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Comment Omicron, la nouvelle variante de Covid-19, a-t-il obtenu son nom ?

Les marchés ont plongé vendredi, l’espoir de dompter le coronavirus s’est estompé et un nouveau terme est entré dans le lexique pandémique : Omicron.

La variante Covid-19 qui a émergé en Afrique du Sud a été nommée d’après la 15e lettre de l’alphabet grec.

Le système de nommage, annoncé par l’Organisation mondiale de la santé en mai, rend la communication publique sur les variantes plus facile et moins déroutante, ont déclaré l’agence et les experts.

Par exemple, la variante qui a émergé en Inde n’est pas connue sous le nom de B.1.617.2. Il est plutôt connu sous le nom de Delta, la quatrième lettre de l’alphabet grec.

Il existe désormais sept “variantes d’intérêt” ou “variantes préoccupantes” et elles ont chacune une lettre grecque, selon une page de suivi de l’OMS.

Certaines autres variantes avec des lettres grecques n’atteignent pas ces niveaux de classification, et l’OMS a également sauté deux lettres juste avant Omicron – “Nu” et “Xi” – ce qui a conduit à des spéculations quant à savoir si “Xi” a été évité par déférence pour le président chinois, Xi. Jinping.

« « Nu » se confond trop facilement avec« nouveau », a déclaré samedi Tarik Jasarevic, un porte-parole de l’OMS. “Et ‘Xi’ n’a pas été utilisé parce que c’est un nom de famille courant.”

Il a ajouté que les meilleures pratiques de l’agence pour nommer les maladies suggèrent d’éviter “d’offenser tout groupe culturel, social, national, régional, professionnel ou ethnique”.

L’OMS a promu le système de nommage comme simple et accessible, contrairement aux noms scientifiques des variantes, qui « peuvent être difficiles à dire et à retenir, et sont sujets à des déclarations erronées », a-t-il déclaré.

Certains chercheurs sont d’accord.

La Dre Angela Rasmussen, virologue à l’Université de la Saskatchewan, a déclaré qu’elle avait mené de nombreuses interviews avec des journalistes cette année, avant l’annonce du système de nommage grec, et qu’elle avait trébuché sur des explications confuses sur les variantes B.1.1.7 et B.1.351. Ils sont maintenant connus sous le nom d’Alpha, qui a émergé au Royaume-Uni, et de Beta, qui a émergé en Afrique du Sud.

“Cela rend vraiment difficile de parler lorsque vous utilisez constamment une soupe alphabétique de désignations de variantes”, a-t-elle déclaré, ajoutant: “En fin de compte, les gens finissent par l’appeler la variante britannique ou la variante sud-africaine.”

C’est l’autre grande raison pour laquelle l’OMS est passée au système de nommage grec, a déclaré le Dr Rasmussen : L’ancienne convention de nommage était injuste pour les personnes où le virus a émergé. L’agence a qualifié la pratique de décrire les variantes par les endroits où elles ont été détectées de « stigmatisante et discriminatoire ».

La pratique consistant à nommer les virus pour les régions a également été historiquement trompeuse, a déclaré le Dr Rasmussen. Ebola, par exemple, tire son nom d’une rivière qui est en fait loin de l’endroit où le virus a émergé.

« Depuis le tout début de la pandémie, je me souviens que les gens disaient : ‘Nous l’appelions la grippe espagnole. Pourquoi ne l’appelons-nous pas le coronavirus de Wuhan ?’ », a déclaré le Dr Rasmussen. « La grippe espagnole n’est pas venue d’Espagne. Nous ne savons pas d’où il a émergé, mais il y a une très bonne possibilité qu’il ait émergé des États-Unis.

L’OMS a encouragé les autorités nationales et les médias à adopter les nouveaux labels. Ils ne remplacent pas les noms techniques, qui transmettent des informations importantes aux scientifiques et continueront d’être utilisés dans la recherche.

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