée française il y a 129 ans et sont actuellement exposés à Paris.

Le président Emmanuel Macron visite l’exposition mercredi avec les autorités béninoises. Macron a appelé à davantage de retours de ce type, déplorant en 2017 “qu’une grande partie du patrimoine culturel de nombreux pays africains se trouve en France”.

De tels retours sont controversés en Europe où de nombreux musées détiennent des œuvres acquises à l’époque coloniale. Jusqu’à présent, la France n’a remis qu’un seul objet : une épée remise au Musée de l’Armée au Sénégal.

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