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Une ville sud-africaine manque d’eau et d’électricité. Mais les maires ? Il a deux.

LICHTENBURG, Afrique du Sud — En parcourant ce qui pourrait être les charmantes rues bordées d’arbres de Lichtenburg, dans le cœur rural de l’Afrique du Sud, des piétons contournent des tas d’ordures non ramassées. Des devantures de magasins obscurcies par des pannes d’électricité bordent la route principale. Un centre communautaire récemment construit a été volé, brique par brique.

Le maire Daniel Buthelezi pense pouvoir redresser la ville. Le maire Tsholofelo Moreo aussi.

Deux hommes prétendent simultanément être le maire de Lichtenburg, une communauté d’environ 182 000 personnes à 150 miles à l’ouest de Johannesburg. Tous deux sont membres de l’African National Congress, ou ANC, le parti qui gouverne l’Afrique du Sud et cette ville délaissée.

Lichtenburg n’est que l’une des dizaines de villes d’Afrique du Sud qui stagnent alors que les politiciens du même parti se battent les uns contre les autres.

Alors que les Sud-Africains se rendent aux urnes lundi pour voter pour les dirigeants locaux, le dysfonctionnement dans leurs villes met à l’épreuve leur loyauté de longue date envers l’ANC – le parti de Nelson Mandela, qui a mené la lutte pour libérer l’Afrique du Sud du régime de l’apartheid. Les municipalités n’ayant pas fourni les services de base comme l’eau, l’électricité et la collecte des ordures, l’élection s’est transformée en un référendum national sur l’administration chaotique du gouvernement de l’ANC et des promesses non tenues.

D’autres villes se retrouvent également avec des maires en duel. À seulement une heure de route au sud-ouest, la municipalité de Tswaing compte deux maires issus de factions opposées de l’ANC. L’année dernière, les électeurs d’une ville appauvrie de la province du KwaZulu-Natal ont également été déconcertés par deux maires – dans ce cas, du parti d’opposition Inkatha Freedom.

La bataille pour le contrôle des modestes ressources des petites villes et des quartiers locaux s’est parfois soldée par des violences. Au cours du mois dernier, il y a eu des rapports d’au moins quatre conseillers locaux tués dans des luttes politiques internes.

“Le genre de voyous qui se déroule en politique doit cesser, comme hier”, a déclaré Job Mokgoro, l’ancien premier ministre de la province du Nord-Ouest, qui comprend Lichtenburg.

M. Mokgoro a déclaré qu’il avait tenté d’amener les deux factions de l’ANC à Lichtenburg à la table des négociations en 2019, lorsque M. Buthelezi, alors maire unique, était contesté à la mairie par son rival, M. Moreo. Mais M. Mokgoro a déclaré avoir été expulsé de la salle du conseil par des conseillers en colère, une impasse qui, deux ans plus tard, a conduit les deux hommes à revendiquer la mairie.

M. Mokgoro lui-même a été démis de ses fonctions en août par les dirigeants nationaux de l’ANC, après des affrontements avec des factions du parti dans la province.

Après la chute de l’apartheid, les municipalités ont été envisagées comme la plate-forme démocratique et populaire pour remplacer le contrôle centralisé du régime d’apartheid. Mais cette décentralisation politique a été exploitée par des politiciens corrompus ou incompétents, a déclaré Kevin Allan, chef de Municipal IQ, une organisation indépendante qui surveille le gouvernement local.

« L’indépendance de la sphère a été exploitée par des factions politiques locales » et par des individus corrompus, créant « des fiefs personnels qui chevauchent les structures politiques régionales », a déclaré M. Allan dans un commentaire écrit au New York Times.

Près des deux tiers des municipalités sud-africaines sont en difficulté financière et plus d’un tiers ont adopté des budgets qu’elles ne peuvent financer, a déclaré Tito Mboweni, l’ancien ministre des Finances du pays, dans son discours sur le budget plus tôt cette année. Beaucoup sont incapables de percevoir des impôts ou des revenus pour les services rendus parce que leurs résidents sont trop pauvres ou trop en colère pour ne rien payer.

Municipal IQ a classé Lichtenburg comme l’une des municipalités les moins performantes du pays. Il doit 600 millions de rands (environ 39,5 millions de dollars) de factures d’électricité impayées et dépend des subventions des gouvernements national et provincial pour les services de base, comme la bibliothèque municipale.

Les deux maires ont cependant eu peu d’occasions de trouver des solutions, car leur rivalité a entraîné des réunions perturbées, et même des chaises jetées à travers les salles du conseil. Dans le bureau du maire, la plaque en bois avec des lettres d’or répertoriant chaque maire depuis la fondation de la ville a été vandalisée.

M. Buthelezi, un directeur d’école de 63 ans, a déclaré dans une interview qu’il avait trop peur d’entrer dans le bureau du maire depuis février, lorsqu’il a été accueilli par un groupe de gardes de sécurité privés costauds qui lui ont interdit l’entrée.

« Je ne peux pas y aller seul », a déclaré M. Buthelezi. “Ils ont embauché des gens pour que, lorsqu’ils me voient là-bas, je sois agressé, harcelé ou que d’autres choses soient faites qui ne seraient pas bonnes.”

M. Buthelezi a été évincé de son poste de maire lors d’un vote de défiance du conseil municipal en décembre dernier, mais il a contesté la légalité du vote devant les tribunaux et a été réintégré le mois suivant. Entre-temps, cependant, son rival, M. Moreo, avait prêté serment en tant que nouveau maire. M. Buthelezi a lancé un appel aux dirigeants nationaux de l’ANC pour qu’ils règlent la question.

Pourtant, la voiture du maire – une Mercedes-Benz surbaissée qui semble inadaptée aux routes défoncées de la ville – est garée dans le garage de M. Buthelezi.

M. Moreo est dans la mi-trentaine, a déclaré un porte-parole, et a commencé sa carrière au gouvernement en tant qu’assistant personnel d’un ancien maire. M. Moreo ne s’est pas présenté à une entrevue prévue plus tôt ce mois-ci et n’a ensuite pas été disponible pour parler par téléphone.

M. Moreo a déclaré aux médias locaux que M. Buthelezi avait été démis de ses fonctions en raison de la mauvaise performance de la municipalité. M. Buthelezi accuse M. Moreo de corruption.

Leur affrontement a attiré l’attention nationale lorsque le plus grand producteur laitier d’Afrique du Sud, Clover, a annoncé en juin qu’il fermerait sa fromagerie à Lichtenburg et déménagerait dans une ville avec des services plus fiables.

Ces embarras provinciaux ont terni l’image nationale de l’ANC. Afin de restaurer la confiance des électeurs, le président Cyril Ramaphosa, qui n’est pas candidat aux élections de lundi, est devenu le visage de la campagne locale du parti. À Lichtenburg, aucun des maires ne figure sur les affiches de campagne, bien que M. Moreo soit sur le bulletin de vote. M. Buthelezi ne l’est pas – mais a déclaré qu’il demandait à l’ANC de le réintégrer en tant que maire de toute façon.

Au lieu de cela, c’est le visage de M. Ramaphosa rayonnant des affiches de campagne aux résidents, les implorant de donner une autre chance à l’ANC.

« C’est juste Ramaphosa partout. C’est comme si Ramaphosa était candidat à la mairie », a déclaré Susan Booysen, responsable de la recherche au Mapungubwe Institute for Strategic Reflection à Johannesburg.

Le parti de M. Ramaphosa parie sur des sondages qui montrent qu’il est plus populaire que l’ANC, a déclaré Mme Booysen.

Cependant, lors de la sélection des conseillers locaux, l’ANC a eu recours à un « processus de recrutement délicat et parfois désastreux », ajoute-t-elle.

Pour élargir sa base, le parti nomme ses alliés pour apaiser les acteurs politiques, a déclaré Mme Booysen. Cela a permis le favoritisme et un service médiocre, en particulier dans les municipalités qui ne reçoivent pas l’attention nationale.

Pourtant, ce bilan ne dissuade pas forcément les électeurs. Dans les groupes de discussion, Mme Booysen a constaté que les électeurs considèrent l’ANC comme une famille et le pourvoyeur de la famille, et qu’ils pardonnent donc ses défauts.

Les électeurs étaient plus susceptibles de faire confiance à l’ANC plutôt qu’aux partis d’opposition en grande partie non testés, selon une étude de l’Université de Johannesburg. Et de nombreux électeurs bénéficiaires de l’aide sociale ont déclaré craindre que leur aide ne leur soit retirée si un autre parti arrivait au pouvoir.

Le refrain fréquent de M. Ramaphosa pendant la campagne électorale est que la famille «se serre les coudes». Il leur rappelle les maisons, écoles et autres infrastructures que le gouvernement de l’ANC a fournies depuis la fin de l’apartheid.

À l’extérieur du bureau de poste de Lichtenburg, Matshogo Magwatane, un père de deux enfants de 32 ans, faisait la queue depuis l’aube un jour récent pour une subvention mensuelle de secours en cas de pandémie de 350 rands (environ 24 $).

M. Magwatane a perdu un emploi au gouvernement local, ce qu’il attribue au népotisme. Il s’est tourné vers la vente de brochettes et de pattes de poulet au coin d’une rue, jusqu’à ce que les tas de détritus fassent de la nourriture de rue un danger pour la santé.

Il décrit le parti au pouvoir comme une fosse de serpents se mordant les uns les autres. Pourtant, a-t-il dit, il votera pour l’ANC lors des élections de lundi.

“Je vais aller avec le serpent qui va gagner”, a déclaré M. Magwatane.

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